神秘的耳屎

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Image caption (圖片來源:Getty Images)

鯨魚從不掏耳朵。由脂肪酸、醇類、膽固醇組成的耳屎在鯨魚的耳朵裏年復一年堆積起來,簡直是其生命歷程的寫照。很多哺乳類動物的耳道裏都會產生耳屎,包括人類。但是人的耳屎卻很無聊。它不是生活的寫照,大多數人都會定期清理耳屎(年紀越大,越頻繁)。不過,這種無聊的東西背後也隱藏著引人入勝的科學。

耳屎的學名是耵聹,只有耳道最靠外的一小部分會產生耳屎,它來自一千到兩千多條皮脂腺(頭部的皮脂腺還能保持頭髮的油潤)和大汗腺。再加上一點頭髮、死皮和身體上的其他碎屑,就形成了耳屎。

長期以來,人們認為耳屎的主要功能是潤滑(因而早期的潤唇膏就是用這種東西製成),不過也有人認為它能夠有效防止昆蟲從耳道爬進頭的內部。還有些人猜測耳屎有抗體的作用。

Image caption 一些人的耳屎又濕又油,而一些人的耳屎又幹又硬。(圖片來源:Getty Images)

1980年,美國國立衛生研究院(NIH)的研究員Tuu-Jyi Chai 和Toby C Chai使用他們所謂的「無菌耳屎鉤」從12個人的耳朵裏收集耵聹,並全部混合起來放入酒精溶液裏。然後,他們又往裏面加入一些細菌。結果,耳屎消滅了99%的數種菌株,包括流感嗜血桿菌(這裏很容易誤會,流感嗜血桿菌並不會導致流感,但會導致另一種感染)和一種被成為K-12的大腸桿菌菌株。其他大腸桿菌菌株、鏈球菌和金黃色葡萄球菌對耳屎有一定的抵抗能力,死亡率在30%至80%不等。即便如此,這些收集來的耳屎在測試中對所有10種細菌都有顯著的殺滅效果。

2011年德國的一項研究也有類似的發現。在該實驗中,耳屎中的10種肽能夠阻止細菌和真菌繁殖。研究人員認為,外耳道之所以發生感染,是因為以耳屎為基礎的防禦系統出現了問題。

你的耳屎是乾還是濕,這是基因決定的。

但是在2000年,位於加那利群島(Canary Islands)的拉拉古納大學(La Laguna University)進行的一項研究則出現了相反的結論。研究人員發現耳屎對金黃色葡萄球菌的作用是中性的。在大多數情況下,耳屎實際上促進了細菌的繁殖,包括大腸桿菌。原因是耳屎為細菌提供了豐富的營養。對耳屎消滅微生物的能力表示懷疑的不止這一項研究。

不同研究的結論大相徑庭,有一點可能有助於解釋這種情況。1980年至2011年的研究使用的耳屎是乾的,而2000年的研究主要使用了濕的耳屎。雖然我們尚不清楚這一區別是否決定了耳屎的對抗微生物的能力,但這是一個誘人的假設,尤其因為這兩種耳屎在成分上也基本相同。只有偷看朋友們的耳朵,你才會像我一樣驚訝地發現有兩種耳屎。為了保持充分的透明度,我承認我的耳屎是濕的。

Image caption 用注射液體可以去除多餘的耳屎,同時不會有損傷鼓膜的風險。(圖片來源:Science Photo Library)

你的耳屎是乾還是濕,這是基因決定的,最後取決於某個基因的一個「字母」。該基因被稱為ABCC11,如果你的基因裏是A,那麼你的耳屎就是乾的,如果是G,那麼就是濕的。(這兩種類型的耳屎的氣味也不一樣。)這是孟德爾遺傳學中少見的一例,濕耳屎完全佔主導地位。

這種模式可預見性很強,以至於耳屎甚至被用來追蹤古代人類遷徙的路線。高加索人、非洲人後代的耳屎更有可能是濕的,而東亞人種的耳屎則更有可能是乾的、碎片狀。在太平洋島嶼、中亞、亞細亞,以及美洲土著和因紐特人,這兩種類型的比例較為平衡。

