記憶形成的奧秘:以前說的不對!

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Image caption 記憶在腦子裏是怎麼生成、儲存和被調用的?

關於記憶,最新的說法是......以前的說法都不對!

這個發現甚至讓做出這一宣佈的科學家們自己都倍感吃驚。

美國和日本科研團隊發現,記憶是這樣發生的:人腦把信息「備份」,同時儲存兩份同樣的記憶版本,一份供當下用,另一份則永久保存,帶入墳墓。

以前的說法是,先有短期記憶,然後慢慢轉變成長期記憶。

做出最新宣稱的科學家們形容這無異於「記憶規則的華麗重寫」,雖然他們自己對此也很意外。

孰先孰後

關於記憶,以前是這麼說的:人腦的兩個部分深度參與了對個人經歷的記憶:海馬體和皮層。海馬體先製作短期記憶,之後逐漸轉變成儲存在皮層裏的長期記憶。

這個解釋興起於1950年代。

當時有一位名叫亨利·莫萊森(Henry Molaison)的患者,在接受癲癇手術時海馬體受損,喪失了儲存記憶的功能,但手術前的那些記憶卻還在。

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Image caption 通過光束控制人腦裏的神經元,就可以「打開」或「關閉」記憶。

當時學者們普遍接受的一種解釋是,這是因為海馬體生成的短期記憶轉化成長期記憶「存入」皮層,故得以保留。

然而,理化學研究所—麻省理工學院神經迴路遺傳研究中心(Riken-MIT Center for Neural Circuit Genetics)的科學家通過實驗證明,其實不是這麼回事。

當然,他們的實驗是在小白鼠身上做的,但據信也適用於人腦。

實驗本身之高、精、尖,細節可能外行不宜,概括地說就是通過儀器和操作來觀察記憶的形成過程,即腦細胞群對電擊的反應。

然後,研究人員用光束射入大腦來控制神經元的活動,就好比把記憶當成開關來開啟和關閉。

結果發現,記憶有兩個同時生成的版本,一個在海馬體,一個在皮層。

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Image caption 科學家說,實驗顯示小白鼠對電機的記憶同時生成兩個版本,一個在海馬體,一個在皮層

實驗室的那只小白鼠最初幾天沒有用皮層裏的那個長期版本的記憶,因為科學家把它們的海馬體內的短期記憶關閉後,它們就忘了電擊這回事。

但是,通過操作把皮層的長期記憶激活打開後,小白鼠們就記起來受過電擊了。

科學家們認為,長期記憶在形成的初期是不成熟或者是「沉默」的,而海馬體和皮層之間的聯繫假如受阻,那麼長期記憶就永遠無法成熟。

這說明大腦的這兩部分仍有某種關聯,重心還是會隨著時間推移從海馬體向皮層轉移。

這項發表在《科學》雜誌上的研究結果目前還只是科學層面的發現,但這項發現在臨牀應用方面的潛力不容低估。

比如,它能夠幫助人們更細緻了解老年癡呆症患者腦子裏在發生什麼?是否還在生成記憶,是否生成的記憶因為某種原因而無法激活、調取?

更細緻的了解是尋找相應治療方法的基礎。

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