置身於地球上最安靜的地方

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如果微軟高級工程師勒薩爾·芒羅(LeSalle Munroe)在他的"辦公室"中呆上一會兒,就會發生令人不安的事情——他可以聽到血液在體內流動,眼睛在眼眶中轉動的聲音。

對於大多數人來說,我們的工作環境都充滿了各種嘈雜的聲音——敲擊鍵盤的噼噼啪啪,同事的喋喋不休和電腦運行的嗡嗡聲。相比之下,芒羅處於絶對安靜的環境之中——他的辦公室是地球上最安靜的地方。

這個專門建造的安靜房間坐落在美國華盛頓州雷德蒙德(Redmond, Washington)微軟總部87號樓的深處。87號樓是微軟的硬件實驗室,像Surface平板電腦、Xbox遊戲機以及Hololens增強現實設備等產品都在這裏研發。微軟的工程師們將這個房間稱為消音室,主要用於測試他們正在開發的新設備。2015年經測定,這裏非常考驗你的聽力,背景噪音為負20.6分貝,它是世界上最安靜的地方。

為了便於理解負分貝,打個比方,悄悄話大約是30分貝,而呼吸的聲音通常只有10分貝。在非真空的環境下,微軟實驗室的安靜程度已經接近極限——因為空氣分子在室溫下相互碰撞產生的噪聲約為負24分貝。人的聽力下限被認為是0分貝左右,雖然我們的耳朵聽不到,但並不意味著沒有聲音存在,因此聲音有可能為負值。

芒羅說:"當門關上後,你會得到一種非常獨特的體驗。當你停止呼吸,你可以聽到你的心跳聲,血液在靜脈裏流動的聲音。因此我在裏面時很少會關門。"

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Image caption 微軟消音室屏蔽了任何可能的噪聲源(圖片來源:Microsoft)

設計和建造這間消音室花費了兩年的時間,這是為了讓芒羅和他的團隊測試微軟的最新技術。工程師為找到一個合適的建築物測試了近八個月,最後找到了一棟足夠安靜的建築物。

這個消音室位於六個混凝土層的中心。土層有助於隔絶外界的聲音。這可以說是個層層嵌套的房間——每個房間的牆壁有12英寸厚,這讓到達房間的噪音減少約110分貝。即便一架噴氣式飛機在建築物外面起飛,在水泥堡壘的最內層你能聽到的也僅僅是耳語那麼大的聲音。

負責建造消音室的微軟首席人因工程師(principal human factors engineer)胡德拉奇·戈帕爾(Hundraj Gopal)解釋說:"絶緣性發揮了巨大的作用。"這個消音室本身是架空的,它的獨立基板下面有68個減震彈簧。

戈帕爾說:"這意味著這個房間在任何時候都不會與周圍的建築直接接觸。這就是我們花了一年半的時間來建造這個東西的原因。我經常開玩笑說在那段時間裏我老了6歲。"

消音室是一個21英尺(6.36米)見方的立方體。它的六面各有一排四英尺長(1.2米)的楔形吸聲泡沫,有助於防止房間內部產生的聲音在牆壁上反彈造成迴音。同時,消音室的地板採用了戰鬥機在航空母艦著陸時使用的鋼索。鋼索編在一起像彈簧牀一樣,下面是底部的楔形泡沫。

門周圍和環繞它的房間使用密封條以阻止噪音鑽入房間。為了消音,戈帕爾及其團隊甚至在房間和外層水泥房間之間四英尺(1.2米)間隙內設計了特殊的空調系統和噴水滅火系統。

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Image caption 微軟的消音室太安靜了,人們甚至能聽到關節活動的聲音(圖片來源:Alamy)

戈帕爾說:"消音室本身是商用的,所以任何人都可以花錢使用。"但他們特別注意的是增添了屏蔽各種不必要聲音進入房間的小功能。"我們花了額外的時間和精力隔離噴水滅火系統,在門上使用密封條,採用專業化的空氣供應,錯開電纜洞和走向,這些額外的小功能使得這間消音室獨一無二,"他說。

