揭秘:智能手机背后那些鲜为人知的“大佬”

iPhone X

2007年1月9日,全球最有影响力的企业家之一发布的新品,后来成为人类历史上获得利润最为丰厚的产品。当然了,这就是iPhone。

iPhone从很多方面界定了现代经济。首先是它的盈利性:世界上只有其他两、三家公司的利润能够比得上苹果从iPhone当中赚的钱。

iPhone开创出一个新的产品类别:智能手机。iPhone及其类似产品在10年前根本不存在,现在成了人类最为向往拥有的东西;还有,iPhone给其他领域带来巨变,包括软件、音乐、广告等。

但是,这些都是iPhone明摆着的事实。如果你更深挖掘一下,她背后的故事令人吃惊。

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我们需要感谢史蒂夫•乔布斯(Steve Jobs)和苹果公司其他一些重要人物,包括乔布斯早期的合作伙伴斯蒂夫·沃兹尼亚克(Steve Wozniak)、他的继任蒂姆·库克(Tim Cook)、极有眼光的设计师乔纳森·埃维爵士(Sir Jony Ive),但是,iPhone故事中还有一些最为重要的人物却被遗忘了。

问问你自己:哪些元素让iPhone成了……iPhone?部分原因是她酷炫的设计、用户界面、注重软件和硬件的细节等,但是,iPhone迷人的外表下面,还有其他一些关键的技术,正是这些技术让iPhone和其他所有智能手机拥有今天这样的成功。

经济学家玛利亚娜·马祖卡托(Mariana Mazzucato)搜集了智能手机所需的12项关键技术:

  • 微型微处理器
  • 内存芯片
  • 固态硬盘驱动器
  • 液晶显示屏
  • 锂基电池

这些是硬件,还有网络和软件

  • 快速傅里叶变换算法:很聪明的算数,可以迅速将模拟信号比如声音、可见光和无线电波等转换成计算机可以处理的数字信号
  • 互联网:这个你可能听说过,没有了互联网,智能手机就不智能了
  • HTTP和HTML:这个语言和协议让难用的互联网成为易访的万维网
  • 蜂窝网络:否则智能手机不仅不智能,就连电话都不是了
  • GPS:全球定位系统
  • 触屏
  • Siri:声音激活的人工智能助手
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Image caption 设计师乔纳森·埃维爵士

这些技术是让iPhone和所有其他智能手机运作的重要成分,有些不仅仅是重要,而是不可或缺。但是,在玛利亚娜·马祖卡托编完这份单子、审视其中各项的历史时,她有一些惊人发现。

iPhone研发的奠基人并不是乔布斯,而是山姆大叔!上面这12项关键技术,都曾得到政府、通常是美国政府的大力支持。

其中一些例子很著名。比如许多人都知道,

万维网的存在要归功于蒂姆·伯纳斯·李(Sir Tim Berners-Lee)。他是受雇于日内瓦“欧洲核子研究中心”(Cern)的软件工程师,而这个中心是由欧洲各国政府出资的。

互联网的前身是Arpanet。1960年代初期,美国国防部出资研发出这个史无前例的计算机网络。

GPS完全就是一项军事技术,冷战期间研发,直到1980年代才向民用领域开放。

其他一些列子可能更不著名,但并不是不重要。

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Image caption 智能手机都曾从政府对技术领域的投资中获益

快速傅里叶变换算法。原来电话、电视、留声机都是模拟信号,有了这种变换算法,我们就可以从模拟世界进入数字世界:一切都可以被数字化,然后,iPhone这样的计算机就可以处理了。

最常见的快速傅里叶变换算法是伟大的美国数学家约翰·图凯(John Tukey)研究出来的。那么,那时他在搞什么项目呢?你猜对了:军事应用程序。

具体点说,1963年,图凯是肯尼迪政府的科学顾问委员会成员,当时他在研究如何监测苏联测试核武器。

触屏没有触屏,智能手机就不是智能手机。但是,触屏的发明人是一位名叫约翰逊(EA Johnson)的工程师。触屏的初期研究是在约翰逊受雇于英国政府部门“皇家雷达研究所”(Royal Radar Establishment)期间完成的。

后来,日内瓦的核子研究中心—没错,还是那些人—继续研究。最后,美国特拉华大学的研究人员韦恩·韦斯特曼(Wayne Westerman)和约翰·艾利阿斯(John Elias)将多点触摸技术商业化,他们把自己的公司卖给了苹果!

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Image caption 触屏技术推动平板电脑研发

然而,即使在如此晚期阶段,政府也发挥了作用:韦斯特曼的研究资金是美国国家科学基金会和中央情报局提供的。

Siri。还有,就是那个声音柔美的女孩Siri了。早在2000年,也就是第一款苹果诞生前七年,美国国防高级研究总署(Darpa)就曾委托斯坦福研究院开发一种Siri的原型,也就是或许可以帮助军事人员工作的虚拟办公助理。

当时共有20所大学参与项目开发,他们尝试了让声音激活虚拟助手成为现实的各种技术。七年后,初创公司Siri Inc.将研究成果商业化,直到2010年被苹果出资收购,款额未公开。

至于硬盘、锂电池、液晶显示、半导体本身,故事也都大同小异。

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Image caption 锂电池的进步对智能手机的发展功不可没

科学家的聪明才智、企业家的创业精神都功不可没,但是,政府也向各个环节投入了大把、大把的钞票,通常是美国的政府机构。既然说到这了,通常,是美军的某个分支机构。

硅谷本身还真需要好好感谢仙童半导体,这家公司研究出第一代商业化的集成电路。而仙童公司初期非常依赖美军采购。

当然了,美军并没有做出iPhone,核子研究中心也没有发明脸书或是谷歌。这些当今无数人依赖的技术,是在私营领域打磨、商业化的。但是,是政府的资金、政府的冒险让所有这些成为可能。

在考虑未来面临的技术挑战—比如能源领域、生化技术领域—时,我们应该记住这一点。

乔布斯是天才,毋庸置疑。他最著名的"副业"是皮克萨动画工作室(Pixar)。皮克萨的数字动画片《玩具总动员》改变了电影。

就算没有触屏、互联网或者快速傅里叶变换算法,乔布斯仍然很有可能创造出什么奇妙的东西。

但是,那不会是像iPhone这样震撼世界的技术产品,更可能是什么有意思的玩具,像胡迪或者巴斯光年那样的。

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