El murciélago que emergió de la noche

Murciélago de Cabrera (Pipistrelles pygmaeus)
Image caption Los murciélagos enfrentan el riesgo de ser atrapados por aves depredadoras.

Un pequeño murciélago que vive en Italia ha emergido de la oscuridad y ahora caza de día.

Este cambio en su estrategia de caza es extremadamente inusual entre los murciélagos insectívoros que rutinariamente salen a cazar en el crepúsculo o de noche para evitar a los depredadores.

Sin embargo, un pequeño grupo de esta especie, llamada Pipistrellus pygmaeus o murciélago de Cabrera, fue observado volando descaradamente de día en una región montañosa en un bosque en el centro del país.

Hay sólo otra especie de murciélago insectívoro que frecuentemente vuela de día, afirman los expertos.

Image caption Los científicos vieron a algunos murciélagos volando inusualmente temprano.

El equipo de investigadores, dirigido por el doctor Danilo Russo, experto en murciélagos de la Universidad de Bristol, Inglaterra, y de la Universidad de Nápoles Federico II en Italia, informa de su descubrimiento en la revista Mammalian Biology (Biología de Mamíferos).

Junto con colegas de ambas instituciones, el doctor Russ inicialmente intentaba encontrar a otra especie, el murciélago barbastela (Barbastelle barbastellus) en los bosques de haya en un cañón cerca del pueblo de Villavallelonga, en el Parque Nacional de Abruzzo, Lazio y Molise.

"Una tarde, caminando en el bosque, pudimos ver a algunos murciélagos volando inusualmente temprano", explica el investigador.

"Pensamos que el fenómeno sería casual, porque a veces sucede. Así que regresamos a la misma hora los días siguientes y vimos que los animales seguían allí".

Los científicos se dieron cuenta de que se trataba de murciélagos de Cabrera, una especie con un canto muy agudo que está estrechamente relacionado al murciélago enano (Pipistrellus pipistrellus).

Los murciélagos, dice el científico, rutinariamente salían a cazar poco antes del atardecer y por lo general se alimentaban de avispas, mosquitos y chinches.

Cambio mortal

Esta conducta, dice el doctor Russo, es extremadamente rara en los murciélagos insectívoros.

Aunque durante el día hay más insectos con los cuales alimentarse, los murciélagos son muy vulnerables a las aves depredadoras, que vuelan con la vista, y que los atrapan y se los comen.

Es por eso que los murciélagos evolucionaron para volar en la oscuridad y sólo emergen durante las horas del crepúsculo o de oscuridad.

Esto los mantiene seguros y su capacidad de ecoubicación les permite navegar y cazar los insectos que todavía quedan de noche.

Sin embargo, durante varias tardes en el lapso de dos veranos, los científicos vieron contínuamente a esta población de murciélagos enanos cazando insectos de día.

Los murciélagos sólo cazaban en el fondo del cañón, donde las condiciones locales parecían ofrecer un refugio para volar de día.

La capa superior del bosque que recubre al cañón protege a los murciélagos de los depredadores y a la vez les ofrece un abundante abastecimiento de alimentos.

Los investigadores sospechan que otras poblaciones locales de murciélagos también se han convertido en cazadores diurnos.

Sin evidencias

Pero no tienen evidencias.

"Los investigadores de murciélagos rara vez buscamos a estos animales de día", dice el doctor Russo.

"En toda mi carrera rara vez me he encontrado con un vuelo diurno totalmente ocasional", agrega.

Por lo general, explica el investigador, cuando se ha visto a murciélagos solos volando de día es porque ha pasado el invierno, están hambrientos y necesitan reabastecer las reservas de grasa perdidas durante la estación.

"Pero este comportamiento, llevado a cabo de manera sistemática, es totalmente nuevo para nosotros", agrega.

Sólo se ha visto a otra especie, el murciélago de las Azores (Nyctalus azoreum), capaz regularmente de día.

Pero ésta es una especie que caza insectores en los bosques secos de las Azores, donde no hay aves depredadoras que vuelen de día.

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