從愛因斯坦的怪癖中你能學到什麼

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著名發明家、物理學家尼古拉·特斯拉(Nikola Tesla)深信腳趾運動的功效——根據作家馬克·J·塞弗爾(Marc J Seifer)的描述,特斯拉每晚重覆做"壓扁"腳趾的運動,每隻腳100次。雖然我們並不了解有關特斯拉腳趾運動的所有細節,但我們知道特斯拉聲稱腳趾運動有助於刺激大腦細胞。

20世紀最多產數學家保羅·艾爾多斯(Paul Erdos)喜歡另一種刺激劑:安非他命,依靠安非他命的刺激,艾爾多斯能對著數字一連工作20個小時。艾爾多斯的朋友用500美元押注他無法停用一個月安非他命,艾爾多斯贏了這筆賭注,但是他對朋友抱怨到:"你讓數學倒退了一個月。"

牛頓則大力宣揚禁慾和獨身的好處。1727年牛頓去世時,他已經永久地轉變了我們對自然世界的看法,並留下了一千萬字的筆記;而所有記錄都證實,牛頓一直保持著童子之身(特斯拉也秉持禁慾信條,雖然後來他聲稱自己愛上了一隻鴿子。)

許多全世界最聰明的科學家們同時也極度瘋狂。從完全禁止信徒食用豆子的畢達哥拉斯(Pythagoras),到進行裸體"空氣浴"的本傑明·富蘭克林(Benjamin Franklin),這些科學家在通往偉大的道路上都不乏有一些非常奇怪的嗜好。

然而,如果這些嗜好不只是迷信呢?科學家們正越來越意識到,智力優勢不只是我們通常所認為的純粹的基因運氣。最新研究證明,決定你成年後是天才還是傻瓜的因素中,40%是環境因素。不論你是否對此結果滿意,日常習慣的確會對大腦產生極強的影響,從而塑造大腦結構,改變人們的思考方式。

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Image caption 會不會是因為沒有足夠的烈酒,尼古拉·特斯拉才不得不採用壓扁自己的腳趾這種方法呢?我們永遠無法了解這個問題的答案了(圖片來源: SPL)

在歷史上出現過的所有偉人之中,集天才與不尋常的嗜好為一身的最佳體現毫無疑問是阿爾伯特·愛因斯坦(Albert Einstein)——所以,如果要找一個研究對象,尋找可以讓大腦更聰明的行為,就沒有比愛因斯坦更適合的人選了。既然愛因斯坦告訴了我們如何從原子中釋放能量,那麼也許,他也能夠就如何從我們小小的腦袋瓜裏釋放最多的智慧給我們支幾招。那麼我們能從愛因斯坦的睡眠、飲食,甚至時尚選擇中學到點什麼嗎?

十小時睡眠和白日小憩

睡眠有助於大腦,這是普遍的認知,但愛因斯坦比大多數人更重視這一建議。據說愛因斯坦一天的睡眠時間在十小時以上——幾乎是美國人平均睡眠時間的1.5倍(6.8小時)。然而,我們真的能靠睡覺變聰明嗎?

作家約翰·斯坦貝克(John Steinbeck)曾寫道:"人們普遍有這樣的體驗,晚上在一個問題上冥思苦想不得解,可是經過一夜安眠後,早上你會得到答案。"

據說,人類歷史上的許多最具顛覆性的突破,比如發現元素週期表、DNA結構,以及愛因斯坦的狹義相對論,都得益於發現者無意識間獲得的靈感;因為在睡夢中夢見了被電擊的母牛,愛因斯坦才發現了狹義相對論。這樣的說法屬實嗎?

2004年,德國呂貝克大學(the University of Lubeck)的科學家們用一個簡單的實驗檢驗了以上說法。科學家首先教會參加實驗的志願者們如何玩一個數字遊戲。大多數志願者通過練習能夠逐漸掌握遊戲技巧,但目前為止,最快提升遊戲水平的途徑是發現隱藏的規律。當科學家們八小時後再度測試志願者的遊戲水平,他們發現,那些被允許去睡覺的志願者發現遊戲規律的可能性是那些一直醒著的志願者的兩倍以上。

當我們睡著後,大腦會進入一系列循環。每90至120分鐘,大腦在輕度睡眠、深度睡眠,以及一個與做夢有關的階段之間波動;這一與做夢有關的過程被稱作"快速眼動"(Rapid Eye Movement,REM),直到最近科學家才認為該過程對學習和記憶至關重要。然而這不是故事的全部。"非快速眼動睡眠有些神秘,但我們在夜晚60%的睡眠時間都在非快速眼動過程中度過,"渥太華大學(the University of Ottawa)神經學家斯圖爾特·福格爾(Stuart Fogel)說道。

