研究“暗物质”先驱 美国女天文学家薇拉·鲁宾离世

薇拉·鲁宾接受BBC访问
Image caption 薇拉·鲁宾曾在BBC记录片中介绍自己的发现。

发现星系转速差异从而引领发现暗物质(dark matter)的天文学家薇拉·鲁宾(Vera Rubin)院士辞世,终年88岁。

美联社报道,鲁宾的儿子艾伦·鲁宾教授周一(12月26日)表示她在周日(25日)自然过世。她生前住在美国新泽西州的普林斯顿。

1974年鲁宾对星系转速的研究促成了暗物质的发现。

薇拉·鲁宾的研究使她获奖无数,也是有史以来第二位成为美国国家科学院院士的女性天文学家。许多人对于她没有获得诺贝尔奖提出疑问。

1974年,鲁宾发现星系在银河边界的移动速度比预期中要快。而要是只用银河中的可见物质做万有引力计算的话,外围星系的转速应该要慢许多。

为了调和鲁宾的发现与万有引力定律,科学家们提出一种我们看不见的物质,并将它称为“暗物质”(dark matter)。


暗物质

暗物质是一种未被定义的物质,在可被观测到的宇宙中占有约27%的质量与能量。

暗物质之所以为“暗”,是因为它们无法被看到,但又能透过它们的重力效应察觉到存在。

依据鲁宾对星系运动速率的发现,应该有物质来束缚这些高速运动的恒星,但这些物质不发出可见光、也不发出电波、X光等电磁波,也不是云,天文学家在尚未得知它究竟是什么,遂统称为“暗物质”。

目前天文学家对暗物质究竟是什么分为两派看法,一派认为它是几乎没有质量、很难与其他物质发生作用的微中子。另一派认为是一些小而无法观测到的天体,例如棕矮星、行星、小行星等。


鲁宾从小就展现对天文的喜爱,她的父亲协助她架设望远镜,并带她拜访业余天文学家。

鲁宾是知名女子大学瓦萨尔学院在1948年度唯一一位主修天文学的毕业生。当她想申请普林斯顿大学天文学研究生学位时,她被告知天文学学科不收女学生。这项政策到1975年才被废除。

因此她转往康奈尔大学攻读物理学。1954年在乔治敦大学获得博士学位。

她后来在华盛顿卡内基研究机构工作。1993年获得美国国家科学奖章。

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