具有驚人交配能力的巨型蚯蚓

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Image caption 這只40厘米長(16英寸)的環節動物簡直就是一條小蛇,它是英國有史以來發現的最大的蚯蚓。

本周,一條名為戴夫(Dave)的蚯蚓給英國公眾帶來一陣驚喜。

因為戴夫長達40厘米,這條雌雄同體的動物(下文會解釋)創下了英國最長蚯蚓的紀錄。

但是,下面這個詞匯你絕對不會想到會用來形容蚯蚓,那就是「有趣」。

以下是有關蚯蚓的五個更加讓人驚訝的事實。

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Image caption 蚯蚓

蚯蚓會越長越大

戴夫可能讓英國震驚,包括測量它長度的倫敦自然史博物館(Natural History Museum)的研究人員在內。但是和世界其他地方的蚯蚓相比,戴夫就是小巫見大巫了。一些種類的蚯蚓可以長到1米以上。

測量蚯蚓的長度是一件難事,因為蚯蚓的身體很柔軟,會自然伸長和收縮,所以一不小心標本就會被扯長。

世界上最大的蚯蚓可能是澳大利亞吉普斯蘭(Gippsland)蚯蚓(Megascolides australis),這種稀有物種只在五個地方被發現過。根據《瀕危物種百科全書》(Encyclopedia of Endangered Species),一條吉普斯蘭蚯蚓長達2米,直徑達4厘米。而據稱非洲巨型蚯蚓(Microchaetus rappi)也可以長到2米以上。

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Image caption 無人機拍攝的「蘇拉里斯」地貌(Surales)。

巨型蚯蚓創造的神秘土墩

蚯蚓的鑽土能力很出名。但是在南美洲,有一種蚯蚓創造了美麗且神秘的大片土墩。

「蘇拉里斯」是一種由綠色土墩和深坑形成的複雜且有分佈規則的地貌。它的規模可以達到數平方公里。而這種讓人嘆為觀止的土墩是由長達1米的卑微的蚯蚓所建造的。

連建造土堆的方式本身也有點奇怪。數十年來,這種安迪奧西努斯蚯蚓(Andiorrhinus )一直頑固堅持相同的飲食習慣。它們在灌滿了水的坑裏覓食,並且總是在覓食的地方排洩。

隨著時間的推移,蚯蚓的糞便累積成5米見方、2米高的大土墩。直到2016年5月,科學家才公布了這一發現。

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Image caption 普通蚯蚓(Lumbricus terrestris)進行交配。

蚯蚓驚人的交配能力

談到性交能力,蚯蚓完敗包括人類在內的其他物種。普通蚯蚓一次交配時間在三小時以上。

1997年的一項研究發現,蚯蚓求偶的方式是拜訪彼此的洞穴,有時多達17次。

如果這還不足以證明它們的毅力和能量儲備的話,那就看它們的交配時長吧,蚯蚓每次實際交配時間在69分鐘到200分鐘之間。科學家之所以了解這一數據是因為他們拍攝過蚯蚓的交配過程。

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Image caption 蚯蚓可以把家庭產生的止酵素劑變成肥料排出,可以用來製作堆肥。

複雜的父母身份

蚯蚓雌雄同體,每條蚯蚓都兼具雄性和雌性的性器官。在交配時,蚯蚓會競相讓對方受精。這就意味著戴夫可能是一些後代的父親和另一些後代的母親,它的基因分為兩半分別遺傳給了不同的後代。

但是複雜之處不止如此。

2013年,科學家首次對蚯蚓進行遺傳測試。他們發現蚯蚓常常擁有多個伴侶,而第一個和第三個進行交配的蚯蚓最有可能成功播種。第二個進行交配的蚯蚓之所以會被錯過,是因為在第一個精子進入體內容器後,第二個精子需要在外面等候,而第三個精子會把第二個精子沖走。

另外,一些蚯蚓的交配時間很長,而另一些種類的蚯蚓似乎完全不需要交配。

台灣山區的鏈狀遠環蚓(Amynthas catenus)的性器官已經退化。它們通過單性生殖繁衍後代。這就意味著它們將自己的基因100%遺傳給後代,這等於是自我克隆。它們同時是自己後代的父親和母親。

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Image caption 蚯蚓的族群

蚯蚓像牛一樣喜歡群居

而且蚯蚓會集體行動。根據2010年發表的一項研究,蚯蚓通過觸摸進行交流,並影響彼此的行為。

蚯蚓通過這種方式以一個族群為單位集體決定前進的方向。這種驚人的行為首次發現是在赤子愛勝蚓(Eisenia fetida)中。人們發現這種環節動物會主動結為族群。

這一發現表明蚯蚓是社會性動物,它們的群體行為類似於其他的群居物種。

所以,下次當你撿起一條蚯蚓扔到堆肥裏時,要記得這一點。這條蚯蚓可能是被你從它的一群同伴中拽出來的。

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