非快速眼動睡眠的特徵是大腦的間歇快速運動,也被稱作"紡錘波事件"(spindle events),因為腦電圖(EEG)上會留下紡錘形鋸齒波形的波跡。一晚上的正常睡眠包括了成千上萬次非快速眼動睡眠過程,每一次持續的時間最長幾秒鐘。"這的確是通往睡眠其他階段的途徑——你睡的時間越長,就會經歷越多次數的紡錘波事件,"福格爾說道。

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Image caption 與物理學家尼爾斯·玻爾(Niels Bohr)一起放鬆自己(圖片來源: SPL)

"紡錘波事件"始於大腦深層處迅速形成的結構所產生的電能激增。"罪魁禍首"是丘腦(thalamus),丘腦是一個橢圓形區域,充當大腦中主要的"轉換中心",將傳入的感官信號發送至正確的方向。當我們睡覺時,它就像一個內置耳塞,擾亂外部信息來幫助你入睡。在"紡錘波事件"中,激增的電能會到達大腦表面,然後再折返,以完成整個循環。

有趣的是,那些經歷了更多"紡錘波事件"的人往往會擁有更多"流體智力"(fluid intelligence)——解決新問題、在新情況下使用邏輯,以及識別規律的能力——正如愛因斯坦那樣。"這種智力與記憶事實和數字等其他智力無關,它僅僅與這些推理能力有關,"福格爾表示。這正好讓人聯想到愛因斯坦對正統教育的憎惡,以及他的那句忠告——"不要背誦任何你能夠查得到的東西"。

儘管睡得越多,經歷的"紡錘波事件"就越多,但這並不一定就能證明,更多的睡眠就有益處。這是個"先有雞還是先有蛋"的問題:是因為擁有更多的"紡錘波事件"所以更聰明?還是因為更聰明,所以才會經歷更多的"紡錘波事件"?對於這一問題,目前尚無結論。但最近的一項研究表明,女性夜間睡眠和男性白天打盹兒都可以提高推理能力和解決問題的能力。關鍵是,智力提升與"紡錘波事件"的存在有關,而"紡錘波事件"僅會發生在女性的夜間睡眠中,以及男性白天打盹兒期間。

我們尚不知曉為什麼"紡錘波事件"會有助於智力提升,但福格爾認為這可能跟被激活的大腦區域有關。"我們發現產生紡錘波的區域——丘腦和皮層(大腦表面)——正是為人提供問題解決能力及新情況下邏輯應用能力的區域,"福格爾表示。

愛因斯坦很幸運,因為他經常小憩。有傳聞說,為了確保自己不會睡過頭,靠在扶手椅上休息的時候,愛因斯坦手裏會捏只勺子,下面正對著一隻金屬盤。他會迷迷糊糊地打個盹兒,然後——砰!——勺子會從他手上掉下來,在盤子上弄出聲響,把愛因斯坦吵醒。

每日散步

愛因斯坦非常重視每日散步。他在新澤西州的普林斯頓大學工作時會走路去上班,全程1.5英里。愛因斯坦跟隨其他持之以恆的散步者的腳步,其中就包括了達爾文(Darwin),達爾文每天要散步三次,每次持續45分鐘。

散步不只有益於保持身體健康,大量證據表明,散步還有助於提高記憶力、創造力和解決問題的能力;同時,在室外散步至少對於提升創造力是更有效的。但這又是為什麼呢?

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Image caption 去散步吧!這是愛因斯坦的建議(圖片來源: Getty Images)

當你仔細去想,這一說法難免牽強。散步將大腦的注意力從腦力勞動中轉移出來,迫使它專注於把一隻腳放在另一隻腳的前面,以免自己摔倒的過程,進入"順時腦前額葉功能低下"(transient hypofrontality)的狀態,通俗來說,即大腦的某些功能暫停活動,特別是與記憶、判斷和語言等更高級大腦思維過程相關的前額葉部分。

通過把大腦活動調低一級,大腦會採用一種完全不同的思維方式,這可能給你帶來坐在辦公桌前無法產生的靈感。雖然尚無任何證據證明對散步為何有益的這一解釋,但這的確是個有趣的推理。

吃意大利面

那麼天才們吃什麼呢?很可惜,我們還不清楚愛因斯坦是吃什麼來為大腦提供養分的,不過互聯網上盛傳一種可疑的說法,即愛因斯坦提升智慧的方法是吃意大利面。愛因斯坦的確曾開玩笑說,對於意大利,自己最喜歡的是"意大利面和(數學家)列維·齊維塔(Levi Civita)"。讓我們看看。

