Última actualización: lunes, 11 de mayo de 2009 - 19:13 GMT

Reparación que revolucionará al Hubble

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El transbordador espacial Atlantis despegó este lunes de su plataforma de lanzamiento en la Florida en una arriesgada y ambiciosa misión para reparar el telescopio espacial Hubble.

Durante la travesía de 11 días, el Atlantis proveerá al Hubble con una serie de nuevos instrumentos y cámaras de la más alta tecnología, con el objetivo de aumentar 90 veces su poder y prolongar su vida útil hasta al menos 2014, lo que lo convertiría en el observatorio más productivo de la historia.

Astronauta reparando el Hubble en 2002 (NASA)

Ésta es la última reparación que se hace al telescopio y se espera que su vida se prolongue hasta 2014.

El telescopio de 19 años ha sido uno de los instrumentos científicos más importantes que se han construido y sus logros incluyen extraordinarias imágenes sobre choques de galaxias, nacimiento y muerte de estrellas, e información importante sobre el origen y la formación del universo.

Pero sus instrumentos han sufrido varias fallas en los últimos años.

Por eso, si todo sale como está planeado, la misión de reparación -que incluirá cinco extenuantes caminatas espaciales- podría darle al Hubble entre cinco y siete años adicionales de vida antes de ser desechado por control remoto.

La misión de reparación estaba programada para el año pasado, pero fue retrasada cuando falló un componente crítico del telescopio.

Los astronautas que viajan a bordo del Atlantis deberán reparar la cámara más importante del Hubble (Cámara Avanzada de Reconocimiento) e instalar un espectrógrafo de última generación que reemplazará a otro que dejó de funcionar.

Retratos del Universo

El espectrógrafo es un instrumento que sirve para medir la formación química, las temperaturas y los movimientos de objetos celestiales.

"Por primera vez desde 1993, el Hubble tendrá a bordo toda una serie de instrumentos de alta tecnología y de primera clase", le dijo a la BBC David Leckrone, científico del Centro Espacial NASA Goddad.

"No se trata sólo de una cámara y un espectrógrafo, es una variedad de aparatos que cubren una variedad de aplicaciones y serán utilizados para distintos propósitos".

Instrumento único

El Hubble fue lanzado en 1990 y desde entonces no ha dejado de sorprender e inspirar con la información y las imágenes que ha logrado obtener.

Fue el primer instrumento que fijó la edad del universo a cerca de 13.700 millones de años y analizó la composición química de la atmósfera de planetas más allá del sistema solar.

También fue uno de los telescopios que logró obtener imágenes directas de planetas orbitando a otra estrella, y sus datos ayudaron a desvelar la existencia de la materia oscura, una fuerza misteriosa y omnipresente que aparentemente está "inflando" al universo.

Sus imágenes también han ofrecido evidencia firme de la existencia de agujeros negros y han confirmado teorías sobre la formación planetaria.

El Hubble es el testamento del compromiso de muchos científicos e ingenieros. No tengo dudas de que continuará sorprendiéndonos con sus nuevos descubrimientos durante los próximos años

Prof. Martin Barstow

La misión del Atlantis podría significar el renacimiento de este instrumento único.

"Si tenemos éxito, como esperamos, no sólo veremos el regreso de Hubble a la vida útil sino también un incremento extraordinario de su capacidad gracias a la adición de instrumentos nuevos y mucho más poderosos", le dijo a la BBC el profesor Martin Barstow, experto en astrofísica y ciencia espacial de la Universidad de Leicester, Inglaterra.

Cuando el transbordador Atlantis se encuentre con el Hubble, se unirá al telescopio con un brazo robótico y colocará una plataforma de trabajo que permitirá tener acceso al interior.

Los astronautas instalarán nuevos instrumentos y recubrimientos térmicos, reemplazarán los giroscopios, las baterías y una unidad que almacena y transmite datos científicos a la Tierra.

Nuevas herramientas

La reparación exterior será llevada a cabo durante cinco caminatas en las cuales se reemplazará la Cámara Planetaria de Gran Angular 2 por la nueva Cámara Planetaria de Gran Angular 3 (WFC3).

Ésta es la primer cámara "pancromática" del Hubble diseñada para tomar imágenes en un campo de visión amplio con extraordinaria nitidez en una amplia gama de colores.

Servicio al Hubble (NASA)

La misión incluye cinco caminatas espaciales para reparar los instrumentos.

La WFC3 permitirá a los astrónomos continuar sus estudios sobre energía y materia oscura y buscar galaxias remotas que hasta ahora estaban fuera del campo de visión del telescopio.

Asimismo se instalará el Espectrógrafo de Orígenes Cósmicos (COS) diseñado para ayudar a los investigadores a analizar la evolución de las galaxias, la formación de planetas y los elementos que se requieren para la vida.

Una vez que la reparación esté completa, el Atlantis impulsará al telescopio a una altitud mayor para asegurarse de que sobrevivirá el "tirón" de la gravedad de la Tierra durante el resto de su vida útil.

Tres de los siete astronautas que conforman la misión son veteranos de viajes anteriores de servicio al Hubble.

Desde 2003, cuando ocurrió el accidente del transbordador Columbia que cobró la vida de siete astronautas, la NASA ha considerado que estas travesías son demasiado peligrosas.

Pero la agencia aceptó correr el riesgo de esta misión y tendrá al transbordador Endeavour listo para ser lanzado de inmediato y recoger a la tripulación si el Atlantis se ve en peligro.

"El Hubble es el testamento del compromiso de muchos científicos e ingenieros", afirmó el profesor Barstow.

"No tengo dudas de que continuará sorprendiéndonos con sus nuevos descubrimientos durante los próximos años", agregó el experto.

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