No se enferme al comienzo de agosto

Sala de urgencias
Image caption Algunos la llaman la "temporada de matanza", cuando inician su residencia los nuevos médicos.

Algunos lo llaman la "temporada de matanza": el período en el que comienza la llegada de médicos recién titulados a las salas de hospitales.

Pero hasta hoy ningún estudio había logrado establecer de forma concluyente si había algo de cierto en este "mito".

Una nueva investigación revela ahora que el número de pacientes que mueren en hospitales aumenta cuando los nuevos médicos comienzan su residencia.

Aunque el aumento es pequeño -afirman los científicos del Imperial College de Londres- es estadísticamente importante.

Los investigadores estudiaron los datos de cerca de 300.000 pacientes admitidos a salas de urgencia de varios hospitales en Inglaterra entre 2000 y 2008.

Compararon las tasas de mortalidad de la primera semana de agosto -cuando en Inglaterra comienza la residencia de los nuevos médicos- con las de la semana previa de julio.

Después de ajustar varios factores que podrían tener un impacto en los resultados, los científicos encontraron que los pacientes internados en agosto tenían un 6% más probabilidades de morir que los pacientes de julio, dice la investigación publicada en la revista PLoS One de la Biblioteca Pública de Ciencias.

Los científicos del Imperial College subrayan que no lograron obtener conclusiones firmes sobre las razones de este aumento, pero el fenómeno, dicen, es significativo ya que mostró un patrón relativamente consistente durante los nueve años que duró la investigación.

Las comparaciones de los "datos crudos" muestran poca diferencia.

Pero cuando se incluyen factores como edad, sexo, nivel socioeconómico y problemas médicos existentes, comienza a surgir una discrepancia importante.

El peor día

En el estudio -el más amplio de este tipo que se ha llevado a cabo- las diferencias fueron más pronunciadas entre los pacientes clínicos (los que no requerían ser sometidos a cirugía o que no tenían cáncer).

En este grupo las tasas de muerte mostraron un aumento de 8%.

En general, las tasas de mortalidad en hospitales fluctúan a lo largo del año, con las tasas más altas en invierno.

Pero los investigadores se mostraron sorprendidos por lo que dicen fue un patrón consistente en los resultados del estudio.

"El cambio de personal y el inicio de residencias de nuevos médicos en hospitales se lleva a cabo el primer miércoles de agosto", le dijo a la BBC el doctor Paul Aylin, quien dirigió la investigación.

"Nosotros estudiamos lo que ocurrió durante nueve de estos miércoles a lo largo de nueve años en salas de emergencia".

"Y encontramos una diferencia pequeña pero significativa en el exceso de mortalidad de los pacientes admitidos durante los días de cambio de personal", expresó el doctor Aylin.

Según el investigador, este aumento en las tasas de mortalidad muestran un "patrón interesante" que ahora analizarán con más detalle para descubrir a qué se debe.

Agrega que todavía es muy pronto para sacar conclusiones y poder afirmar cuál es la razón de este incremento.

"Nuestro estudio no significa que debamos evitar el internamiento en hospitales durante esa semana. La diferencia en las tasas de mortalidad es relativamente pequeña y los números de exceso de muertes son muy bajos".

"Esto podría ser simplemente el resultado de las diferencias entre los pacientes que fueron admitidos", expresa el investigador.

Mejor iniciación

Image caption El primer miércoles de agosto es cuando cambia el personal de residencia.

Sin embargo, lo que el estudio sí mostró es que estas diferencias ocurren cuando se da el cambio de personal en los hospitales.

Y de hecho, estudios llevados a cabo en Estados Unidos sobre lo que en aquel país se conoce como "el efecto de julio" (el mes en que comienzan allí las residencias), han mostrado resultados similares.

"Entonces esto tiene implicaciones potenciales no sólo en el cuidado de los pacientes sino en el enfoque que la administración de hospitales está tomando para el logro de un cuidado seguro y efectivo", dicen los autores.

Por su parte, Nigel Edwards, director de políticas de la confederación de administradores de hospitales de los servicios de salud del Reino Unido, le dijo a la BBC que aunque el aumento en las muertes es pequeño los administradores no deben tomarlo con displicencia.

"El comienzo de las residencias provoca todo tipo de complicaciones administrativas en los hospitales", dijo el funcionario.

"Pero hoy en día se pone mucho más esfuerzo que antes en el proceso de iniciación de los nuevos médicos, como disponer de más asesoría de especialistas durante esta época o establecer equipos especiales de entrenamiento, etc.".

"De manera que es muy difícil saber con exactitud a qué puede deberse este exceso de mortalidad".

"Pero sin duda existen posibilidades que podrían facilitar la iniciación de los residentes, como por ejemplo, que no todos comiencen el mismo día. Pero primero necesitamos llevar a cabo más estudios para saber qué es lo que está causando este pequeño aumento en las tasas de mortalidad", afirmó Edwards

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