멸종위기종: 새로 발견된 도롱뇽은 지구에서 가장 큰 양서류 종이 될 수도 있다

이전에는 한 종으로 분류됐지만, 중국의 다른 지역에서 총 3종의 도롱뇽이 발견됐다 Image copyright Ben Tapley/ZSL
이미지 캡션 이전에는 한 종으로 분류됐지만, 중국의 다른 지역에서 총 3종의 도롱뇽이 발견됐다

새로 발견된 도롱뇽이 지구에서 가장 큰 양서류 종이 될 수도 있다는 DNA 연구 결과가 진열용 표본 분석을 통해 나왔다.

중국에서 호화 음식재료 산업이 부흥하면서, 길이가 약 2m에 달하는 중국 남부 지역의 거대 도롱뇽은 멸종위기에 처했다.

과학자들은 멸종 위기에 처한 동물들을 보호하려면 보존을 위한 노력을 더 해야 한다고 주장한다.

이전에는 한 종으로 분류됐지만, 중국의 다른 지역에서 총 3종의 도롱뇽이 발견됐다.

이 중 가장 큰 남중 도롱뇽을 과학자들은 현재 실존하고 있는 양서류 중 가장 큰 것으로 파악하고 있다.

런던 동물 학회 교수 사무엘 터비는 야생 동물 수가 급감하고 있는 것은 '재앙적'이라면서, "이번에 발견된 사실로 양서류 다양성 보존에 대한 중요성을 이야기하고 긴급하게 해결책을 모색하는 것만이 거대 도룡뇽 가족을 살릴 수 있는 유일한 방법이다"라고 토로했다.

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이미지 캡션 1920년대에 처음 남중 거대 도롱뇽을 따로 분류해야 한다는 의견이 처음 나왔으나, 이는 거절당했다

런던 자연사 박물관의 멜리사 마 연구원 또한 각 양서류 종을 보존하기 위해서는 특화된 해결책을 모색해야 한다며 "이번 연구 결과는 멸종 위기에 처한 중국 거대 도롱뇽을 보존할 수 있는 중요한 시점에 나왔다"라고 설명했다.

거대 중국 도롱뇽은 어떤 종인가?

과거에 거대 도롱뇽은 중국 중부, 동부, 남부에서 두루 발견됐다.

하지만 최근 중국에서 호화 식재료 재배 산업이 부흥하면서, 그 수가 급감했다.

과학자들은 박물관 진열용 표본을 통해 중국 거대 도룡뇽 유전 역사를 분석했다. 매우 긴 역사를 자랑하는 이 양서류 종은 역사가 너무 길어 "살아있는 화석"이라고 불리기도 한다.

1920년대에 처음 남중 거대 도롱뇽을 따로 분류해야 한다는 의견이 처음 나왔으나, 이는 거절당했다.

'생태학과 진화' 학술지에 실린 이번 연구에서 연구진은 같은 종을 연구했고, 현재 자연사 박물관에 표본으로 남아있는 것을 사용해 새로운 종의 특징을 파악했다.

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