哭泣對我們的健康是否有好處?

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直到不久以前,科學家和作家們還對哭泣的效用各執一詞。在劇本《亨利六世》裏,莎士比亞寫道,"流淚可以減輕痛苦",美國作家雷蒙·斯尼奇(Lemony Snicket)則說,"對於大多數人,哭泣都能幫助減輕壓力,哪怕實際境況根本沒發生變化"。

然而,查理·達爾文卻認為,流淚(以及哭泣動作本身)只不過是眼睛周圍的肌肉運動導致的一種無效副作用。他認為,這些肌肉必須不時收縮從而排空血液;流淚只不過是這一演化而成的生理過程中無意造成的後果而已。(然而,他同時也承認,哭泣可以幫助新生嬰兒吸引父母的注意。)

我們現在知道,哭泣——至少成人的哭泣——是在某些情緒刺激下產生的一種複雜的生理反應。哭泣導致的最明顯反應是流淚,同時也伴隨著面部表情和呼吸過程的變化。例如,抽泣是一種在哭泣的同時伴隨的短促呼氣和吸氣現象。

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Image caption 我們對人類為什麼會哭泣依然知之甚少(圖片來源: iStock)

從科學角度看,哭泣不同於化學刺激物引起的流淚,例如吃了辣椒後揉眼睛的反應。甚至二者產生的淚水都存在差別。1981年,明尼蘇達州精神病學家威廉·H·福瑞二世(Minnesota psychiatrist William H Frey II)發現,與受到洋葱刺激後產生的淚水相比,觀眾們觀看悲劇電影后流下的淚水中含有更多的蛋白質。

無論是令人捧腹的滑稽脫口秀,還是婚禮上新郎對新娘宣讀新婚誓詞的時刻都會讓人流淚,這說明眼淚並非悲哀和痛苦的專利。即便我們都熟悉與哭泣相伴的情緒——無論是喜悅還是悲傷——但是對於我們成年人為何會流淚的原因,儘管科學家們提出了眾多假說,目前卻仍然沒有定論。

有科學家認為,成年人的哭泣和兒童沒什麼區別,都是出於他們的社會本能。換句話說,哭泣可能是一種用來吸引別人注意的工具,一種用來在需要時獲得朋友支持和幫助的方法,一種當我們無法完全清晰地表達內心情緒時與他人溝通的途徑。

儘管這一說法能夠解釋哭泣的部分原因,但是有很多研究者卻發現,成年人往往在一個人獨處時哭泣。另一種可能是,哭泣可能是一種"二次評估"手段,幫助人們了解自己難過的程度以及當前情緒。這種較為激進的觀點已經獲得了某些證據的支持。

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Image caption 獨處時的哭泣可以幫助人們評估自身的情緒(圖片來源: iStock)

從情感宣洩的角度看,哭泣可以幫助人們減輕情緒壓力。這種說法與莎士比亞和古羅馬詩人奧維德(Ovid)留下的名言遙相呼應,後者曾經寫道:"哭泣是一種解脫;無論多大的悲痛都會隨著眼淚流走。"古希臘哲學家亞裏士多德寫道,哭泣"使意識清醒"。一項發佈於1986年,專門分析美國雜誌和報紙的論文記載道,一名心理學家發現,在所有寫到哭泣的文章中,有94%的文章表示哭泣有助於緩解心理壓力。

2008年,對來自30個國家的4,300名年輕人所做的一項調查發現,多數人在哭泣後都出現了精神和身體健康狀況改善的情況,但是也並非人人如此。有些人在哭泣後健康狀況沒有發生變化,有人甚至說感覺更糟。

答案可能要從社會角度找:例如,如果某人因為害怕尷尬而不敢在公共場所哭泣,就更有可能選擇獨自流淚或者在密友前哭泣。調查還發現,人們如果試圖壓制或者掩飾哭泣,他們就越不容易平複自己的悲傷情緒。

這時,哭泣的價值就在於它能夠爭取到適當的社會支持。這意味著,歸根到底,成人哭鼻子的原因和嬰兒其實也沒什麼兩樣:同樣是為了尋求來自親友的幫助。

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