里爾噴氣機:改變旅行方式的私人飛機

里爾60噴氣機 Image copyright Getty
Image caption 里爾60噴氣機

「快來與我一起飛翔,一起飛,飛向遠方」,著名歌手弗蘭克·辛納屈(Frank Sinatra)唱到,這是他1958年美國歌曲排行榜冠軍歌曲裏的歌詞。他和他的伙伴、熟人和情人們確實飛了起來。他們是迪安·馬丁(Dean Martin)、馬龍·白蘭度(Marlon Brando)、埃爾維斯·普雷斯利(Elvis Presley)、小薩米·戴維斯(Sammy Davis Jr.)、米高·肯恩(Michael Caine)、保羅·麥卡特尼(Paul McCartney)、米亞·法羅(Mia Farrow)。

辛納屈之前擁有一架40座的飛機和一架用作商務機的法國軍用教練機。1965年,他購買了一架全新的里爾23噴氣機,其六座設計,獨樹一幟的擋風玻璃、堅固的機翼和惹眼的翼尖燃料箱讓這架飛機確實不同凡響。

這架飛機的設計部分源自瑞士的一款戰鬥機原型機,性能非常吸引人。其速度可以媲美可橫跨大西洋的波音707,爬升高度最高可達4萬英尺,超過了美國空軍F-86佩刀戰機。機上配備了通用電氣生產的雙渦輪發動機,是大幅突破音障的諾斯洛普(Northrop)F-5自由戰鬥機發動機的民用版。里爾23噴氣機可以表演空中特技,動力強勁,外觀迷人。對很多人來說,它曾經和現在都是經典的商用噴氣機。

當辛納屈在1964年訂購里爾噴氣機時,他已經是一位商業巨頭了。他是以自己名字命名的唱片公司董事長、是自己旗下電影公司的董事,一位房地產界的大亨並且還投資了一家導彈零部件製造商,他確實取得了輝煌的成就。

他用里爾23噴氣機追求米亞·法羅。1965年,他們初次約會後,他邀請她去看電影拍攝,後來又去了他在棕櫚泉(Palm Springs)的家。第二年,他們度蜜月時乘坐里爾飛機去了法國南部,這架飛機命名為克里斯蒂娜二代,這個名字取自他的二女兒。

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Image caption 里爾23噴氣機

1967年5月1日,辛納屈把里爾噴氣機借給貓王埃爾維斯·普雷斯利,讓他和21歲的普莉西拉.比柳(Priscilla Beaulieu)從棕櫚泉私奔到拉斯維加斯。他們在阿拉丁酒店(Aladdin Hotel)舉行了短短8分鐘的結婚儀式,然後坐上飛機返回棕櫚泉。結婚九個月後,他們的女兒,麗薩·瑪麗(Lisa-Marie)誕生了。

辛納屈曾帶著米高·肯恩一起乘坐這架飛機,質問了這位英國演員對他女兒南希(Nancy)懷有什麼目的,當時他們正在約會。迪安·馬丁是常客。小薩米·戴維斯和馬龍·白蘭度曾經坐著這架飛機去密西西比參加馬丁·路德·金的自由遊行。

雖然通常購買這款飛機的買家都是更為傳統的商業大亨,而並非像辛納屈這樣的演藝界人士,但這架價值49.5萬美元讓人眼睛一亮的噴氣機在好萊塢名流裏名聲大噪,他們將里爾飛機的高品質名聲傳頌至全世界。它曾經是美國廣播公司熱播節目《約會遊戲》(The Dating Game)(1965年至1973年)中的一件道具,參賽選手坐著這架飛機前往舊金山或拉斯維加斯。

丹尼·凱(Danny Kaye)在購買了一架里爾23噴氣機後成為了公司的合伙人。在20世紀80年代中期,該公司的銷售員兼飛行員克雷·萊西(Clay Lacy)駕駛了一架里爾23噴氣機在湯姆·克魯斯主演的電影《壯志凌雲》中拍攝了驚心動魄的空中場景。

