L'Afrique déclarée exempte de polio sauvage

Polio

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L'Afrique est déclarée exempte de polio sauvage par un organisme indépendant, la Commission régionale africaine de certification.

La polio touche généralement les enfants de moins de cinq ans, entraînant parfois une paralysie irréversible. La mort peut survenir lorsque les muscles respiratoires sont affectés par la paralysie.

Il n'existe pas de remède, mais le vaccin contre la polio protège les enfants à vie. La maladie n'existe actuellement qu'en Afghanistan et au Pakistan.

Le Nigeria est le dernier pays africain à avoir été déclaré indemne de la maladie, puisqu'il représentait plus de la moitié des cas mondiaux il y a moins de dix ans.

Qu'est-ce que la polio et a-t-elle maintenant été éradiquée en Afrique ?

La polio est un virus qui se transmet d'une personne à l'autre, généralement par l'intermédiaire d'une eau contaminée. Il peut entraîner une paralysie en s'attaquant au système nerveux.

Deux souches sur trois du virus sauvage de la polio ont été éradiquées dans le monde. Mardi, l'Afrique doit être déclarée exempte de la dernière souche de poliovirus sauvage.

Plus de 95 % de la population africaine est désormais immunisée. C'est l'une des conditions que la Commission régionale africaine de certification a posées avant de déclarer le continent exempt de poliomyélite sauvage.

Aujourd'hui, il ne reste plus en Afrique que le virus de la polio dérivé du vaccin.

Il s'agit d'une forme rare du virus qui mute à partir du vaccin oral contre la polio et qui peut ensuite se propager aux communautés sous-immunisées.

L'Organisation mondiale de la santé (OMS) a identifié un certain nombre de ces cas au Nigeria, en République démocratique du Congo, en République centrafricaine et en Angola.

Comment l'Afrique a-t-elle éliminé la polio sauvage ?

Sans remède, un vaccin développé en 1952 par le Dr Jonas Salk a donné l'espoir que les enfants pourraient être protégés de la maladie. En 1961, Albert Sabin a été le pionnier du vaccin oral contre la polio qui a été utilisé dans la plupart des programmes nationaux de vaccination dans le monde.

En 1996, le poliovirus a paralysé plus de 75 000 enfants sur le continent - tous les pays ont été touchés.

Cette année-là, Nelson Mandela a lancé le programme "Kick Polio Out of Africa", mobilisant des millions d'agents de santé qui se sont rendus de village en village pour distribuer les vaccins.

Depuis 1996, neuf milliards de vaccins oraux contre la polio ont été fournis, ce qui a permis d'éviter environ 1,8 million de cas de poliovirus sauvage.

Quels ont été les défis à relever ?

Les dernières communautés exposées au risque de polio vivent dans des endroits parmi les plus compliqués pour mener des campagnes de vaccination.

Le Nigeria est le dernier pays d'Afrique à avoir signalé un cas de poliomyélite sauvage - dans l'État de Borno, dans le nord-est reculé du Nigeria, et l'épicentre de l'insurrection de Boko Haram, en 2016.

A l'époque, c'était un revers frustrant car le pays avait fait d'énormes progrès et avait passé deux ans sans qu'aucun cas ne soit identifié.

En dehors du Nigéria, le dernier endroit où un cas de polio a été recensé est la région du Puntland en Somalie en 2014.

Le conflit avec le groupe militant islamiste Boko Haram a rendu certaines parties du Nigeria particulièrement difficiles à atteindre, notamment l'État de Borno.

Plus de deux millions de personnes ont été déplacées par les combats. Les travailleurs de première ligne, dont 95 % sont des femmes, ont réussi à naviguer par bateau dans les zones de conflit comme le lac Tchad et à livrer des vaccins aux communautés isolées.

Les rumeurs et la désinformation généralisées concernant le vaccin ont également ralenti les efforts de vaccination.

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Un vaccin contre la polio a été développé en 1952

En 2003, Kano et un certain nombre d'autres États du Nord ont suspendu les vaccinations après que des chefs religieux musulmans eurent signalé que le vaccin avait été contaminé par un agent anti-fertilité dans le cadre d'un complot américain visant à rendre les femmes musulmanes stériles. Les tests de laboratoire effectués par des scientifiques nigérians ont rejeté ces accusations.

Les campagnes de vaccination ont repris l'année suivante, mais les rumeurs ont persisté. En 2013, neuf vaccinatrices contre la polio ont été tuées lors de deux fusillades qui auraient été perpétrées par Boko Haram dans des centres de santé de Kano.

Il a fallu des décennies pour parvenir à l'éradication et surmonter les suspicions autour du vaccin.

Comment les survivants de la polio ont fait la différence

Il a été essentiel de gagner la confiance des communautés.

Misbahu Lawan Didi, président de l'Association nigériane des survivants de la polio, affirme que le rôle des survivants a été crucial pour persuader les gens d'accepter la campagne.

Quelle est la gravité de la polio ?

La polio, ou poliomyélite, touche principalement les enfants de moins de cinq ans.

Les premiers symptômes sont la fièvre, la fatigue, les maux de tête, les vomissements, la raideur de la nuque et les douleurs dans les membres. Elle envahit également le système nerveux et peut entraîner une paralysie totale en quelques heures.

Une infection sur 200 entraîne une paralysie irréversible. Parmi les paralysés, 5 à 10 % des personnes meurent lorsque leurs muscles respiratoires sont immobilisés.

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La polio sauvage pourrait-elle revenir ?

La polio peut être facilement importée dans un pays qui en est exempt et, de là, elle peut se propager rapidement parmi les populations sous-immunisées.

C'est ce qui s'est passé en Angola, qui, malgré des décennies de guerre civile, a vaincu la polio en 2001.

Le pays est resté exempt de polio pendant quatre ans, jusqu'en 2005, année où l'on a estimé qu'un certain nombre de cas avaient été introduits de l'extérieur du pays.

Selon l'OMS, il est important que les pays restent vigilants et évitent de se reposer sur leurs lauriers jusqu'à ce que la polio soit éradiquée au niveau mondial.

S'ils laissent tomber leur défense en ne vaccinant pas, la polio sauvage pourrait à nouveau se propager rapidement.

Pour que tous les types de polio soient éliminés, y compris la polio dérivée d'un vaccin, les efforts de vaccination devront se poursuivre parallèlement à la surveillance, afin d'éviter que les enfants ne soient paralysés par la maladie à l'avenir.