用電擊懲罰自己改變壞習慣有效嗎?

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我正戴在手腕上的亮紅色硅膠手環看起來人畜無害,但這條手環其實暗藏玄機:手環裏有一塊長方形充電電池。這塊電池緊貼手腕,能夠施加200多伏的電擊。手環頂部是一個印有閃電圖案的按鈕,讓用戶永遠不會忘記這隻手環的獨特作用。

從手機上可以看到,手環已經充滿電並且設置為最低電壓檔位。然後要做的就是按下閃電按鈕給我自己來一次電擊。

我正在向你介紹的是一款引起爭議的設備,稱作Pavlok。有人說,它是一種商家推出的騙人噱頭,而有人則說它能幫助人們克服咬指甲或過量吃糖等等不良習慣。Pavlok的發明人瑪尼什·賽迪(Maneesh Sethi)則說,這款設備能在最短五天時間裏幫助用戶消除各種不良習慣。於是我就親身做了一個實驗,看這款手環能不能讓我自己不再躺在牀上玩手機。

手環名字Pavlok源自俄國著名生理學家伊萬·巴普洛夫(Ivan Pavlov)的姓。巴普洛夫實驗讓他聞名於天下:鈴聲響起之後,已建立條件反射的狗就會分泌唾液,等待餵食。Pavlok手環的開發者們希望:當用戶在做出不應該做的行為——比如,躺在牀上玩手機——的時候,進行自我電擊,就能把這種行為和不愉快的感受聯繫起來,從而減少並最終克服這種行為。

後來,我鼓起了足夠勇氣承受電擊。當電擊檔位提高到50%時,它給我的刺激就足夠深刻且難以忘記了。

那麼,輕微的懲罰,例如電擊或罰款,真的能夠改善我們的行為嗎?

獎勵vs懲罰

懲罰是一種"動作條件作用"。獎勵有助於強化或增加良好行為,懲罰則可減少不良行為。

研究者曾經開展了多項實驗比較人們對於懲罰和獎勵的不同反應。例如,在《認知》(Cognition)雜誌公布的一項研究中,受試者參與一項任務,並在任務中贏得或輸掉價值很小的籌碼。研究者發現,即使輸掉的金額非常小,也足以讓受試者在接下來的任務中改變其選擇。而要取得同等成效,則需贏得很大金額的籌碼。

"這意味著,大腦對於得到和失去會出現不同的反應,"參與此項研究的斯坦福大學博士後研究員,專攻分子細胞生理學的簡·庫巴尼克(Jan Kubanek)表示。"無論是5美分還是25美分,輸掉的金額大小並不重要,人們都會在接下裏的任務中避免採取過去的選擇。"

但是對於獎勵而言,事情卻並非如此。"你要是贏了5美分,就會重覆這一選擇,但堅持程度要弱於得到25美分獎勵的情況,"庫巴尼克解釋說。"你贏得越多,就越有可能在接下來的任務中重覆以往的選擇。但是無論書多少錢都會避免重覆過去的選擇"

庫巴尼克說,研究結果有助於人們如何在日常生活中設計負面反饋和懲罰。例如在學校裏,教師會根據學生的優點和缺點給學生打分。

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Image caption 為了克服壞習慣,或許可以委托我們的親友罰我們一小筆罰款?(圖片來源: iStock)

研究者還發現,在某種情況下,懲罰威脅也會影響我們的行為。例如,有一項研究表明,哪怕只是印著一雙眼睛的海報也能讓人們不再隨地亂丟垃圾,這會讓人們感覺受到監視,存在被抓被罰的可能。(然而應當指出,有後續研究發現,很難重覆這種眼睛海報的效果。)

在他的著作《舉頭三尺有神靈》(God is Watching You)裏,多米尼克·約翰遜(Dominic Johnson)寫道,人們對上帝、地獄或因果報應等超自然懲罰的恐懼會協助政府的社會管理。"政府和警方的能力有限,監視水平很低,懲罰也很有限,"約翰遜說。"但是上帝的監視卻無處不在,上帝給予的懲罰也是無限的。上帝會比警察有效得多,至少對於虔誠的宗教信徒是這樣。"

有很多證據能夠支持這一觀點。例如,心理學家阿齊姆·沙裏夫(Azim Shariff)開展的一項研究就發現,在犯罪率較低的社會,會有更大比例的人相信有地獄存在。"他們同時也相信天堂的存在,"約翰遜說。"有人不喜歡宗教,但是事實是,當人們希望不要去地獄時,要比設法去天堂時更容易合作。"

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Image caption 有研究發現,在牆上掛一張印有雙眼的海報就能促使人們行為謹慎,但這一發現沒有得到後續研究的證實。(圖片來源: iStock)

帶來懲罰的可能性是Pavlok手環獲得成功的關鍵原因。

我的紅色手環上有一個印著閃電標誌的電擊按鈕。晚上只需看看這個標誌就會得到提醒,躺在牀上玩手機會受到電擊。儘管這個標誌不一定會讓我放棄玩手機,但它至少幫助我設定了目標,這樣我每晚上網瀏覽的時間就短多了。不過即使躺在牀上玩手機時電擊自己五天後,它並沒有完全治癒我晚上玩手機的惡習。

在接下來的一周裏,我給自己加大了懲罰力度:如果我在無關緊要的事情上浪費時間時,就讓我先生罰我一筆款。一個晚上後,金錢的損失終於讓我克服了過度玩手機的惡習。然而,當實驗結束後,我又故態復萌玩起了手機。這表明,我必須長期電擊自己並且給自己罰款——然而這個代價可能有點太高了。

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