虎鲸和人类一样有更年期 母女竞争是关键

杀人鲸是已知会进入更年期的3种物种之一 图片版权 JANE COGAN
Image caption 杀人鲸是已知会进入更年期的3种物种之一

虎鲸(杀人鲸)和人类一样有更年期。研究人员表示,母女之间的竞争可能是原因所在。

虎鲸是少数在停止繁殖后还能活很长一段时间的物种,全世界只有虎鲸、领航鲸和人类3种动物有更年期。

据科学家推测,虎鲸的更年期可能是为了增加下一代的生存机会而演化来的。

虎鲸又称杀人鲸(Killer Whale)是其他鲸类与海豹等海洋哺乳的杀手,常错译为杀人鲸,但事实上虎鲸并不会主动攻击人,也很少有伤害人的纪录。

目前科学家正在研究虎鲸如何演化出更年期这个特殊生理现象。

英国埃克塞特大学和约克大学的学者以涵盖30年、共550头虎鲸资料的追踪资料库进行分析。

此资料库由美国鲸鱼研究中心建立,包含两个虎鲸群体中每个个体的出生日期、死亡日期、基因和社交关系。

研究指出,年长母鲸无法再繁殖后代,在协助家人找食物及生存上扮演重要角色。这项研究发表于美国《当代生物学》期刊(Current Biology)。

研究说,如果年长母鲸与女儿同时繁殖后代,它们的孩子死亡率高出1.7倍。

由此看来,年长母鲸停止生育,将精力用于协助较年轻家族成员较有道理。

英国埃克塞特大学研究人员克劳夫特(Darren Croft)表示,这“能解释为何年长母鲸停止生育,因为它们在繁衍竞争中不敌女儿”。

母鲸15岁就有生育能力,能持续至40多岁。它们能活到约90岁。

母鲸进入更年期后,开始扮演类似祖母的角色,它们会保护较年轻成员及分享猎捕和觅食经验。

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