中國或成基因強化技術的未來所在

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Image caption (圖片來源:Getty Images)

如果今後有機會,你會想通過改變自己子孫後代的基因,來提升他們的智商、體能、顏值嗎?近年來,基因科學發展迅猛,使得這樣的設想有望更快地落地成為現實,以加強人類能力為目標的生物技術層出不窮,其中不乏所謂的聰明藥丸、腦內植入物和基因編輯等等。

與此同時,這些技術所滋生的倫理問題在國際上引發了激烈的爭論,尤其在去年CRISPR-cas9基因編輯工具橫空出世之後,隨著更多的人開始幻想通過修改自身的DNA來改善諸如智力、運動能力乃至道德推理水平之類的個性特質,這一爭論的熱烈程度也有增無減。

這麼看來,一個充滿基因強化人的美麗新世界就要降臨到我們的身邊了?或許如此吧。無獨有偶,在展望這個新世界的時候,我們會發現一個意料之外卻又情理之中的現象:儘管諸如美國或英國這樣的西方國家在許多現代科技領域獨領風騷,但基因強化領域的重大進展不會集中在這些國家;相反,中國則較有可能在基因強化領域嶄露頭角。

這是因為西方民眾對多種人類強化技術都懷有強烈的反對情緒。對此,有大量的民意調查可引以為據。舉例來說,最近,皮尤研究中心(Pew)調研了4726名美國人,發現其中大部分人都不想借助大腦芯片來改善自己的記憶力,而且多數人認為諸如此類的人為干預已經突破了道德的底線。

「定制寶寶」

我們對各項民調進行了更為廣泛綜合的審視,發現在諸如德國、美國和英國這樣的國家中,民眾們強烈抵制基於外貌或智商之類非醫學性狀特徵來揀選最優人類胚胎並植入子宮的做法;而所謂「定制寶寶」這種直截了當地通過基因編輯來改善初生兒特徵的技術,更是眾矢之的。

Image caption 在西方國家,諸如CRISPR之類的基因編輯技術一石激起千層浪,激進人士出於對父母們將有能力打造「定制寶寶」的擔憂而紛紛走上街頭抗議。(圖片來源:Getty Images)

西方民眾對於強化技術(尤其是基因強化技術)的反對情緒,並非空穴來風。首先,安全問題是一大隱患。對此,上述皮尤研究中心的調查結果便是明證,其中觀點更與部分專家的判斷不謀而合——他們指出,修改人類基因組會招致極大的風險;儘管在治療某些疾病時,這些風險可能被人們體諒接受;但如果是為了改善智商和外貌這樣的非醫學性狀特徵而冒此風險,就難以為人所容了。與此同時,來自倫理道德方面的反對呼聲常常不絕於耳。他們認為,這些科學家是在肆意地改造大自然,在越俎代庖地「扮演著上帝的角色」。最後,不平等問題令人憂慮:新一代的基因強化個體因技術而誕生;相較於其他人種,他們擁有得天獨厚的優勢,這必將滋生許多不平等現象。別忘了,《美麗新世界》(Brave New World)可是場人間煉獄啊。

然而,這些調研所關注的都是西方民眾的態度。在西方國家之外,諸如此類的民意調查則少得多。儘管有些跡象表明,日本民眾對強化技術的反對勢頭並不亞於西方民眾的反對勢頭;但在其它國家(比如中國和印度),民眾的態度則較為正面。老式的優生優育計劃在中國民眾中得到了較為普遍的認同,例如,人們可以接受,在胎兒確診患有嚴重遺傳病後,對孕婦進行選擇性流產;或許正因如此,中國民眾的態度較為正面。優巴斯倫理研究所(Eubios Ethics Institute)的達里爾·梅瑟(Darryl Macer)據此假定,亞洲將會衝在人類強化技術發展的最前線。當然,想要完全解釋清楚這種民間態度差異,我們還需要更進一步的研究。

與此同時,更具普遍效力的基因編輯禁令將成為基因強化技術發展的最大障礙。最近的一項研究顯示,歐洲各國、加拿大和澳大利亞的現行法律都明令禁止對生殖細胞進行基因修改(換言之,這些修改可以遺傳給子孫後代)。而話說回來,在中國、印度以及其它非西方國家中,基因編輯領域的監管制度則寬鬆。即使有相關方面的管制,也多半是以指導方針、而非法規條例的形式存在。

