沒有體內細菌 人就活不下去

人體 Image copyright iStock
Image caption 你體內生長著無數的細菌,這些細菌是你需要的(圖片來源: iStock)

這無疑是一項天才發明。它是一個在封面和封底有粘性拉環的折疊紙夾,看起來就像一隻被壓扁的海星一樣。把拉環粘在馬桶座上把紙夾展開,就構成了一個像吊牀一樣的集便器可供採樣。我戴上了橡膠手套凖備下一步的工作。

把大便排在集便器上後,我用一個小勺採集糞樣,把樣本轉移到一隻試管的藍色蓋子內側,然後把蓋子擰到塑料試管上,最後把試管包在事先凍好的冰包裏。這樣,這個珍貴樣本就採集完畢可供下一步檢驗了。

樣本的去處"看看我的腸胃"(Map My Gut)實驗室將會揭示我的體內生存著哪些微生物。這次檢驗是為了BBC廣播節目《盧瑟福與弗裏奇事談》(The Curious Cases of Rutherford and Fry)的其中一集進行的,這集節目的目的是研究細菌構成了我們身體重量的多大比例。最近,有多項研究發現,我們消化系統中的細菌對於人體健康的重要性超過了當初的預計。檢驗結果很快告訴我,我沒能讓體內的細菌健康生長——調整食物結構則會改變這些細菌的命運。

Image copyright Science Photo Library
Image caption 短桿菌(Methanobrevibacter)能夠幫助我們從食物中獲取更多熱量(圖片來源: SPL)

我們體內平均大約生活著1,000種不同種類的細菌。細菌的總數量很難統計,但應該在數萬億個的級別。我們體內的幾乎所有細菌都對人體有益。

人類基因組由大約2萬個基因組成,但是我們體內的微生物攜帶的基因數量卻比這個數字多500倍。豐富的基因使它們能夠完成很多有益的工作-協助消化食物、製造維生素和礦物質,甚至可以通過排擠或殺死感染菌而避免人體生病。

細菌對人體的作用還遠不止於此:它們能夠由內之外塑造我們的形像。《人體微生物的奧秘》(I Contain Multitudes)一書作者Ed Yong告訴我,"體內微生物幫助建造我們的身體,並且當我們變老時,它們塑造並更新我們的內臟器官。"

"它們甚至可能會影響到我們的行為和思考模式。有很多動物研究發現,動物體內的微生物會影響其情緒、個性和對焦慮和壓力的反應。"

人體內部的微生物是否會對人產生類似影響還不清楚,但是我們已經知道,不同人類個體的微生物群系之間的差別甚至要大於其基因組的差別。我們體內微生物組成取決於服藥歷史、所在地區以及飲食狀況。即便近親屬的微生物群體也存在著巨大的差別。

Image copyright Getty Images
Image caption 酸奶不是最好的促進益生菌繁殖的食物(圖片來源: Getty Images)

這就是我為何在紙盤上大便,然後採集糞樣的原因。

我承認,當走進聖托馬斯醫院(St Thomas' Hospital)遺傳學教授蒂姆·斯派克特(Tim Spector)的辦公室取檢驗結果時,我有些忐忑不安。我體內的神秘細菌世界是什麼樣的?我的結腸裏到底潛伏著哪些細菌?

檢驗結果如何?說實話,不太理想。

"你的得分在最低一檔,你屬於菌群多樣性最低的10%人群,"斯派克特帶著略顯興奮的語氣告訴我。這種興奮是科學家發現了某些不同尋常的事情或者人時出現的反應。

他解釋說,菌群多樣性是保持體內健康的一個重要因素,不同微生物會執行不同任務,多樣化的菌群能夠實現更全面的能力組合。

我不僅體內菌群多樣性較差,並且細菌種類也不容樂觀。我的檢驗報告表明,我的產氣莢膜梭狀芽孢桿菌(Clostridium perfringens)數量比平均值高65倍,E型大腸桿菌數量則是平均值的211倍,這兩種細菌都會引發胃腸道疾病。

我的檢驗報告上寫道:"結果表明,你體內的微生物群系很不健康。"

我現在應當坦白,我剛剛出差回來,可能在外面吃了些不乾淨的東西。但是根據斯派克特的說法,一次普通的感染不會把原有微生物平衡破壞到如此地步。

那麼我體內的益生菌呢?要知道,只有不到100種細菌會導致傳染病。作家道格拉斯·亞當(Douglas Adams)說過,我們體內的數千種微生物"大部分都是無害的。"我是否缺乏友好細菌?

排在"急需補充細菌"列表首位的是一種稱為Akkermansia的腸道細菌和名字如同繞口令般的Christensenellaceae細菌。這兩種細菌都可以防止肥胖。甲烷短桿菌(Methanobrevibacter)可以增加從食物中取得的熱量,從而減少食物攝入量。草酸桿菌(Oxalobacter)有助於防止出現腎結石。

這些益生菌在我體內有多少?零。

我的檢驗得分在最低一檔-我體內沒有足夠的益生菌,我必須審視一下自己的飲食習慣,然後做出改變。

Image copyright Science Photo Library
Image caption 產氣莢膜梭狀芽孢桿菌(Clostridium perfringens)會誘發胃腸道疾病(圖片來源: SPL)

該如何改善微生物群系?很顯然,首先要提高多樣性。品種豐富的飲食有助於促進體內菌群的多樣化。

發酵食品尤其能夠促進微生物群系的健康。"人們都知道活性乳酸菌酸奶,但有一種伊朗酸奶——克菲爾乳酸奶(kefir)的有益微生物含量比它要高五倍,"斯派克特對我說。味增湯和朝鮮泡菜(醃白菜)等其他發酵食品也對你的體內益生菌群大有好處。

要是吃膩了上面幾種食品,也可以食用大蒜、洋薊、香蕉和全麥麵包等等富含纖維素的食品。紅色葡萄裏的多酚是Akkermansia細菌喜歡的食物。我終於得到了多喝紅葡萄酒的借口。

市場上出售的,號稱可以促進體內菌群生長的益生素實際上不值得服用。理由在於:沒有證據表明,益生素所含細菌能夠在長時間跨度內改變人體內部的微生物群系。益生素只對嬰兒或老年患者起作用,並且能夠防止服用抗生素後的噁心嘔吐症狀。很顯然,服用益生素對我來說已經太遲了。

檢驗揭示的事實讓人震驚,我必須要徹底改變飲食習慣了。拿到檢驗結果到現在已經有一個多月時間,這段時間裏我一次肉也沒吃過。味增湯代替了肉丸,朝鮮泡菜代替了鱈魚和炸薯條。儘管泡菜罐子發出陣陣怪味,但我太太依然允許我把它放在屋裏。

只有時間才能知道,改變飲食習慣是否能夠永久性地改變我體內的微生物群系。但是,我現在已經明白,我不僅是為自己而吃,同時也是為了餵飽體內數以萬億計的微生物們。

請訪問 BBC Future 閲讀 英文原文

更多有關此項報導的內容