Descubren antepasados antiguos del tigre

Tigre
Image caption El tigre es una de las especies más amenazadas de todos los grandes felinos.

Un estudio reciente sugiere que el tigre podría ser más antiguo e independiente del resto de especies de felinos de lo que se había creído hasta ahora.

Una nueva investigación reveló que la relación entre los tigres y otros grandes felinos -como los leones, los leopardos y los jaguares- es menor que los vínculos que esas especies tienen entre sí.

El análisis genético de los tigres mostró que esta especie comenzó a evolucionar hace unos 3,2 millones de años y su "pariente" más cercano vivo es el leopardo de las nieves.

Animal misterioso

Sin embargo, a pesar de la enorme popularidad de este animal –y de su condición de especie amenazada- todavía queda mucho por descubrir sobre su evolución.

Uno de los hallazgos del nuevo estudio es que las cinco especies de grandes felinos –el tigre, el león, el leopardo, el jaguar y el leopardo de las nieves- y las dos especies de pantera nebulosa –que habitan en el sudeste asiático- están más conectadas entre ellas que con los demás felinos.

En cambio, establecer qué relación existe entre cada una de estas especies es más complejo.

Con este propósito, los profesores Brian Davis, Gang Li y William Murphy llevaron a cabo un análisis del ADN de todos estos felinos.

El estudio comparado de sus genes demostró que el parentesco entre ellos es diferente de lo que se pensaba anteriormente.

Especie en peligro

Leones, leopardos y jaguares –el mayor felino del continente americano- están íntimamente relacionados.

El jaguar empezó a desarrollarse como especie hace unos 3,6 millones de años, algo más que sus parientes cercanos.

Pero en aquel momento, el tigre y los leopardos de las nieves ya habían comenzado a evolucionar como especies diferenciadas.

De acuerdo con el artículo publicado en la revista "Filogenética Molecular y Evolución", este hecho convierte a estos dos animales en "especies hermanas".

Desafortunadamente, también el destino de ambos parece estar ligado ya que son los más amenazados de los grandes felinos.

Menos de 3.500 tigres viven en libertad. Al mismo tiempo, algunas especies continúan siendo enigmáticas. El tigre de Sumatra, por ejemplo, fue filmado por primera vez este año y se sabe muy poco de sus hábitos y formas de vida.

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