Sani Abacha - 'comment nous avons trouvé le butin caché de l'ancien président nigérian décédé'

La photo d'archive datée du 26 mars 1997 montre le président nigérian, le général Sani Abacha, lors d'un sommet à Lomé. Abacha est mort d'un arrêt cardiaque, selon ses amis et sa famille.

Crédit photo, Getty Images

Légende image,

Sani Abacha est devenu le chef d'État du Nigeria suite à un coup d'État militaire en 1993

Lorsque Sani Abacha, alors chef de l'État nigérian, a volé des milliards de dollars et est mort avant d'avoir dépensé son butin, cela a déclenché une chasse au trésor internationale qui s'est étalée sur des décennies. L'homme engagé pour récupérer l'argent raconte à Clare Spencer de la BBC comment ces recherches ont consumé sa vie.

En septembre 1999, l'avocat suisse Enrico Monfrini a répondu à un appel téléphonique qui allait changer ses 20 prochaines années.

"Il m'a appelé au milieu de la nuit, il m'a demandé si je pouvais venir à son hôtel, il avait quelque chose d'important. Je lui ai dit : "Il est un peu tard, mais ça va".

La voix au bout du fil était celle d'un membre haut placé du gouvernement nigérian.

'Pouvez-vous trouver l'argent ?'

M. Monfrini affirme que le fonctionnaire a été envoyé à Genève par le président nigérian de l'époque, Olusegun Obasanjo, pour le recruter afin de mettre la main sur l'argent volé par Abacha, qui a régné de 1993 jusqu'à sa mort en 1998.

A ne pas manquer sur BBC Afrique :

En tant qu'avocat, M. Monfrini s'était constitué une clientèle nigériane depuis les années 1980, travaillant dans le café, le cacao et d'autres produits de base.

Il soupçonne que ces clients l'ont recommandé.

Il m'a demandé : "Pouvez-vous trouver l'argent et pouvez-vous bloquer l'argent ? Pouvez-vous faire en sorte que cet argent soit renvoyé au Nigeria ?

J'ai répondu : "Oui. Mais en fait, je ne savais pas grand-chose sur le travail à l'époque. Et j'ai dû apprendre très vite, alors je l'ai fait".

Crédit photo, AP

Légende image,

Enrico Monfrini a passé 20 ans à se battre pour rendre l'argent qu'Abacha a volé

Pour commencer, la police nigériane lui a remis les détails de quelques comptes bancaires suisses fermés, qui semblaient contenir une partie de l'argent qu'Abacha et ses associés avaient volé, a écrit M. Monfrini dans le livre "Recovering Stolen Assets" (Récupération des biens volés).

Il a déclaré qu'une enquête préliminaire publiée par la police en novembre 1998 a révélé que plus de 1,5 milliard de dollars (810,5 milliards de Fcfa) avaient été volés par Abacha et ses associés.

'Des dollars à la pelle'

L'une des méthodes utilisées pour accumuler une somme aussi colossale était particulièrement audacieuse.

Abacha disait à un conseiller de lui demander de l'argent pour une vague question de sécurité.

Il signait ensuite la demande que le conseiller apportait à la banque centrale, qui distribuait l'argent, souvent en espèces.

Lire aussi :

Le conseiller apportait ensuite la majeure partie de cet argent chez Abacha.

Une partie des billets de banque a même été livrée "par camion", écrit M. Monfrini.

Ce n'était là qu'une des façons dont Abacha et ses associés ont volé d'énormes quantités d'argent. D'autres méthodes allaient de l'attribution de contrats d'État à des amis à des prix exagérément surfacturés pour empocher la différence ou exiger que les entreprises étrangères versent d'énormes pots-de-vin pour opérer dans le pays.

Crédit photo, Getty Images

Légende image,

Abacha a volé plus d'un milliard de dollars en prétendant que l'argent était nécessaire pour la "sécurité"

Cela a duré environ trois ans jusqu'à ce que tout change lorsque Abacha meurt subitement, à 54 ans, le 8 juin 1998.

On ne sait pas s'il a eu une crise cardiaque ou s'il avait été empoisonné car il n'y a pas eu d'autopsie, explique son médecin personnel à la BBC.

Abacha est mort avant d'avoir dépensé les milliards volés et quelques coordonnées bancaires ont servi d'indices pour savoir où cet argent était caché.

"Les documents montrant l'historique des comptes m'ont donné quelques liens vers d'autres comptes", raconte M. Monfrini.

A écouter :

Légende audio,

Accusation de corruption: Déby dénonce un agenda caché pour détruire le Tchad

Armé de ces informations, il a porté l'affaire devant le procureur général de la Confédération Suisse.

Et c'est alors qu'il y a eu une grande avancée.

M. Monfrini a fait valoir avec succès que la famille Abacha et ses associés formaient une organisation criminelle.

C'était un élément clé, car cela a permis aux autorités de disposer d'un plus grand nombre d'options quant à la manière de traiter leurs comptes bancaires.

Qui était Sani Abacha?

