人類2,000多年前就知道地球是圓的

Image caption 70多億人居住在這裏(圖片來源:NASA)

著名說唱歌手B.o.B面臨著一項艱巨的任務:他要說服自己的Twitter粉絲相信地球是平的。

兩個相距16英里的地方在照片上看起來怎麼會是平的,他問道:「弧度在那裏?請解釋一下。」他隨後通過推文發表了一系列類似的內容。

很多人都試圖向他解釋背後的原因,包括天體物理學家兼廣播員尼爾·德格拉斯·泰森(Neil deGrasse Tyson)。但B.o.B不為所動。

我們BBC Earth並不經常參與陰謀論的辯論,但這一次卻不能坐視不理。首先,「地球」是我們自己起的名字,而且無論我們是何想法,了解一下這些有關宇宙的重要知識是如何被發現的,都是一件充滿趣味的事情。

先從幾張圖片開始。下面這張是從100英里之外看到的地球,它是由美國國家航空航天局(NASA)的深空氣候觀測衛星拍攝的一系列照片合成的。

Image caption 我們的圓形地球(圖片來源:AP)

這張圖片是從月球上看到的地球。我們抬頭就能看到月球,它同樣是圓形的。

Image caption 從月球上看到的地球(圖片來源:NASA)

這都無法說服B.o.B,因為他堅持認為這些圖片都是NASA偽造的。

對於這種似是而非的觀點,你可能也有自己的看法,但無論如何都不要忽視一個問題:在人類無法飛入太空之前的很長時間,我們就知道地球是圓的。

2,000多年前,希臘哲學家亞裏士多德就明確闡述了這個問題。

他在《論天》(On the Heavens)一書中寫道:「我們對天上的星星進行的觀察可以證明,地球不光是圓的,而且是個尺寸不太大的圓。只要將位置稍稍改變一下,朝向南邊或北邊,就會導致地平線發生巨大的變化。」

換句話說,如果身處不同的位置,你在夜空中看到的星星也有所差異。北半球與南半球的天空並不相同。如果地球是平的,那麼只要時間相同,我們在不同地方看到的星星都應該一樣。但很顯然,我們並沒有看到相同的星星。

另外一位古希臘思想家兼數學家埃拉托色尼甚至測量出了地球的周長。

他發現,在埃及的一座城市,正午時分的太陽位於正上方;而在另外一座城市,太陽的高度卻沒有這麼高。埃拉托色尼知道這兩座城市之間的距離,他還測量了同一時間的太陽在這兩座城市天空中的高度,然後進行了一些三角學計算。他的方法很原始,但答案卻大致凖確。

事實上,「地球是圓的」已經成為一項常識,至少在受過教育和有一定影響力的人中的確如此。

到了更近一些的年代,人們完成了各種各樣的環球之旅。葡萄牙探險家費迪南·麥哲倫(Ferdinand Magellan)在1519至1522年間完成了著名的環球航行。倘若地球真的有邊緣存在,這項任務的難度就會加大許多。

但早在麥哲倫之前的很長時間,善於觀察的水手就認定地球是圓的。如果你正朝著某個較高的地方(比如山峰)航行,就會發現山頂會率先從地平線上冒出,隨後,其餘的部分才會慢慢出現。

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(責編:友義)

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