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Image caption 里爾45噴氣機

突出的個性

比爾·里爾發明的里爾噴氣機從設計到生產再到受追捧只花了很短的時間。里爾1902年生於密蘇里州漢尼拔市(Hannibal, Missouri),高中輟學,是一個自學成材的發明家。20世紀20年代後期,他為加爾文製造公司(摩托羅拉的前身)發明了摩托羅拉牌收音機。這是世界上第一台成功的車載收音機。他還學會了飛機駕駛,在1931年購買了第一架飛機,為飛機製造行業開發了早期的自動駕駛系統和雷達方向搜索器。這些成果與他的其它發明為里爾在第二次世界大戰中賺取了超過1億美元的收入。

里爾還發明了8音軌磁帶錄音機,汽車和公交車用的無污染蒸汽渦輪發動機,很不幸後者未能成功。他總是有新的想法。不過他最出名的發明還是里爾噴氣機,開啟這個發明項目時他已經年近60。

1960年,他在瑞士阿滕海恩(Altenrhein)成立了瑞士美國航空公司(Swiss American Aviation Company)。他與飛機工程師漢斯·魯祖斯·斯圖德(Hans-Luzius Studer)博士以及由來自瑞士、德國和英國的工程師組成的團隊一起設計一款基於FFA P16的商用噴氣式飛機,FFA P16是一款斯圖德博士設計的超音速戰鬥機原型機。在P-16s的原型機墜毀以後,瑞士空軍採購了英國生產的霍克獵人(British Hawker Hunters)飛機。里爾並沒有氣餒,他把這個項目和斯圖德的一些關鍵構思帶回美國。1963年,他在堪薩斯成立里爾噴氣機公司,堪薩斯是塞斯納和比奇兩大飛機製造商的大本營。

雖然花錢如流水,但是里爾運氣不錯。首架里爾飛機在1964年測試飛行中墜毀,由於是一名聯邦航空管理局(Federal Aviation Authority)的飛行員在操控飛機,墜機賠償讓里爾有了足夠的資金,繼續推進這個項目。聯邦航空管理局的飛行員在起飛時忘了把襟翼放下。當飛機抬升至10英尺或20英尺後就墜落到地面。沒有人在墜機中受傷,但是墜毀的飛機可以得到賠償,里爾收到了一筆50萬美元的保險賠償。

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無所畏懼

里爾飛機墜機事故接連不斷。雖然它時髦、靈活且速度快,易於操作,但是,在早期的商用噴氣機時代,飛行員犯錯非常普遍:在第一批飛機賣出後的三年內,總共104架飛機中有23架都發生了墜機事故,其中四次有人員死亡。

隨著飛行員培訓的改善和里爾24的設計中加入了改良後的慢速操控性能,情況有所好轉,但是里爾20系列飛機仍然事故頻發,難以讓人心安。1977年1月,辛納屈82歲的母親多利(Dolly)不幸在空難中罹難,當時她乘坐辛納屈為她包租的里爾24噴氣機從棕櫚泉前往拉斯維加斯參加凱撒宮酒店(Caesar』s Palace)的夜間開放式活動。飛機因遭遇暴風雪而墜毀。里爾後來的系列型號飛機,包括現在由龐巴迪公司製造的更寬大、更安靜、更高效的復合材料機身的里爾噴氣機,可謂具有與生俱來的安全性。

辛納屈的里爾23噴氣機目前正在修複中。2008年,為慶祝里爾公司成立45週年,龐巴迪宣佈將推出新款8座里爾85噴氣機,這在當時引起了轟動。這款最新的飛機被認為是經典的里爾23噴氣機的繼承者。「我們要求設計師秉承經典路線,」產品經理布萊恩·諾蘭(Brian Nolan)說。然而不久公司便宣佈,因商用飛機市場低迷不振,里爾85噴氣機項目被迫擱置。

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