Crédit photo, AFP

  • A combattu dans l'armée nigériane pendant la guerre civile
  • Acteur clé de deux coups d'État avant de devenir ministre de la défense en août 1993
  • Devient chef de l'Etat lors d'un coup d'Etat militaire en novembre 1993
  • Son gouvernement est accusé de violations massives des droits de l'homme
  • Le Nigeria est suspendu du Commonwealth après l'exécution de neuf militants des droits de l'homme en 1995
  • Décède brusquement le 8 juin 1998, à l'âge de 54 ans
  • Père de 10 enfants

Le procureur général a lancé une alerte générale à toutes les banques en Suisse, leur demandant de révéler l'existence de tout compte ouvert sous les noms et pseudonymes des Abachas.

"En 48 heures, 95% des banques et autres institutions financières ont déclaré les comptes qui semblaient appartenir à la famille".

Cela permettrait de découvrir un réseau de comptes bancaires dans le monde entier.

"Les banques livreraient les documents au procureur à Genève et je faisais le travail du procureur parce qu'il n'avait pas le temps de le faire", se souvient M. Monfrini à la BBC.

'Les comptes bancaires parlent beaucoup'

"Nous découvrions sur chaque compte d'où venait exactement l'argent ou bien où allait l'argent.

"En voyant les tenants et aboutissants de ces comptes bancaires, j'ai pu obtenir de plus amples informations sur les autres paiements reçus d'autres pays et envoyés dans d'autres pays".

"C'était donc comme une boule de neige. Cela a commencé avec quelques comptes, puis un grand nombre de comptes, ce qui a créé un effet boule de neige indiquant une énorme opération internationale".

"Les comptes bancaires et les documents qui les accompagnent parlent beaucoup.

Lire aussi :

"Nous avions énormément de preuves que de l'argent était envoyé ici et là, aux Bahamas, à Nassau, aux îles Caïmans, etc."

La taille du réseau Abacha a demandé un énorme effort à M. Monfrini.

"Personne ne semble comprendre la quantité de travail que cela implique. Je dois payer tant de gens, tant de comptables, tant d'autres avocats dans différents pays".

M. Monfrini a convenu d'une commission de 4% sur l'argent renvoyé au Nigeria. Il insiste sur le fait que ce taux est "très bon marché".

Crédit photo, AFP

Légende image,

Un mystère entoure la mort soudaine d'Abacha en 1998

La recherche de l'argent s'est avérée relativement rapide par rapport à sa restitution au Nigeria.

"Les Abachas se battaient comme des chiens. Ils faisaient appel de tout ce que nous faisions. Cela a retardé le processus pendant très longtemps".

D'autres retards sont survenus lorsque des politiciens suisses se sont disputés pour savoir si l'argent serait à nouveau volé s'il était restitué.

Une partie de l'argent a été restituée par la Suisse après cinq ans.

M. Monfrini écrit en 2008 que 508 millions de dollars trouvés sur les nombreux comptes bancaires suisses de la famille Abacha ont été envoyés de Suisse au Nigeria entre 2005 et 2007.

En 2018, le montant que la Suisse avait renvoyé au Nigeria avait atteint plus d'un milliard de dollars.

Lire aussi :

D'autres pays ont été plus lents à restituer l'argent.

"Le Liechtenstein, par exemple, a été une catastrophe. C'était un cauchemar."

En juin 2014, le Liechtenstein a finalement envoyé 277 millions de dollars au Nigeria.

Six ans plus tard, en mai 2020, 308 millions de dollars détenus sur des comptes basés dans l'île anglo-normande de Jersey ont également été retournés au Nigeria. Ce n'est qu'après que les autorités nigérianes ont accepté que l'argent soit utilisé, notamment pour aider à financer la construction du deuxième pont du Nigéria, de la voie express Lagos-Ibadan et de la route Abuja-Kano.

Certains pays n'ont pas encore restitué le butin.

M. Monfrini attend toujours la restitution de 30 millions de dollars qui, selon lui, se trouvent au Royaume-Uni, ainsi que 144 millions de dollars en France et 18 millions de dollars supplémentaires à Jersey.

Ce devrait être tout, "mais on ne sait jamais", dit-il.

Au total, il affirme que son travail a permis d'obtenir la restitution d'un peu plus de 2,4 milliards de dollars.

"Au début, les gens disaient qu'Abacha avait volé au moins 4 à 5 milliards de dollars. Je ne crois pas que c'était le cas. Je crois que nous avons plus ou moins pris le plus, une très grande partie de ce qu'ils avaient."

Suitcase full of dollar notes.
GETTY
Autres présidents célèbres

  • Mohamed SuhartoPrésident de l'Indonésie 1967-98, a volé un montant estimé entre 15 et 35 milliards de dollars.

  • Ferdinand MarcosPrésident des Philippines 1972-86, a volé un montant estimé à 5-10 milliards de dollars.

  • Mobutu Sese SekoLe président du Zaïre, 1965-97, a volé environ 5 milliards de dollars.

Source: Transparency International

Il a entendu des rumeurs selon lesquelles la famille Abacha n'est plus aussi riche.

Ou, comme il le dit : "Ils ne nagent plus dans l'argent comme ils le faisaient dans le passé."

Quand il regarde le passé, il semble satisfait de son travail.

"Lorsque je parle de cette affaire à mes très nombreux enfants, je leur dis que j'ai trouvé de l'argent et que je l'ai bloqué, j'ai persuadé les autorités de poursuivre ces personnes et de ramener l'argent au pays pour le bien du peuple nigérian.

"Nous avons fait le travail," conclut-il.