結果是帶來了絶對的安靜。吉尼斯紀錄的相關工作人員對消音室進行了測量。此前地球上最安靜的地方是明尼阿波利斯(Minneapolis)的歐菲爾德實驗室(Orfield Laboratories),其消音室的噪聲水平為負9.4分貝。微軟實驗室打破了這一吉尼斯世界紀錄。 "我們一開始並沒有打算建造地球上最安靜的房間,"戈帕爾說,"我們只是想要建造一間至少為零分貝的房間,這是人類可以聽到的聲音下限。"

你也許會認為呆在一個如此安靜的地方時心境會很平和。但是對來過這裏的人來說,完全不是這樣。經常有參觀者造訪這所特殊的房間,大多數人發現體驗非常不舒服。"有些人在幾秒鐘內就想出去," 戈帕爾坦言,"他們說沒法呆在那裏。它讓幾乎每個人都非常不安。他們可以聽到對面另一個人的呼吸聲,甚至聽到胃的蠕動聲。少數人感到頭昏眼花。"

這種反應似乎很奇怪。因為我們大多數人每天受到大量噪音的干擾,都希望獲得片刻的寧靜。不列顛哥倫比亞大學(University of British Columbia)研究感官剝奪現象的心理學家彼得·塞德菲爾德(Peter Suedfeld)將進入安靜的房間比做進入黑暗的房間。他說:"我們習慣於周遭的各種聲音產生小的迴音。"他指出,"而在這些房間裏,只有一片安靜。就像進入一個黑暗的房間,起初你看不到任何東西,但隨著時間的推移,你的眼睛會慢慢適應。"

當每天習以為常的聲音消失後,你開始能夠聽到關節移動,耳鳴會震耳欲聾。但是,戈帕爾說也有些人稱喜歡在這種房間內的體驗。

他說:"有人喜歡這個房間,說有冥想的感覺,"他透露道,"他們覺得很放鬆。但是我見過在裏面呆的時間最長的人也就一小時,當時是為慈善籌集資金。我想如果你呆的時間太長可能會瘋掉。你每一次吞咽的動作都像是震耳欲聾一樣。"

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Image caption 微軟消音室主要用於測試電子設備的運行(圖片來源:Microsoft)

對於芒羅來說,這種消音室有比聽到體內聲音更具建設性的用途。他們主要用它來測試電子設備在運行時的聲音。比如他們會尋找當電流通過電子電路板時電容產生的微小振動。這些聲音可能會讓電路板上的組件產生令人討厭的嗡嗡聲,影響消費者的體驗。

芒羅解釋說:"我們試圖找出噪音來自電路板上的什麼位置,以及我們可以用什麼策略來降低噪音。例如,我們嘗試過採用不同的電容配置,讓振動可以互相抵消。"

他們還會研究計算機上可能產生噪音的其他組件——從電源到冷卻風扇以及增加背光時顯示屏的聲音。但他們的工作並不僅僅是尋找令人不快的噪音。他們還會幫助調整不同組件應該發出的聲音。"我們研究鍵盤的聲音," 芒羅說,"讓鍵盤發出某種特定的聲音至關重要。我們對不同類型的材料和不同的回彈機制進行實驗,這都是為了讓鍵盤給人良好的感受,發出悅耳的聲音。"

微軟的消音室也可用於揚聲器的測試,該團隊會使用靈敏的設備來尋找音頻失真或削波的現象。產品中麥克風的性能也可用類似的方式進行測試。

最近,工程師們也一直在使用這個房間來測試微軟人工智能助理微軟"小娜"(Cortana)等新技術的性能。又如利用新技術複製虛擬現實設備HoloLens的三維聲音。

還有不少研究人員向該團隊申請使用該消音室進行生物醫學研究。例如,有一些研究表明,短期的感覺剝奪可能會引起暫時的精神病發作和幻覺,這可能有助於精神分裂症的研究。

戈帕爾不願意涉足醫學和行為學研究。讓患者來到不尋常的環境中可能需要獲得很多特殊的法律許可。消音室本身的測試日程也已經排滿,很難找到空閒時間供研究者使用。然而對芒羅和戈帕爾個人來說,這個房間會在你離開時展現出它真正的力量,你好像是在裏面被下了咒。

"當你打開門,聲音像瀑布一樣衝擊你的耳朵," 芒羅說,"就像是走進了不同的世界。你能夠聽到你通常不會注意到的東西,它給了你一個全新的視角。"

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