探訪亞馬遜的智能倉儲中心

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Image caption 亞馬遜倉庫

「努力工作,盡情享受,創造歷史。」這是位於赫默爾亨普斯特德(Hemel Hempstead)的亞馬遜最新英國訂單處理中心(或倉儲中心)入口處的一條標語。

倉庫佔地4萬平方米,到處都是貨架、包裝線和數以百萬計的商品。庫房裏有一個叫「木箱區」的地方,專門用來放置大件商品,旁邊的牆角被稱為「貨塔」,在那裏幾層貨架層層堆疊在一起。取貨員一直默默地在貨塔之間的長長的過道裏不斷推著小車來回走動,小車裏是顧客在網上訂購的產品。

亞馬遜成立於互聯網剛興起的1994年。而如今,亞馬遜的市值已經高達2470億美元(1570億英鎊)。但是,事實上,該公司的利潤並不高。那麼,亞馬遜是依靠什麼免於經營困境的呢?對任何利潤率不高的企業來說,關鍵在於效率。

《紐約時報》最近的一項調查顯示,亞馬遜的企業文化非常注重數據:以個人績效為例,有一套叫做「隨時反饋工具」(Anytime Feedback Tool)的軟件系統對個人績效進行監測,通過該系統員工可以表揚或批評同事。

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Image caption 為繁忙的聖誕節購物季作凖備(圖片來源:Getty)

倉儲中心的員工也有軟件對其進行引導和監管,工作原理非常直接。當你在網上下單以後,亞馬遜的系統會找到該商品所在倉庫裏的位置,並指派一名取貨員去取貨。「你不需要動腦子或記憶,就可以知道東西放在哪裏。」倉庫總經理亨利·洛(Henry Low)解釋道,「我們盡可能地簡化任務。」

首先讓你感到震驚的是在亞馬遜的倉儲中心裏,商品不是分類擺放的——或者至少不是人們習慣的那種分類方式。比如,貨架上的產品並不按類別陳列;相反,它們看起來更像是隨機擺放。

一條HDMI線的旁邊可能放了五本哈利波特音樂樂譜;嬰兒奶瓶的對面可能是排水分流器。不過,看似混亂的背後有它的道理。「想像一下從一個存放了上百件HDMI線的貨架中尋找某個型號HDMI線的難度。」洛說道。我們不希望取貨員花很多時間思考他們要搜尋的商品——整個流程的設計的目的就是要非常精簡和人性化。

取貨員拿到商品後,用手持設備掃描商品,確保所取商品無誤。每個商品在倉庫的流轉都受到持續的監控,這要歸功於在不同節點對商品的掃描——比如在貼上顧客姓名和地址的標籤時也會掃描。「在倉儲中心,我們能夠隨時追蹤一件商品。」洛說道,他對這種細緻入微的工作方式非常自信和驕傲。

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Image caption 掃描器是用來跟蹤訂單的(圖片來源:Reuters)

BBC的廣角鏡(Panorama)節目曾報道過亞馬遜對倉庫中員工的凖確度和生產率的嚴格要求。據報道,在一些倉庫,取貨員的手持設備會對每一次取貨的過程進行倒計時,為的是讓員工能完成績效目標。

最初,洛否認在赫默爾亨普斯特德倉儲中心存在這一制度。不過後來,我們查看一個掃描器時發現倒計時確實存在。

托馬斯·歐文斯(Thomas Owens) 是一名取貨員,他估計自己每天平均取1000件商品。

「這取決於你具體的分工。但我每一段工作通常取200到300件商品,所以一天應該是1000或1200件商品。」他解釋道。如果按10小時一班計,這就相當於每分鐘取兩件商品。不過,歐文斯補充說,錯過幾次倒計時完全沒有任何問題,這並不會影響取貨員達到總體的生產率目標。

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Image caption 用來搬運商品的機器人(圖片來源:Reuters)

雖然如此,可以說人在整個效率鏈條中是最薄弱的環節。而基於計算機的新系統將有望進一步自動化亞馬遜的操作流程,有朝一日將可能取代產品的搬運。Kiva系統公司是亞馬遜鮮為人知的一個子公司,負責開發高科技倉庫機器人。將來,不再需要取貨員在倉庫的貨架間奔波,裝上滾輪的貨架自己就會移動到取貨員那裏,然取貨員只需將所需商品從貨架上拿下來即可。然後,機器人貨架會盡職地回到原來的位置。

另一家名為Sick的公司已經發明了具有複雜感知能力的機器,可用於高度自動化的倉庫。未來,人眼將變得不那麼重要,該公司在一份新聞稿中介紹了一款視覺傳感器,「通過採用Sick P30監視器,自動升降系統舉起和放下貨物的速度會提高,每次舉放可節省10秒(每小時有可能多取貨15%)。」

然而目前,在亞馬遜商品從大型倉儲中心配送至你家門口的整個過程中,人的參與依然十分關鍵。整個過程中不僅要依靠員工取貨,還要依靠他們把產品打包裝箱(紙箱的尺寸是事先通過算法確定的),並把包裝紙和收據連同商品一起塞進紙箱。

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Image caption 亞馬遜的軟件能跟蹤商品配送過程的每個步驟(圖片來源:Getty Images)

幾列負責該流程的員工正在忙碌裝箱,確保包裹勻速送至傳送帶上。當然,下一步,這些包裹會通過人力配送至全國各地的各個家庭和企業。不過,亞馬遜正在試驗用無人機送貨,所以我們並不知道這一流程的變革會在何時到來。

休息時間一到,通知鈴聲響起,員工們就湧向食堂。食堂可輕鬆容納100多人,員工們在這裏享受休息時刻、用餐、閱讀,輕聲交談。

「努力工作。」入口處有這樣一句標語。在倉庫裏,那些默默無聞的正在處理著你的網購訂單的亞馬遜員工正認真地踐行著這句標語。

在英國,亞馬遜在赫默爾亨普斯特德和斯塔福德郡(Staffordshire)的魯吉利(Rugely)的倉儲中心,都有提供公眾參觀日活動。

請訪問 BBC Future 閱讀 英文原文

(責編:友義)

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