你有沒有繼承捲舌的能力?

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站在鏡子面前,把嘴巴微微張開,嘗試把舌頭兩邊捲起來,變成U形。如果你能夠做到,那就說明你是屬於會捲舌的那類人。大約65%至81%的人會捲舌,其中女性的比例高於男性。

如果你嘗試過這件事,那麼很有可能是在學校生物課學習基因的時候。我記得高中時坐在實驗室的長凳上反覆努力,就是卷不起舌頭,而我的朋友們似乎毫不費力就達標了。老師告訴我們,做不到的原因是一個簡單的基因特徵。要麼你繼承了捲舌的基因變異,要麼你沒有繼承該基因。如果你沒有這個基因,你應該是不可能學會捲舌的。

雖然這個技能顯然沒有什麼意義,但是我還是下決心要學會它,所以在不忙的時候,我就會練習捲舌。讓我驚訝的是,最後我竟然學會了。這讓我感到困惑,既然它是遺傳基因決定的,那按理我應該是學不會的。我之所以能學會,是因為捲舌由基因決定只是一個謎團。雖然在如今的生物學課本上,你還是能找到這個理論。

1940年,權威基因學家阿爾弗雷德·斯特蒂文特(Alfred Sturtevant)提出捲舌是一種孟德爾式特徵(孟德爾是奧地利遺傳學家,Mendelian trait),這就意味著它並不是雙親基因的混合,而是來自父母中的一人。眼睛的顏色、皮膚的色調和有無雀斑被認為是孟德爾式特徵。(儘管我們現在知道這些特徵也可能受到其他基因變異的影響。)

他提到,一些孩子拒絶張開嘴給別人看他們會不會捲舌。他的猜測是他們不會。在發現那些凖備好給別人看舌頭的孩子中,有4個自己會捲舌,但是他們的父母不會。儘管如此,他的結論是捲舌至少有一部分是來自遺傳。

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Image caption 你似乎可以自學捲舌——儘管可能需要數小時的練習。(圖片來源:Alamy)

如果這個理論是正確的,那麼基因完全相同的雙胞胎應該同為捲舌者,或者同時不會捲舌。但是在20世紀50年代對33對雙胞胎進行的一項研究發現,有7對雙胞胎不一致,其中一個會捲舌,另一個不會。

值得肯定的是,阿爾弗雷德·斯特蒂文特在發現該研究以後,在1965年的著作中宣稱捲舌並不是孟德爾式特徵。當他看到有人把捲舌列入其中時,感到很尷尬。但是這並未阻止這一說法在很多學校裏流傳下來,並延續至今。

更複雜的一點是,一些人既不能算會捲舌,也不能算不會捲舌,因為他們的舌頭兩邊可以微微捲起,但是不能完全變成U形。

你可以辯稱捲舌並不重要,因為它不是一項有用的技能。但是這正是它稱為基因研究中一個有趣話題的原因。大多數人不會練習捲舌,甚至不會討論捲舌,所以在研究時就可以減少環境的影響。在數十年的研究後,我們了解到了什麼?有可能存在一些基因方面的原因,但是並不是與一個基因直接相關。相反,它可能涉及多個基因,或者基因變異。

而且似乎不止我一個人通過練習學會了捲舌。特拉華大學(University of Delaware)生物學系的約翰·麥克唐納(John McDonald)讓33位不會捲舌的學生每天練習捲舌。每過一個月就多一個學生學會捲舌。不得不承認,這個數量並不多。但是可能其他人也獲得了成功。如果你自學捲舌成功,我會有興趣了解一下你的故事。

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