80年前有個機器人叫羅伯特 會抽煙

15th January 1939: Mr Charles Lawson, an electrical engineer of Kettering lights his robot's cigarette 圖片版權 Getty Images

很久以前,有一個機器人,名叫羅伯特,它邊抽煙邊指揮交通的形像紅遍大西洋兩岸。那是1930年代。

不過,機器人羅伯特的故事現在已經很少有人知道了。

羅伯特80多年前誕生在英格蘭北安普頓郡,不僅是當地名流,在捷克斯洛伐克和美國那樣遙遠的地方都是明星,還上過美國《時代》雜誌。

羅伯特的誕生得歸功(或者歸咎)於一個朋友之間打的賭。

據當年的報紙記載,羅伯特的「父親」叫查爾斯·勞森(Charles Lawson),是個電器工程師,開了個收音機店鋪,平時喜歡搗鼓電器之類的,弄點小發明。

勞森告訴記者,「有人跟我打了個5鎊錢的賭,說我不可能在三個星期內造出個機器人。」

結果,他贏了。

圖片版權 Lawson family
Image caption 勞森的收音機店鋪開在凱特林鎮的威林頓街上,羅伯特就在門口

1939年3月,《北安普敦郡電訊晚報》介紹了羅伯特,稱它喜歡抽煙,「人能做的事它幾乎都能做」,甚至能「讀懂」人腦子裏在想什麼。

比如,「你從一堆紙牌裏抽出一張,這個機器人可以告訴你那是張什麼牌。」

據這篇文章介紹,機器人羅伯特還會幽默,因為「勞森先生蹲下身去檢查它的腿時,它會在他臉上拍一下。」

羅伯特是怎麼做到這些的呢?十分遺憾,現在已經幾乎失傳。

第二次世界大戰爆發後,羅伯特音訊杳無,似乎從地球上消失了,至今下落不明。

圖片版權 Getty Images
Image caption 羅伯特當年在街頭指揮交通,吸引眾多小粉絲

唯一能夠證明它曾經存在的證據,是一組照片。

查爾斯·勞森的兒子戴維是個退休的農場主,現在84歲。他還記得羅伯特。

他父親做的那個機器人10英尺高,「軀殼裏塞滿了電線、機關、複雜的鏈條網和電子元件」。

而且,羅伯特有過一個「哥哥」 -- 1938年查爾斯·勞森製作了一個原形,安置在凱特林(Kettering)鎮上的禁酒廳(Temperance Hall)。

這個模型頭部裝了麥克風和擴音器,有人路過時,躲在一邊的助手會突然開口對行人的衣帽發表評論。

不久,查爾斯·勞森就把模型升級為羅伯特,胳膊和手都能活動。

戴維·勞森記得,羅伯特能自己點煙,還會在凱特林鎮的街頭指揮交通,甚至會給人算命。

「我爹對它就像著了魔似的,會帶它去海邊,去布萊克普渡假,」他說。

圖片版權 Merriam-Webster Dictionary
Image caption 韋氏詞典在一則廣告裏用了羅伯特和勞森的照片

羅伯特不是英國第一個機器人,但確實是最早出現的之一。當時,機器人(robot)這個詞匯問世也不到20年。

世界上第一個提出Robot的是捷克作家卡萊爾·恰佩克(Karel Capek),這個詞在捷克文裏有"農奴"的意思。

世界上第一個機器人據信誕生於1928年,名叫埃里克(Eric),現在住在倫敦的科學博物館。

1939年在美國世界博覽會展出了一個會走路、說話和抽煙的機器人,是美國電力公司維斯汀豪斯1937年造的機器人伊萊克特羅(Elektro)。

英國謝菲爾德大學的諾埃爾·夏奇認為,羅伯特的工作原理可能跟伊拉克特羅相仿。

圖片版權 Northamptonshire Evening Telegraph
Image caption 羅伯特首次上報紙

這兩個機器人都能行走、說話、抽煙和數數。

那個年代機器人還沒有跟電腦、人工智能結合,全靠錄音機、各種馬達、光電池、電話繼電器執行各種任務。

抽煙時噴雲吐霧,是用了19世紀蒸汽機的原理。

羅伯特生逢其時。1930年代,科幻小說在英語世界十分火爆,很快吸引了媒體的注意,羅伯特的故事被國外報紙轉載,它成了國際明星,類似如今的網紅。

在「robot」一詞的發源地捷克,一份報紙介紹了「孩子們的朋友羅伯特」,在英國家鄉凱特林鎮上散步、抽煙、閒坐、說話。

圖片版權 Lawson Family/Northants Evening Telegraph
Image caption 捷克報紙也報道了英國凱特林一個劇院裏展出的機器人

羅伯特的「父親」勞森不失時機地帶著羅伯特全國巡迴展出,獲利不菲。戴維記得,二戰爆發前不久,他父親把羅伯特賣給布萊克普海濱棧道上一個藝人。

羅伯特就此音訊杳無。

戰後,雜耍、表演再度回到布萊克普海濱旅遊熱點。傳聞羅伯特重回江湖,據說在海濱給人算命,告訴遊人他們穿著什麼衣服。

查爾斯·勞森1960年代把收音機店鋪賣了,自己也退休了,但有人問起羅伯特或者機器人的事,他也會不厭其煩地跟人講。

2002年,查爾斯在家鄉凱特林去世,享年96歲。

圖片版權 Northants Evening Telegraph
Image caption 查爾斯·勞森當年經常搭台展示羅伯特,也借機給自己的收音機店鋪做廣告

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