Chile, más fuerte que el cobre

Por años Chile se destacó dentro de los países de América Latina por la fortaleza de su economía, sustentada en la exportación.

Image caption Esperan que el precio del cobre mejore en 2010 por el aumento de la demanda de China.

Y era esta fortaleza, impulsada por políticas económicas del gobierno, la que hacía creer a muchos expertos que el país podría hacer frente a los embates de la crisis económica mundial.

Sin embargo, los problemas que enfrenta el principal producto de exportación de Chile, el cobre, hizo que se abran interrogantes sobre esa estabilidad.

El Banco Central chileno informó que en los primeros cuatro meses del año la recaudación por las ventas al exterior del metal cayó un 59% respecto al mismo período de 2008.

Tras alcanzar precios récord el año último, el valor del cobre se desplomó en medio de la crisis financiera y el efecto se sintió fuertemente en Chile, el principal productor mundial de ese bien.

La Sociedad Nacional de Minería, que agrupa a trabajadores del sector, dijo a BBC Mundo que desde que comenzó la crisis se perdieron cerca de 14.000 puestos de trabajo como consecuencia de la baja en las ventas.

Juan Carlos Guajardo, director del Centro de Estudio del Cobre y la Minería de Chile, señaló que el desempleo se había sentido con más fuerza en la gran cantidad de minas pequeñas que tiene el país, cuya escala productiva las hace más vulnerables al descenso de precios.

La suspensión de proyectos de inversión por culpa de la crisis también afectó al sector, dijo el experto.

Baja demanda

Además del desplome en los precios del cobre -que en 2008 pasaron de un valor máximo de US$4,07 por libra a mediados de año a US$1,23 en diciembre- también cayó la demanda del metal.

La Comisión Chilena del Cobre (Cochilco), el organismo estatal que asesora al gobierno sobre su principal producto, difundió un informe esta semana en el que estima que este año habrá una caída en la demanda mundial del cobre del 4,2%, con respecto a 2008.

Image caption Las minas más pequeñas sintieron con mayor fuerza el impacto de la crisis.

El principal motivo de la retracción, según el estudio, es la disminución en las ventas a Japón.

Perspectiva positiva

Pero a pesar de que la baja en precio y en demanda del cobre ha afectado a Chile, Guajardo dijo a BBC Mundo que el impacto no amenaza la política económica del gobierno, ya que cuenta con fondos anticíclicos acumulados desde 2004, cuando el país se vio favorecido por los altos precios del metal.

El experto opinó además que el panorama es alentador, ya que se prevé que tanto la demanda como el precio del cobre aumenten en los próximos meses.

En los últimos días la cotización del metal ya superó la barrera de los US$2 por libra, un precio que Guajardo considera "excelente" en medio del contexto económico internacional.

Todos coinciden en que el motor para salir de la crisis será China.

Según Cochilco, el aumento en la demanda de cobre de ese país abrirá el camino para una mejora en 2010, cuando se prevé que las ventas aumenten 6,4% respecto al presente año.

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