曾吃過我們祖先的鬣狗

Image copyright other
Image caption 當時的早期人類既是捕食者也是獵物(圖片來源:Javier Trueba//MSF/SPL)

五十萬年前,一隻鬣狗正在大嚼某位早期人類祖先的遺骨。

更具體地說,鬣狗插入了據信是某史前人類羅德西亞人的股骨頭。羅德西亞人被認為是我們和尼安德特人的共同祖先。

人類遺骨是在今天摩洛哥卡薩布蘭卡郊區的一個洞穴中被發現的,這個地區以豐富的化石而聞名。

股骨頭在一層沉積物下被發現,而這層沉積物距今已有五十萬年歷史。它原來是在 1994 年的一次發掘中出土,但在十多年後才被「重新發現」。

德國萊比錫馬克斯·普朗克進化人類學研究所讓-雅克·於布蘭(Jean-Jacques Hublin)表示,「遺骨已受損、破裂,並且曾被咀嚼」。

由於受到這樣的破壞,甚至它是否為早期人類的化石都不能立即得到確認。他表示,「經過仔細觀察,我們才認為它是人類的股骨頭。」

團隊針對骨頭兩端留有的牙痕進行深入分析,以便對這段骨頭的主人(早期人類)的命運能有更多的認識。

牙痕的尺寸顯示,它屬於一種大型食肉動物。

洞穴中的化石證據表明,這個洞穴還是現代鬣狗已滅絕的親戚的巢穴,只是它們佔據洞穴的時間與早期人類不同而已。

於布蘭表示,「看來人類和食肉動物似乎都用過這個洞穴,因此二者在物理位置上很接近」。

將遺骨兩兩放在一起,古代鬣狗造成破壞就合乎情理,團隊在期刊「PLOS ONE」發表的報告上這樣指出。

報告主要作者卡米拉(Camilla Daujeard)表示,遺骨碎片的確切形式也與鬣狗造成的破壞最為符合。她來自法國巴黎國家自然歷史博物館。

我們無法得知這位早期人類是否遭到作為捕食者的鬣狗襲擊身亡,或者他/她死於其他原因,然後被搜尋獵物的鬣狗撿到了。

卡米拉表示,「人類遺骨上發現食肉動物的牙痕並不足以證明遺骨主人遭到捕食。」

研究人員認為,這是個意外發現,特別是因為幾乎沒有什麼化石能證明早期人類曾被大型食肉動物吞噬。

卡米拉表示,「儘管更新世中期的競爭殘酷,但他們直接交鋒的證據差強人意,如嚴重或致命的骨頭破壞」。

於布蘭還說,當時的人類「是地球上的稀有動物」。「鬣狗或大型貓科動物有更多機會吃其他動物。不光今天的情況是這樣,在更新世中期,情況尤為如此。」

我們知道,羅德西亞人是高級人類,已經會熟練使用複雜的工具。他們會用沉重的長矛和手斧攻擊並殺死更新世中期的動物。幾乎毫無疑問,鬣狗這樣的食肉動物屬於他們的捕食對象。

卡米拉表示,新發現表明,早期人類所獵食的動物也有能力捕獲和殺死人類。

成功捕獲如此危險的動物作為食物來源曾經是人類的一種特別好的生存戰略。因為這樣做,人類能在除去威脅的同時獲得食物。

請訪問 BBC Earth 閱讀 英文原文

(責編:林杉)

更多有關此項報導的內容