移民火星在經濟上是否可行?

最近,在墨西哥舉行第67屆年度國際宇航大會上,科技創業大亨伊隆·馬斯克(Elon Musk,特斯拉汽車創始人之一)宣佈,他已經制定了在火星上建立人類殖民地的計劃。但是,他同時也告訴了觀眾一個令人沮喪的事實:「在現有技術條件下,即便你擁有幾乎無限的財力也去不了火星。」

他隨後說,在組織高效的情況下,如果採用傳統宇航技術,理論上一個人花費100億美元就能成行——這已經是現有技術條件下最保守的估計了。但是真的有人願意買一張100億美元的票嗎?

馬斯克的SpaceX公司正在開發一種可重覆使用的新型火箭系統,這種火箭一次可以運載100人。這種火箭與其他一系列技術成果結合起來,有望大幅度降低成本:理想情況下,甚至可以低至每人20萬美元,這也是一幢美國普通住宅的售價。他解釋說,為了降低成本,一個設想是在地球軌道上給飛船加注燃料,然後飛船再踏上漫長的火星之旅。

馬斯克在大會上沒有宣佈是否已經有人計劃投資這項宏偉的計劃。他正在四處兜售他的偉大設想,希望能夠借此吸引政府和私人投資。

他也痛快地承認,這項計劃肯定具有人身風險。儘管飛船上的餐廳等設施會讓旅途「非常有趣」,但是乘員死亡的概率也很高。「你是否做好了獻出生命的凖備?」馬斯克問。「如果你已經做好了這個凖備,你就能成為乘員的人選。」

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Image caption 要保障人類在火星上生存,需要提供零部件和維護服務,成本極為高昂。(圖片來源: Getty Images)

判斷火星殖民計劃在經濟上是否可行並不容易,但是有一個人已經嘗試這樣做了。他就是麻省理工學院研究員悉尼·杜(Sydney Do)。他最近和同事聯名撰寫了另一項登火計劃「火星一號」(Mars One)的分析文章。「火星一號」計劃希望在2024年前在火星上建立殖民地。鑒於在火星上維持人類生存需要天文數字的費用,杜認為這項計劃「完全不可行」,他說。

「需要提供零部件和維護服務以確保水分提取系統和氣體再生系統正常運行,從而保障人員呼吸。所需成本極為高昂,」他說。

他對馬斯克的計劃有何看法?這完全是一種幻想,悉尼·杜說,一次把100人送入太空需要跨越巨大的技術壁壘。截至目前,人類單次太空發射最多人數的記錄不過是航天飛機所創造的8人而已。另外,馬斯克計劃中的火星飛船重量極大——和目前的國際空間站不相上下,杜指出。

但是他認為馬斯克的計劃最不靠譜的地方在於,馬斯克只談了把人送上火星的較小成本,讓人類長期居住在火星的成本則根本沒提。

「凖確的成本估算不僅要包括每次登火的成本,還要包括在火星上每停留一天所需要的成本。」

有觀眾向馬斯克問起火星殖民計劃的細節。馬斯克回答說,他的公司主要考慮的是運輸過程。打個比方,SpaceX公司只是一家航空公司,不做酒店生意。

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