新药能否带来健康老年?

希尔达·贾非
Image caption 95岁的希尔达·贾非

希尔达·贾非(Hilda Jaffe)是一位95岁的美国老人。但是,她走起路来健步如飞,把其他人都甩在身后。

她看上去精神矍铄,根本看不出是95岁高龄的人。很多比她小60岁的人,腿脚都没有她灵活。

她现在还在纽约公共图书馆(New York Public Library)担任义务导游,对生活充满热情和活力。

不仅如此,希尔达每天都要做《纽约时报》的填字游戏。她还经常去剧院听音乐会、看歌剧演出等。

那么,希尔达健康长寿的秘诀到底是什么呢?希尔达爽快地说,肯定跟基因有关。

她说,她的母亲活到93岁,父亲活到88岁。

图片版权 HILDA JAFFE
Image caption 年轻时候的希尔达和丈夫

希尔达的DNA样本被收藏在纽约阿尔伯特·爱因斯坦医学院(Albert Einstein College of Medicine)的冰柜中。“长寿基因项目”共有六百多位九十岁以上的长者参与,希尔达就是其中之一。

美国老龄化研究所(Institute for Aging)的巴兹莱博士(Nir Barzilai)说,最令人吃惊的是,这些高龄老人的生活习惯都非常不健康。 

“几近一半的老人体重超重。许多人烟瘾很大,又不运动,而且饮食不健康。他们也不听从医嘱。”

基因变体

巴兹莱博士进行的研究显示,在这些老人中发现了数个基因变体。这些基因变体似乎起了一些保护作用,使他们不受老年疾病的困扰。

巴兹莱博士指出,一万人中大约只有一个带有这种保护性基因的幸运儿。至于一般人的话,巴兹莱博士认为科学或能提供帮肋。

一些制药公司正在对这些基因变体进行研究,看能不能研制出抗衰老的药物。

图片版权 MAX TOUHEY PHOTOGRAPHY/NYPL
Image caption 纽约公共图书馆知名的玫瑰主阅览室

二甲双胍

二甲双胍(metformin)价格便宜,过去60年一直被用作糖尿病一线治疗药物。

实验显示,不同物种的动物服用二甲双胍后,都活得更长寿、更健康。

暂时还未能了解二甲双胍如何延迟老化疾病,但它似乎具有减少氧化损失和细胞炎症的功能。

人类实验显示,二甲双胍可以降低心脏病、糖尿病以及认知功能减退的风险。

另外,巴兹莱博士计划随意抽选3000名65至79岁的老人进行研究。一半参加者每天服用二甲双胍,另一半则服用安慰剂。

这项试验希望能够在2018年开始,预计将持续6年。不过,现时还需要筹集到3500万美元。

目前,美国食品药品监督管理局还没有把老化当作是一种疾病。

巴兹莱博士认为,如果二甲双胍试验成功的话,证明可以进行针对老龄化治疗。

他相信未来将可以研制出更好的药物。

细胞衰老

细胞老化(Cellular senescence )导致细胞停止分裂。在人体老化的研究中,是另一个极具潜力的研究范畴。

在人的一生中,细胞不断分裂,但细胞的分裂次数并不是无限的。

大部分人类细胞都能分裂,但分裂次数是有限的。这样能够限制因分裂以至出错的几率,从而减低患癌机会。

当我们越来越年长,老化细胞会越积越多,并分泌炎症分子。这些分子可以损害周围的组织,并可导致与老龄化有关的疾病。

老化细胞(Senescent cells)在老化的组织聚集,例如是关节及眼睛等。这些细胞与关节炎和黄斑退化有关。

位于加州的Unity生物科技公司打算在明年开始人体试验,测试一种能够清除膝盖中化细胞的药物。

试验小组的首席医务官杰米(Jamie Dananberg)说:“老化令人感到痛楚,骨关节炎是一个重要原因。我们希望针药能够舒缓痛楚,甚至可以修补膝盖。”

患者或需每几个月就要注射针药。但就算这种新药只是取得部分成功,也可以大大改善老年人的生活质量。

Unity也在研究针对眼睛、肺部以及肾病等的药物。

这些新药的目标并非让我们更长寿,但至少可以使老年人的生活少些痛苦、更健康。

如果新药真能取得成功,会有更多的人可以像希尔达一样,享受健康的老年生活。

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