家族が認知症かも? 疑うべき5つの症状

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英女優デイム・バーバラ・ウィンザーの夫はこのほど、妻のアルツハイマー型認知症の症状が、ここ数週間で悪化したと発表した。夫は、2014年にアルツハイマーと診断されたデイム・バーバラの症状が、「隠すのがとても大変」になってきたため公表することにしたと話した。

アルツハイマー病は通常、数年にわたってゆっくりと進行していく。専門家によると、この病は他の病状と共に進行する場合もあるため、初期症状が分かりにくい場合もあるという。

英国ではアルツハイマー型認知症の患者が85万人に上ると推定されている。

では、認知症の発症を見極める兆候とはどのようなものだろうか。

ただ車のキーを忘れるだけではない

アルツハイマー病は、単なる頻繁な物忘れ以上のものだ。誰でも時々は、マグカップをどこに置いたかや、人の名前を忘れるだろう。

物忘れは通常の老化における一現象でもある。

しかしこうした物忘れは、アルツハイマー病や他の型の認知症の兆候とは限らない。

認知症における記憶障害はもっと深刻なもので、通常、認知症の初期症状の一つと数えられる。

一般的には短期記憶が影響を受け、10分前にしたことを忘れたり、今まさに交わした会話の内容を忘れたりする。

記憶障害は、1つの行動を繰り返すという症状でも表れる。このほか、最近起こった出来事を思い出せなかったり、レシピを見て料理する、銀行カードを使うといった日常的な動作に困難を覚えたりする。

紅茶をいれられなくなる

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Image caption 紅茶をいれるといった日常的な動作も、認知症患者には大変な仕事だ

アルツハイマー病の初期段階では、日常的な動作が困難になることが多い。

例えば紅茶を入れるという動作は、複雑でもなければ、あれこれ考える必要もないように思われる。

しかし、認知症患者にとってはとても難しいことで、次に何をすればいいのかが分からなくなってしまう。

こうした変化は初めは小さなものだが、そのうち日常生活に支障をきたすほど深刻になる。

例えば電話の使い方を忘れたり、薬を飲み忘れたりするといったことで、患者本人や家族が気付くケースもある。

また、適切な言葉を見つけられないといった、言語や話す能力にも影響が出てくる。

あるいは、毎朝の顔を洗ったり服を着たりという習慣を過剰だと感じた結果、患者の見た目に変化が出る場合もある。

どうしてここにいるの?

どうしてここにいるのか、ここはどこなのかといった混乱も、よくある初期症状だ。

特に不慣れな場所で迷子になり、家への帰り方が分からなくなる。

上の階へ上がったり、別の部屋に入ったりして、そこがどこなのか分からないといったこともある。

そのほかの混乱としては、きょうが何月何日なのか分からなくなるという症状が挙げられる。

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Image caption アルツハイマー病患者の脳(左)と、そうでない人の脳のスキャン画像

気分屋になる

上に挙げたような症状が全て出ている人は、気分の波あるいは行動の変化が表れていることが多い。

怒りっぽくなったり、いらいらしたり、あるいは自信をなくしたりする。

こうした変化は日常生活への関心をなくしたり、融通が利かなくなり、新しいことを試すのを嫌がるなどの症状にもつながる。

その後、不安感や動揺が表れることも多い。

多くの患者は何かがおかしいと感じている

アルツハイマー協会のキャサリン・スミス氏は、認知症は「通常の老化の一部ではありません。脳の病気です」と説明する。

認知症は高齢者だけでの病気ではない。英国では65歳以下の認知症患者が4万人以上いる。

スミス氏は、認知症の経験は人によって違い、同じ症例は2つとないと話す一方、多くの人は何かがおかしいと感じるという。

さらに、病院に行かなければ支援が受けられないと強調した。

「認知症を患いながら充実した生活を何年も送ることは可能です。診断されたからといってすぐに人間が変わってしまうわけではありません」

しかし、アルツハイマー病であることを明らかにすれば、患者が疎外感や周囲に理解されていないと感じることもあると彼女は認めている。

英国民保健サービス(NHS)は、もし親族が認知症かもしれないと思ったら医師に相談するようアドバイスしている。

ーー日本の厚生労働省や各自治体でも情報を提供しています。また、アルツハイマー病に関する世界的なボランティア団体アルツハイマー・アソシエーションでは、24時間のホットラインを設置しています。

(英語記事 Five ways to spot if someone has Alzheimer’s

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