億萬富翁玩具箱裏添新寵:私人深海潛艇

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Image caption 2013年拍攝到巨烏賊在自然棲身環境中游弋的科學家搭乘的就是私人擁有的潛艇。

佛羅里達維羅海灘(Vero Beach)工業園的一個僻靜角落,34歲工程師約翰·拉姆瑟(John Ramsay)正在苦心設計一款能抵達海底五個最深處的潛水艇。

關鍵?這是一艘億萬富豪的私人潛水艇。

「這是一件將改變世界,至少肯定會改變這個行業的交通工具,」拉姆瑟說。這款耗資2500萬美元的雙人潛水艇需要六個月時間設計,另需兩年時間由Triton潛水艇公司製造。「迄今為止還沒人造出能多次使用的載人深海私人潛水艇。這正是我們現在嘗試做的事,」他說。

拉姆瑟的客戶是為數不多幾個把海底當作新型遊樂場的富豪中的一個。

新一代的富豪開始發掘自己內心深處的雅克·庫斯托(Jacques Cousteau),一位著名的海底探險家。為此,他們願意一擲千金。啟動資金就需要300萬美元,還需要在一艘遊艇用來運載潛水艇。

這些私人潛水艇不僅是探險工具,也可推動研究和探索,這在十年前還是無法想像的事情。

「擁有潛水艇之所以成為一種流行趨勢,部分是因為擁有一艘潛水艇是件很酷的事,還有部分原因是因為私人能夠支持潛水艇的研發,」位於加利福尼亞的SEAmagine Hydrospace 潛水艇製造公司的老闆查爾斯·克內說。「這不僅是想要抵達人類從未到過的地方,而且到了以後還要回來把這件事告訴其他人。」

未來的道路

克內說,私人潛水艇行業仍處在萌芽階段。目前全世界一共有四家公司、20到30艘私人載人潛水艇。克內是這個行業的先驅,早在2000年就賣出了他造的第一艘潛水艇。

這些潛水艇的擁有者常常提供租賃服務,價格最高可以達到一天3萬美元。有的億萬富豪希望租用潛水艇,獲得新的度假體驗。也有研究團體租用潛水艇,用以搜尋新的海洋生物或探索海底沉船。

畢竟,能買得起潛水艇的研究機構極少,更不用說能夠承受潛水艇的保養、維護費用,或者是將潛水艇運到海上所需的高昂運輸開支。所以,與私人艇主合作被證明是一種前景不錯的策略。

2013年,研究人員搭乘一艘私人潛水艇在日本沿海首次拍攝到一條巨烏賊在其自然棲息地的生活狀態。2015年3月,微軟聯合創始人保羅·艾倫(Paul Allen)的潛水艇幫助一個團隊發現了二次世界大戰期間在菲律賓沿海被擊沉的日本武藏號戰艦。

不過,有時潛水艇的主人會獨享探索的樂趣。2012年,導演詹姆斯·卡梅隆(James Cameron)乘著他的潛水艇探索西太平洋馬里亞納海溝(Mariana Trench)。這是海洋的最深處,他因此打破了單人潛水艇的最深下潛記錄。卡梅隆的潛水艇並不是按照能多次潛入高壓深水區設計的,因此它在唯一一次下潛後就退役了。

大多數私人潛水艇的下潛深度不到1000米。造艇的最大難度在於客艙,因為水下高壓會對客艙造成很大壓力。Triton潛水艇公司在德國斥資100萬美元建造了一個外壁6.5英寸厚的丙烯球體客艙。如果要下潛到更深的地方,潛水艇必須足夠堅固,一塊超厚玻璃窗的成本可能是客艙的4到5倍,拉姆瑟說道。

尚不清楚這些私人潛艇對研究或探索的作用有多大,德克薩斯州農工大學海洋考古學項目名譽教授喬治·巴斯(George Bass)指出。巴斯是在全世界,特別是地中海地區,發現沉船最多的探險者之一。他曾在土耳其沿海用SEAmagine公司的潛水艇一個月內發現了14艘沉船。

但是巴斯很懷疑私人艇主會有同樣好的運氣。「(私人艇主)有可能碰巧遇到一艘沉船,或遇到什麼新的東西,」他說,「但是需要大量的研究和知識才有可能主動發現這些東西。」

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以科學之名

在哥斯達黎加,探險旅行家、研究人員和科學家正在使用一艘名為「DeepSee」的潛水艇在離大陸350英里遠的科科島(Cocos Island )附近海域探索。由於獨特的洋流交匯現象,那片水域蘊藏著大量珍稀的珊瑚和海洋生物,大到鯨鯊、小到甲殼亞門生物。

DeepSee的主人是一家同名的私人公司。公司運營經理舒姆裏克·布魯姆(Shmulik Blum)說,公司讓哥斯達黎加大學的研究人員免費使用潛水艇;他們有時會發現人類從未見過的新的海洋生物。

兩年前,哥斯達黎加的研究人員發現幾種珊瑚,屬於一個全新的珊瑚科,這是40年以來前所未有的發現,布魯姆說。這種新的、柔軟的珊瑚隱藏在海底極深的地方,從未見過陽光,因而沒有顏色。研究人員使用DeepSee的機械臂獲取了一些樣本,以便帶回實驗室進行分析。

「通常我們很難下潛到如此深的地方,這限制了我們了解海洋的能力,」 布魯姆說。「一旦我們能下潛到更深處,我們就有機會發現一個全新的世界。」

布魯姆是在彭塔雷納斯(Puntarenas)一個小碼頭邊的一間辦公室接受我們的電話採訪。採訪完幾個小時後,他和他的潛水團隊將開始為期一天半的航行,他們要去科科島再下潛幾次。「也許我們這次又會發現一些新的東西,」他說,「這可真沒凖!」

請訪問 BBC Capital閱讀 英文原文

(責編:郱書)

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