Image caption 如今,人類科技可以識別出那些令我們更聰明健壯抑或更暴躁兇猛的基因(圖片來源:Science Photo Library)

在這種潮流中,美國可能會顯得特立獨行。儘管該國並未施行基因編輯的限制令,但是聯邦基金卻卡死了生殖細胞基因修改研究的經費來源。因為大多數遺傳學家的研究經費都依賴於政府撥款,所以這有效地抑制了生殖細胞基因修改領域的研究發展。

與此相反的是,得益於政府財政撥款,中國在2015年成為了世界上第一個使用CRISPR-cas9工具編輯人類胚胎基因的國家。此外,在使用CRISPR-cas9對人體非生殖性組織細胞進行基因修改用來治療癌症方面,中國也處於領先位置。

總的來說,中國之所以能研發出這些基因強化技術,主要得益於兩大主要因素的支持:其一,學術研究為相關技術的開發提供支撐;其二,民意普遍支持相關技術的運用。西方國家在這兩點上都遠遠落後於中國。

此外,一個更深層次、更政治化的因素也可能在發揮作用。西方民主國家容易受公眾輿論的影響,這是民主機制的設計原則使然。由此,對於富有爭議性的項目,選舉產生的政治領袖不太可能給予支持,相反卻較有可能對此進行限制。而在中國這樣的國家,情況則剛好相反。這些國家並未確立直接民主的體制,因而也不太容易受到公眾輿論的影響;同時,官員們在結合政府輕重緩急來塑造民意的過程中,發揮著極為重大的作用。例如,即便民意中殘留有對人類強化技術的抵制情緒,行政力量也能對其進行規制。雖然可以說,限制基因強化技術的國際凖則開始日漸形成,但是,其它領域的事實已經證明,中國為了促進本國利益的實現,將不惜抵制這些國際凖則。

如果我們暫且撇開倫理問題和安全上的異議不談,基因強化技術確實有望為一個國家帶來可觀的好處。哪怕基因編輯只是給民眾智力帶來了一點點微不足道的提高,都可以大幅度地推動一個國家的經濟增長。在競爭激烈的國際賽事中,特定基因能讓部分運動員略勝一籌。其它還有一些基因可能會改變暴力傾向,也就是說基因工程可能降低犯罪率。

儘管強化技術可能帶來的這些益處大多都實屬推測,但是隨著研究的推進,它們或許會落地成為現實。如果進一步的研究能夠證實基因編輯在改進這些性狀特徵方面的可靠性,中國勢必將成為人類基因強化技術領域的領軍者。

Image caption 好也罷歹也罷,中國注定將在人類基因強化技術領域一路領先(圖片來源:Getty Images)

拋開那種西方無所不能、無所不佳的成見,西方人是否有理由對中國有望實現基因強化技術這種不確定的事情感到擔憂呢?

如果批評家們不幸言中——人類強化技術或違反道德倫理,或極具危險性,或兩者兼具,而中國又實現了這種技術,那麼這將令西方國家擔憂。以批判性的眼光來看,中國民眾也會受到倫理問題的困擾,自身安全也難以保障,而這正是國際社會關注此事的一個原因。鑒於中國在其它領域的人權記錄,國際社會的壓力能否起到效果仍有待商榷。而反過來看,中國人口得到優化,又會使其在世界舞台上更具競爭力。而對於基因強化技術的反對者們,一種危險的兩難境地可能就難以避免:要麼不做基因強化,被甩在強化者的後面;要麼進行基因強化,但又要飽受身心上的折磨。

反之,如果一方認為,人類強化技術其實是可取的,那麼這種趨勢便應該受歡迎。在西方政府哼哼唧唧、猶豫不決,又出於人道而推遲發展這一可能引發巨大進步的技術時,中國卻一馬當先,引領著前進的方向。而其競爭力的增強,反過來又將迫使西方國家放寬限制,從而使得全人類共同進步——變得更健康、更高產而且才智健全、十項全能。

無論你怎麼看,這種潮流都是一個重要的發展方向。對於它能否經久不衰,我們拭目以待——是美國等國的民意見風使舵,還是中國的研發資金花光用盡。但目前看來,中國正在把基因強化技術的未來牢牢攥在手中。

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