研究「暗物質」先驅 美國女天文學家薇拉·魯賓離世

薇拉·魯賓接受BBC訪問
Image caption 薇拉·魯賓曾在BBC記錄片中介紹自己的發現。

發現星系轉速差異從而引領發現暗物質(dark matter)的天文學家薇拉·魯賓(Vera Rubin)院士辭世,終年88歲。

美聯社報道,魯賓的兒子艾倫·魯賓教授周一(12月26日)表示她在周日(25日)自然過世。她生前住在美國新澤西州的普林斯頓。

1974年魯賓對星系轉速的研究促成了暗物質的發現。

薇拉·魯賓的研究使她獲獎無數,也是有史以來第二位成為美國國家科學院院士的女性天文學家。許多人對於她沒有獲得諾貝爾獎提出疑問。

1974年,魯賓發現星系在銀河邊界的移動速度比預期中要快。而要是只用銀河中的可見物質做萬有引力計算的話,外圍星系的轉速應該要慢許多。

為了調和魯賓的發現與萬有引力定律,科學家們提出一種我們看不見的物質,並將它稱為「暗物質」(dark matter)。


暗物質

暗物質是一種未被定義的物質,在可被觀測到的宇宙中佔有約27%的質量與能量。

暗物質之所以為「暗」,是因為它們無法被看到,但又能透過它們的重力效應察覺到存在。

依據魯賓對星系運動速率的發現,應該有物質來束縛這些高速運動的恆星,但這些物質不發出可見光、也不發出電波、X光等電磁波,也不是雲,天文學家在尚未得知它究竟是什麼,遂統稱為「暗物質」。

目前天文學家對暗物質究竟是什麼分為兩派看法,一派認為它是幾乎沒有質量、很難與其他物質發生作用的微中子。另一派認為是一些小而無法觀測到的天體,例如棕矮星、行星、小行星等。


魯賓從小就展現對天文的喜愛,她的父親協助她架設望遠鏡,並帶她拜訪業余天文學家。

魯賓是知名女子大學瓦薩爾學院在1948年度唯一一位主修天文學的畢業生。當她想申請普林斯頓大學天文學研究生學位時,她被告知天文學學科不收女學生。這項政策到1975年才被廢除。

因此她轉往康奈爾大學攻讀物理學。1954年在喬治敦大學獲得博士學位。

她後來在華盛頓卡內基研究機構工作。1993年獲得美國國家科學獎章。

相關主題內容

更多有關此項報導的內容