老年人需要較少睡眠的真實原因

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很多老年人都說自己睡眠有問題。幾乎有一半的老年人稱存在睡眠障礙,而四分之一到三分之一的老年人稱他們被失眠困擾。

他們的問題主要有兩方面:一是晚上入睡難,二是早晨醒的太早,而且無法重新入睡。在一些情況下,某些疾病加劇了他們的睡眠障礙,但是很多人在沒有身體不適的情況下,晚上也無法得到充分睡眠。

缺乏睡眠可能會對免疫系統和身體健康的很多方面造成長期影響,還會導致白天的倦怠,並增加事故的風險。但是有可能隨著人年齡的增長,人只是不再需要那麼多的睡眠,所以過多擔心。

要確定不同年齡的人需要多長時間的睡眠並不簡單。當然,你可以計算人們實際的睡眠時間,這樣你會發現老年人平均睡眠較年輕人短,但這只能說明他們的睡眠短,並不能說明他們所需的睡眠少。

有時,人們會說老年人晚上睡眠少是因為白天經常會打瞌睡。不過,也有人認為白天非常嗜睡不應被認為是衰老的必然結果。

退休者的失眠情況醫生並不總是認真對待。一項研究發現,69%的老年人稱存在睡眠問題,但是其中81%的人病歷上並沒有註明失眠問題。

Image caption 老年人的生物鐘讓他們在白天也無法入睡,即使想睡也睡不著。(圖片來源:Getty Images)

那麼,假如我們設想一下老年人也需要相同時長的睡眠,那麼為什麼他們的睡眠時間短?一個假設是衰老的過程破壞了他們的生物鐘節奏,導致他們較早醒來。研究表明生物鐘似乎會發生變化,讓人們早起晚睡。他們可能仍然需要睡眠,但是無法入睡,而且即使入睡了,睡眠質量也比不上從前年輕時。

俄羅斯最近對此進行了一次新研究,該研究讓130個人在早晨去實驗室,呆一天並在那裏過夜。研究人員讓他們時刻保持清醒,並定時讓他們評價自己的困倦程度。白天和晚上的睡意各不相同。在這樣的睡眠剝奪實驗中,被試者會反映出與生物鐘相關的身體變化,比如白天不同的體溫變化和晚上的褪黑激素的分泌情況。

研究人員還在白天和夜晚測量了志願者較慢的腦電波。然後分析所有這些數據,並與過去一周他們的睡眠日記對照,根據早起傾向者或晚睡傾向者的不同特點,分析睡意和較慢的腦電波的分佈情況。他們發現,老年人的睡意分佈時間與年輕人不同,他們較慢的腦電波的出現時間也與年輕人不一樣。

該研究課題的作者阿卡狄·普提洛夫(Arcady Putilov)認為,有兩套機制導致睡眠時間減少。人到中年,潛在的慢波睡眠減弱,讓人很難保持睡著狀態。而到老年,由於體溫的變化和褪黑激素的減少,較強的生物鐘節奏也會減弱。

密歇根大學研究人員安·阿伯(Ann Arbor)開發的一款名為Entrain的手機應用軟件app的最新數據也支持這一觀點,即老年人的生物鐘節奏對睡眠的減少產生作用。該app能夠幫助人們通過在白天的不同時刻調節燈的亮度來應對時差問題。

這款手機app的試用者需要輸入他們通常的睡眠習慣,並選擇是否與研究人員分享這部分數據。全世界有5000人進行了分享,它展示了全球不同年齡段人群的睡眠習慣一瞥。年輕人分為早起者和熬夜者,但是老年人的睡眠習慣較為一致。

Image caption 隨著年齡的增長,褪黑激素的分泌減少,這可能會影響睡眠的習慣。(圖片來源:Getty Images)

大多數老年人早起早睡。該研究中,40多歲的男性的睡眠時間最短,這種情況很不尋常。但是研究發現,老年人睡眠時間比較固定,這表明過了退休年齡的人入睡和保持睡眠的時間範圍較小。

所以,是身體生物鐘的變化導致老年人難以入睡和睡眠時間較短。因此,或許老年人不需要太多睡眠這一說法只是一個迷。實際上,老年人只是睡眠的窗口期變短了而已。或許白天的瞌睡不會影響晚上的睡眠。相反,晚上缺覺會導致白天的困倦,所以人需要通過白天打瞌睡來補覺。

但是討論並不到此為止。2008年在美國布萊根婦女醫院(Brigham Women』s Hospital)進行的一項研究中,被測試者在數天中每天可以睡16個小時。60至72歲的被試者每天平均睡7.5小時,而18至32歲的被試者每天平均睡近9小時。一種解釋是年輕人需要的睡眠比老年人更多,但是也有可能是年輕人平時睡覺太晚,他們睡眠時間長只是為了補覺。

該研究並沒有排除老年人的生物鐘讓他們在白天無法入睡,即使他們需要睡眠。但是由一些同樣研究人員進行的另一個研究,結果更為撲朔迷離。這次研究是在薩里大學(University of Surrey)進行的。

在該實驗中,參與者被要求在每天的多個時間嘗試小睡。研究再次發現,老年人較難入睡,這說明或者他們的生物鐘讓他們無法入睡,或者他們的缺覺程度比不上年輕人。研究人員這次確保讓他們缺乏睡眠。

Image caption 之所以需要中午小睡,是因為晚上缺覺。(圖片來源:Getty Images)

整個晚上,他們監測被試者的大腦活動,一旦發現慢波,他們就在房間製造噪音,打斷被試者睡眠。第二天,筋疲力盡的老年人和年輕人一樣容易入睡。這就說明當老年人真的需要睡眠時,他們也能睡著,而當他們睡不著時,可能是因為他們並不缺覺。

美國睡眠基金會(National Sleep Foundation)召集了一個專家委員會,在審閱了320項研究後,提出了64歲以下成年人每天睡七到九小時、65歲以上七到八小時的建議。

不過,人們仍然願意相信,隨著年齡的增長,生物鐘背後的生理過程會發生變化。所以,目前仍不能確定老年人需要較少的睡眠是不是一個謎。不過已知的一點是,在漫長的、寂寞的、黑暗的清晨,你已經醒過來但感到沒有得到充分的休息,這會讓人難受,而且應當認真對待。

Cochrane(一個國際性的非贏利的民間醫療保健學術團體)組織調查了對60歲以上老人的睡眠問題進行認知行為干預療法的案例研究,通過研究其中最佳的療法,他們發現在某些情況下,干預有可能發揮作用,醫生值得考慮將其作為安眠藥的替代療法。

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