蘋果和谷歌進軍太陽能產業原因何在?

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Image caption 谷歌投資的伊萬帕太陽能發電設施(圖片來源: Getty Images)

多數人都以為蘋果公司只是一家手機、計算機和智能手表製造商,與能源產業則完全風馬牛不相及。但是近期發生的一系列事件已經改變了人們的固有認識:去年,蘋果公司收購了一家位於加利福尼亞州的太陽能電站。今年8月,美國政府向蘋果公司頒發了出售該電站所發電力的許可證。

蘋果公司早已開始投資可再生能源產業,並且宣稱該公司所有運營所需電力的100%都將來自可再生能源。蘋果的腳步並不孤單。就在不久以前,電商企業亞馬遜公司剛剛宣佈將在德克薩斯州西部地區建設一座253兆瓦的風電場。與此同時,谷歌公司已經投資了伊萬帕太陽能發電設施(Ivanpah Solar Electric Generating System),並且近期已經開始和SunPower公司合作生產家用太陽能電池板。這些硅谷科技巨頭們為何對太陽能如此情有獨鍾?

「對於這些大公司而言,電費是他們最大的運營成本之一,」 IHS 科技公司太陽能行業分析師阿什·沙瑪(Ash Sharma)說。「獲取低成本電力對他們來講十分重要。」

現代數據中心屬於耗電大戶。除了要一周7天、一天24小時保持服務器不間斷運行外,還必須對所有設備進行冷卻,所需成本極為高昂。那麼,谷歌公司為什麼對家用太陽能電池板也產生了興趣?谷歌稱,它想搞清楚「地球的太陽能潛力」,這些家用太陽能電池板的相關數據,包括發電量,都夠為制定未來能源戰略提供重要依據。

與此同時,太陽能發電成本的下降速度超出了人們的想像。在上個月於阿聯酋阿布扎比(Abu Dhabi)召開的一場能源招標會上,一家日本/中國聯合企業體提出要建設一座發電成本只有每千瓦時2.5美分的太陽能電站,–這一成本水平遠低於美國燃氣和燃煤發電的平均成本,同時也是截至目前公布的最低太陽能電站發電成本。

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Image caption 亞馬遜正在投資風電設施為其服務器供電。 (圖片來源: Getty Images)

沙瑪認為,太陽能發電成本的下降在很大程度上應當歸因於太陽能電池板生產規模的急速擴張。

「中國新增了非常巨大的產能,」他說。「中國太陽能電池板產量佔全世界的80%左右。」

在太陽能電站的建設成本急劇下跌的同時,全球迎來了太陽能電站的建設熱潮。沙瑪稱,僅僅在幾年前,一座50兆瓦太陽能電站就已經是大型電站了,但是現在卻有好幾座裝機容量一、兩百兆瓦、甚至更大的太陽能電站正在建設中,其中包括位於印度中央邦,全球規模最大的750兆瓦太陽能電站。這座電站取了一個不太引人注目的名字:雷瓦超兆瓦太陽能電站(Rewa Ultra Mega Solar),印度政府希望該電站於2017年竣工。

除此之外,科學家們還在加緊研製性能更為優越的太陽能電池板。某些新開發的實驗電池板採用了模仿鈣鈦礦晶體結構的合成材料製作。這項新技術如果獲得成功,將有望在降低電池板生產成本的同時提高其發電效率。

太陽能發電量僅佔全球能源總量的1%左右,但是隨著太陽能產品供應量的持續增長,現有能源結構將被打破。沙瑪稱,太陽能發電成本的不斷下降將大大促進它的普及。他說,根據 IHS 科技公司的預測,明年太陽能發電成本將有望下降「大約30%」。

硅谷科技巨頭們位居全球規模最大、最具實力的公司之列。這些公司加快進入能源產業的步伐也許並不會令人感到吃驚。因為他們很清楚,自己最需要的東西必須由自己掌控。

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