如何保持精子的活力?

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精子老化可不是件好事。

待在睾丸裏的時間越久,精子質量越低。由衰老精子繁衍出的後代體質可能更孱弱。所以保持精子活力很重要。

許多哺乳動物都有一套自己的方法不斷更新自身儲存的精子。例如,一些生物學家已提出這樣的觀點,即男性手淫行為正是通過手淫,在精子質量降低前釋放精子。

但是其他哺乳動物(如老鼠)則有不同的方法。

為弄清在少有交配行為或無交配行為的情況下精子的質量是如何改變的,研究人員一直在分析家鼠的精子。

Image caption 「年輕」的精子是繁衍健康後代的關鍵

他們對比兩組對象,一組為兩個月未有交配行為的家鼠,另一組則是最近有交配行為的家鼠。

令人意想不到的是,兩組不同家鼠的精子質量竟然不相上下。

未交配雄鼠和交配活躍雄鼠擁有相同的精子數目,具有相同的精子活性並且DNA突變數量也沒有很大差別。這是怎麼一回事呢?

原來,在沒有性伴侶時,老鼠能夠通過各種策略方法保持精子的活力和質量,包括自發射精和隨小便排出精子。甚至還可能使用分子分解方法,從而在精子存儲期間保持精子活力。

「有關自發射精的觀點也將被印證到其他哺乳動物身上。」第一作者西澳大利亞大學蕾妮·費爾曼(Renee Firman)解釋道。《進化生物學期刊》發表了其研究論文。

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Image caption 競爭並非壞事

該團隊也研究了雄鼠之間「精子競爭」水平的差異。

即雌鼠一晚可與數個雄鼠進行交配,接收每個雄鼠的精子。然後這些精子在雌鼠體內競爭,只有最具活力的精子才可以繁衍後代。

費爾曼表示,競爭中的雄鼠之所以擁有更高質量的精子和更大的睾丸,「是因為經過了激烈的競爭,他們產生了高質量的精子。」她說道。

這與「抽獎原理」一樣:抽獎時,手中握有越多的獎票,中獎的可能性就越大。精子也是一樣。

至少對於老鼠而言,競爭顯然不是一件壞事,因為競爭可以保持精子活力。

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