內科醫生有可能先使用杏仁油或橄欖油來軟化過多的耳屎,然後再掏耳朵

但是對大多數人來說,和耳屎相關的最要緊的事就是如何去除它。顯然,這個問題至少從公元1世紀起就困擾著人類。羅馬人凱爾蘇斯(Aulus Cornelius Celsus)在De Medicina一書中,建議了一套掏耳朵的方法。「如果耳屎是一層硬殼,」(可能這是針對幹耳屎)他寫道,「灌入熱油,或者使用混入蜂蜜的銅綠,或韭菜汁或放了一點蘇打的蜂蜜酒。」好疼。一旦耳屎鬆脫,就可以用水衝出來。但是,「對蠟狀耳屎來說,」(可能這是針對濕耳屎)他寫道,「使用帶有一點蘇打的醋;在耳屎軟化後,用水洗出來。」他還建議:「需要向耳朵裏注入混合了醋、月桂油、嫩胡蘿蔔皮榨取汁或黃瓜汁的海狸香,再混入揉碎的玫瑰葉。混合了玫瑰油的未成熟葡萄汁對治療耳聾有相當有效。」

以上這些聽起來簡直是天方夜譚,和需要蠑螈眼睛的菜譜差不多。但是,即便如今,內科醫生也有可能先使用杏仁油或橄欖油來軟化過多的耳屎,然後再掏耳朵

實際上,一些人深受耳屎之苦,以至需要醫療干預。根據2004年的一篇分析報告,英國每年大約有230萬人因該類病症就醫,每年有大約400萬隻耳朵接受治療。老年人、兒童和有聽覺障礙的人常常遇到耳屎過多的問題。這當然可能會造成失聰,但也會導致社交恐懼,甚至妄想症。研究人員寫道:「一些患有耳屎過多病症的患者也有鼓膜穿孔的情況。」但是,因為耵聹本身無法穿透鼓膜,所以鼓膜穿孔是人自己造成的,大概是因為人們自己嘗試去除壓縮的耳屎。

Image caption 醫生仍然建議使用橄欖油來讓頑固的耳屎鬆脫。(圖片來源:Getty Images)

由於使用棉棒的風險如此之高,就連技術高超的醫生也大都依靠軟化介質,然後注水。不過,哪種軟化介質最佳,醫學界還沒有定論,連注水是不是好辦法也無定論。2012年明尼蘇達大學醫學院(University of Minnesota Medical School)的研究者安賈莉·維迪雅(Anjali Vaidya)和黛安·J·馬爾登-凱(Diane J Madlon-Kay)作出結論:耳屎軟化劑、注水或其他手動去除耳屎的方法都是可行的,但是沒有哪一種方法是最好、最安全、最有效的。

不過,去除耳屎的步驟最好還是交給專家來完成。一些人明知內科醫生不建議這種行為,還不顧危險,在淋浴後把棉棒捅進耳朵。用棉棒使勁掏耳朵可能會導致鼓膜穿孔,或者諷刺地把耳屎推向耳道的深處。有時,棉棒頂端的棉絮可能會掉落,留在耳道裏。如果有什麼值得記住的話,那就是:不要做這件事。(或者至少讓棉棒遠離耳道。)

其他絕對要避免的還有一種被稱為耳燭的另類療法。

其他絕對要避免的還有一種被稱為耳燭的另類療法。這種方法使用一種用蜂蠟或石蠟製成的空心蠟燭靠近耳朵,然後點燃蠟燭。該療法的原理是空心蠟燭內部的熱量能夠把耳道中的耳屎往外拉,這樣就可以輕鬆去除耳屎了。

如果你覺得這有點太瘋狂了,那是一點沒錯。根本沒有任何證據支持這種療法,相反,很多證據說明蠟燭燃燒時,滾燙的蠟滴到鼓膜上,會讓你感到相當疼,最好避免這樣做。可別說我沒警告過你。

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(責編:林杉)

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