我們能堅持多長時間不睡覺?

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我們度過人生的方式令人頗感意外。根據一項粗略統計,等到你78歲生日時,你已經花了整整9年看電視,4年開汽車,92天上廁所,48天做愛。

但提到耗費時間的活動,有一項卻無可匹敵。等到你78歲那年,可能已經花了大約25年來睡覺。為了彌補這些看似有些浪費時間的活動,人們不禁會問:我們能堅持多長時間不睡覺?不睡覺會有什麼後果?

任何一個想要通過親身實驗來找出答案的健康人,都會發現這是一段極其痛苦的經歷。「睡眠的慾望如此強烈,甚至超過了進食的慾望。」芝加哥大學睡眠、新陳代謝和健康中心助理教授艾琳·翰隆(Erin Hanlon)說,「儘管你調動所有的意識來抗拒睡眠,但大腦卻已經昏昏欲睡。」

人為什麼睡覺?

人類的睡眠慾望為何如此強烈?這至今是一個未解之謎。「睡眠的具體機制仍然有待破解。」翰隆說。但她補充道,睡覺就像「重新啟動」了我們身體的系統一樣。另有研究顯示,充足而有規律的睡眠還能促進病情康復、提高免疫功能、加強新陳代謝——或許正因如此,每當我們美美地睡上一覺,起牀之後總會感覺神清氣爽,精力充沛。

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另一方面,睡眠不足往往與糖尿病、心臟病、肥胖、抑鬱和其他疾病的患病風險增加存在關聯。為了避免後一種結果,每當我們熬夜時都會感覺渾身不舒服:精力不足、頭昏眼花、眼皮打架。如果繼續硬扛著不睡,就很難集中精力,甚至會出現短暫的記憶力下降。

如果你對這些不良影響視而不見,仍然堅持熬夜工作,思維就會錯亂。我們會變得喜怒無常、妄想偏執,甚至會看到根本不存在的東西。「人們開始產生幻覺,變得有些瘋狂。」加州大學聖迭戈分校睡眠醫學系主任阿圖爾·馬爾霍特拉(Atul Malhotra)說。(對於這種幻覺,長途卡車司機有一句行話:「看見黑狗。」當路上出現這樣的黑影時,就該停車休息了。)

很多研究都記錄了人在睡眠被剝奪的情況下出現的各種不良反應。馬爾霍特拉表示,腎上腺素和皮質醇等應激激素在血液中的含量將會增加,導致血壓升高。與此同時,心率也會紊亂,免疫系統同樣會失效。因此,被剝奪睡眠的人會感覺焦慮,患病風險也會加大。

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不過,連夜的失眠或熬夜造成的各種破壞似乎都是暫時的。只要美美地睡上一覺,這些症狀都會消失。「即使有什麼傷害,也是完全可以修複的。」加州大學洛杉磯分校睡眠研究中心教授傑洛米·賽格爾(Jerome Siegel)說。

永不入眠

但如果永遠不睡覺會怎麼樣?有一種名為致死性家族性失眠症(Fatal Familial Insomnia)的遺傳疾病,讓我們得以了解這種極端情況下最嚴酷的後果。

全世界大約只有40個家庭的基因庫中包含這種致病基因。他們有一個存在缺陷的基因導致神經系統中的蛋白質錯誤地收斂成「朊病毒」(prion),並失去正常的功能。「朊病毒是一種形狀奇特的蛋白質,它會令這些人發瘋。」馬爾霍特拉說。朊病毒聚集在神經組織中,將其殺死,並在大腦中形成瑞士硬乾酪一樣的小孔(這正是最著名的人類朊病毒疾病Creutzfeldt-Jakob氏綜合徵的病理作用)。致死性家族性失眠症的患者丘腦部位會受到嚴重破壞,這個位於大腦深處的區域專門負責控制睡眠,因此會導致失眠的發生。

突然間連續數日無法入睡會給人帶來巨大的折磨,產生一些古怪的病症,例如瞳孔縮小、汗流不止。幾周後,致死性家族性失眠症患者會陷入昏昏欲睡的狀態,似乎是在夢遊,還會發生普通人有時會在熟睡狀態下出現的抽搐和痙攣。之後伴隨體重下降和癡呆症,最終死亡。

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不過,研究人員認為失眠本身並非真正的致命原因,因為致死性家族性失眠症會導致大腦遭受大範圍損傷。「我不認為這些人是因為失眠而死的。」賽格爾說。類似地,嚴刑拷打中常用的睡眠剝奪也不會導致任何人死亡(儘管他們仍會遭受悲慘的遭遇)。

沿著這個思路思考下去,動物的睡眠剝奪實驗可以提供更多的證據,讓我們明白缺乏睡眠本身或許不會致死,而促成睡眠剝奪的手段反而可能引發死亡。

芝加哥大學的阿蘭·雷切斯查芬(Allan Rechtschaffen)在20世紀80年代進行的研究,就將大鼠放在了一個盤子上,下面則是一盆水。科學家通過腦電波監測大鼠的困意,每當它們打瞌睡時,盤子都會旋轉,導致大鼠被牆壁推入水中,使之保持清醒。

遭受了大約1個月的折磨後,所有的大鼠都死了,但死因並不明確。最有可能的原因是長期被迫保持清醒引發的緊張情緒——賽格爾表示,平均每只大鼠每天會被叫醒「數千次」——導致大鼠的身體機能衰退。這些大鼠出現了很多病症,包括體溫異常,以及在食慾增加的情況下體重不增反降。

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「這正是解讀人類和動物睡眠實驗時面臨的問題:如果人或動物不配合,你無法在不給其施加壓力的情況下剝奪它們的睡眠。」賽格爾說。如果發生死亡,「問題就變成了:『究竟是因為緊張還是因為失眠?』這很難區分。」

起牀!起牀!

正因如此,多數人可能都無法探索人類究竟能夠連續多長時間不睡覺,但我們還是不禁要問:人類究竟能堅持多長時間不睡覺?最廣為人知的自願睡眠剝奪記錄屬於蘭迪·加德納(Randy Gardner),他創造紀錄時只有17歲,還在加州聖迭戈一所高中就讀。根據當時負責監督他的科學家回憶,1964年,加德納參加一個科學展覽項目時創造了連續264小時(也就是超過11天)不睡覺的記錄。還有很多人提到了其他一些可信度較低的紀錄,包括一位英國女性1977年在連續搖椅競賽中獲勝,整整堅持了18天(估計她的這個成績遙遙領先其他選手)。

總之,人類究竟能堅持多長時間不睡覺至今沒有明確答案,但這或許是件好事。在意識到刻意剝奪睡眠可能對身體構成損傷後,《吉尼斯世界紀錄》也在過去10年停止追蹤了這項記錄。

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(責編:友義)

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