雖然碳水化合物有各種問題,但愛因斯坦還是對它們鍾愛有加。眾所周知,大腦是個貪戀美食的饞鬼,雖然只佔身體重量的2%,卻消耗著身體中20%的能量(愛因斯坦的大腦更輕,僅重1230克,而平均腦重為1,400克左右)。正如身體的其他部分,大腦更喜歡葡萄糖(glucose)等單糖,而單糖是從碳水化合物中分解出來的。神經元幾乎需要不間斷獲得單糖供應,只有供給完全中斷,才會接受其他能量來源。這裏就存在著一個問題。

雖然嗜糖,但大腦無法儲存任何能量。所以當血糖(blood glucose)水平下降時,大腦很快就會耗盡能量。"身體可以通過釋放皮質醇(cortisol)等應激激素(stress hormones)釋放自己儲存的糖原(glycogen),但這會引發副作用,"羅漢普頓大學(the University of Roehampton)心理學及生理學講師利·吉布森(Leigh Gibson)表示。

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Image caption 不建議大家吸煙,即使是愛因斯坦也不可能注意到所有的健康風險(圖片來源: SPL)

我們每次因為不吃晚飯所感受到的那種熟悉的頭暈和混沌就是大腦耗盡能量的表現。一項研究發現,低碳水化合物飲食的人反應較慢,空間記憶能力也會減退——儘管這些只是短時現象(幾周後,大腦會適應其他能量來源,如蛋白質)。

糖分的確可以給大腦帶來寶貴的刺激,但這並不意味著狂吃意大利面就是好主意。"有證據表明,通常情況下,進食25克碳水化合物是有益處的,如果進食了這個數字的兩倍,你就是在損害自己的思考能力,"吉布森表示。更明確地表示就是大約37根意大利面,這比聽起來要少得多(大約是建議食用分量的一半)。"這可沒有聽上去那麼簡單,"吉布森說道。

抽煙

如今,吸煙對健康的危害已經是眾所周知,所以養成抽煙的習慣可不是明智之舉。但愛因斯坦是個鐵桿煙民,在校園裏,愛因斯坦煙霧繚繞的形像跟他的理論一樣出名。愛因斯坦非常喜歡抽煙,他相信,"抽煙有助於自己對人類的事情做出冷靜客觀的判斷"。他甚至會從街上撿煙頭,把剩下的煙絲塞到自己的煙斗裏。

這並不是天才應有的行為,但是我們也有必要為愛因斯坦進行辯護,雖然自20世紀40年代以來,出現了越來越多有關煙草導致肺癌和其他疾病的證據,但直到1962年,煙草的這一問題才被確認,而那時愛因斯坦已經去世7年了。

如今吸煙的危害已經不再是秘密——吸煙會阻止腦細胞的形成,降低腦皮層厚度(cerebral cortex,負責意識的褶皺外層),導致大腦缺氧。可以說,儘管愛因斯坦有吸煙的習慣,但他依舊很聰明,但愛因斯坦的聰明並非源於吸煙。

另有一個謎題尚未被解開。一項針對20,000名美國青少年的調查在15年中追蹤了他們的生活習慣和健康狀況,調查結果顯示,不考慮年齡、種族或教育程度等因素,更聰明的孩子長大後會比其他人抽更多的煙,且抽煙頻度也更高。科學家們仍然沒有找到原因,但有趣的是,這個發現不是普遍規律——在英國,吸煙者往往智商較低。

不穿襪子

在列舉愛因斯坦的怪癖時,如果不寫上他對襪子的極度厭惡,那這個怪癖單顯然是不完整的。"當我年輕的時候,我發現大腳趾總是會在襪子上頂出個洞,所以我不再穿襪子了,"在給表親、也即後來的妻子埃爾莎(Elsa)的信中,愛因斯坦寫到。後來,每當愛因斯坦找不到自己的涼鞋時,他就會穿上埃爾莎的露跟女鞋。

然而事實證明,打扮成嬉皮士似乎並未給愛因斯坦帶來任何智力優勢。令人遺憾的是,尚未出現任何直接針對不穿襪子的影響進行的研究,但已經有研究表明,換上休閒服裝,而不是更正式的服裝之後,人們在抽像思維測試中的表現會變得糟糕。

愛因斯坦本人的建議大概是回答這一系列問題的最好方式吧。"最重要的是,不要停止發問;好奇心的存在是有原因的,"1955年愛因斯坦接受《生活》雜誌採訪時說道。

如果這個方法不行,你還可以試試腳趾運動。誰知道呢,也許腳趾運動真的有用。你難道不想知道答案嗎?

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