Le métabolisme atteint son sommet à un an et s'effondre après 60 ans

  • James Gallagher
  • BBC
La famille

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Selon une analyse sans précédent de l'utilisation de l'énergie par l'organisme, la perte de poids à l'âge mûr ne peut être attribuée à un métabolisme défaillant.

L'étude, qui a porté sur 6 400 personnes, âgées de huit jours à 95 ans, dans 29 pays, suggère que le métabolisme reste "solide comme le roc" tout au long de la quarantaine.

Il atteint son maximum à l'âge d'un an, reste stable de 20 à 60 ans, puis décline inexorablement.

Les chercheurs déclarent que ces résultats donnaient de nouvelles informations surprenantes sur le corps.

Des muscles déchirés

Le métabolisme, c'est chaque goutte de chimie nécessaire au fonctionnement de l'organisme.

Et plus le corps est gros - qu'il s'agisse de muscles déchirés ou d'un excès de graisse du ventre - plus il faut d'énergie pour courir.

Les chercheurs ont donc modifié leurs mesures en tenant compte de la taille du corps, afin de comparer le métabolisme des personnes "livre par livre".

L'étude, publiée dans la revue Science, a mis en évidence quatre phases de la vie métabolique :

- de la naissance à l'âge d'un an, lorsque le métabolisme passe du même niveau que celui de la mère à un niveau supérieur de 50 % à celui des adultes au cours de la vie

- un léger ralentissement jusqu'à l'âge de 20 ans, sans pic pendant tous les changements de la puberté

- pas de changement du tout entre 20 et 60 ans

- un déclin permanent, avec des baisses annuelles qui, à 90 ans, laissent le métabolisme 26 % plus bas qu'au milieu de la vie.

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"C'est un tableau que nous n'avons jamais vraiment vu auparavant et il contient beaucoup de surprises", a déclaré l'un des chercheurs, le professeur John Speakman, de l'université d'Aberdeen.

"La chose la plus surprenante pour moi est qu'il n'y a pas de changement tout au long de l'âge adulte - si vous rencontrez une propagation au milieu de la vie, vous ne pouvez plus l'imputer à une baisse du taux métabolique", a révélé M. Speakman.

La malnutrition infantile

D'autres surprises viennent de ce que l'étude n'a pas trouvé. Il n'y a pas eu de poussée métabolique pendant la puberté ou la grossesse, ni de ralentissement autour de la ménopause.

Le métabolisme élevé au cours des premières années de la vie souligne également à quel point ce moment est important dans le développement et pourquoi la malnutrition infantile peut avoir des conséquences tout au long de la vie.

"Lorsque les gens parlent de métabolisme, ils pensent régime alimentaire et exercice physique - mais c'est plus profond que cela, nous observons en fait votre corps, vos cellules, au travail", a déclaré le professeur Herman Pontzer, de l'université Duke, à BBC News.

"Elles sont incroyablement occupées à un an et lorsque nous constatons des déclins avec l'âge, nous voyons vos cellules cesser de fonctionner", a-t-il ajouté.

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Le métabolisme des personnes a été mesuré à l'aide d'une eau doublement étiquetée.

Composée de formes plus lourdes des atomes d'hydrogène et d'oxygène, cette eau peut être suivie lorsqu'elle quitte le corps.

Cette eau étant incroyablement coûteuse, il a donc fallu que des chercheurs de 29 pays collaborent pour recueillir des données sur 6 400 personnes.

Doses de médicaments

Les chercheurs déclarent que la compréhension complète du métabolisme changeant pourrait avoir des implications en médecine.

Le professeur Pontzer estime que cela pourrait aider à déterminer si les cancers se propagent différemment lorsque le métabolisme change et si les doses de médicaments peuvent être ajustées au cours des différentes phases.

Et l'on se demande même si les médicaments qui modifient le métabolisme pourraient ralentir les maladies de la vieillesse.

Les docteurs Rozalyn Anderson et Timothy Rhoads, de l'université du Wisconsin, affirment que cette étude "sans précédent" avait déjà permis de "découvrir de nouvelles données importantes sur le métabolisme humain".

Et ce n'est "pas une coïncidence" que les maladies de la vieillesse se soient déclarées lorsque le métabolisme a chuté.

Épidémie d'obésité

Le professeur Tom Sanders, du King's College de Londres, a fait la remarque suivante : "Il est intéressant de noter qu'il y a très peu de différences dans la dépense énergétique totale entre le début de la vie adulte et l'âge moyen - une période où la plupart des adultes des pays développés prennent du poids."

"Ces résultats confirmeraient l'idée que l'épidémie d'obésité est alimentée par un apport énergétique alimentaire excessif et non par une baisse de la dépense énergétique", a-t-il souligné.

Le docteur Soren Brage, de l'Université de Cambridge, estime que la quantité totale d'énergie utilisée avait été "notoirement difficile à mesurer".

"Nous devons de toute urgence porter notre attention non seulement sur la crise énergétique mondiale définie par la combustion des combustibles fossiles, mais aussi sur la crise énergétique provoquée par le fait que nous ne brûlons pas suffisamment de calories dans notre propre corps", dit-il.