Hallan fósil de antiguo primate en República Dominicana

Fósiles del Antillothrix bernensis
Image caption Estos restos fosilizados revelarán claves sobre el origen de los primates en la región.

Científicos examinaron los restos fosilizados de un pequeño mono extinto, que fueron rescatados de una caverna bajo el agua en la República Dominicana.

Los investigadores afirman que el fósil tiene unos 3.000 años, pero la especie misma puede ser muy antigua.

Ello podría revelar algunas claves sobre el origen de los primates en la región.

El hallazgo también indica que hay una disciplina que puede dejar al descubierto muchos tesoros ecológicamente valiosos: la inusual paleontología subacuática.

El doctor Alfred Rosenberger, del Brooklyn College de Nueva York, condujo el proceso de examen de los restos fosilizados de la criatura, cuyos resultados fueron publicados en el Royal Society Proceedings B.

Rosenberger explicó que los restos incluían una calavera casi completa y fueron encontrados por un equipo de hombres rana que estaban explorando una caverna bajo el agua en el área.

"Ya es un milagro que lo hayan visto", le dijo a la BBC.

"Cuando lo descubrieron, temieron que los restos estuvieran demasiado expuestos, de manera que trasladaron el material a un rincón protegido para evitar dañarlo".

Luego de pedir permiso oficial para sacar el fósil de la caverna, el doctor Rosenberger regresó con sus hombres rana a recogerlo, en octubre del año pasado.

Los hombres rana sacaron a la superficie los restos en cajas de plástico.

Primate pequeño y robusto.

El doctor Rosenberger explica que el primate -de la especie Antillothrix bernensis- de la que sólo se han hallado dos ejemplares, probablemente medía cerca de 30cm desde la cabeza a las patas.

Sin embargo, la forma de las extremidades inferiores sorprendió a todo el mundo.

"El fémur, el hueso del muslo, era muy grueso. Así que tenía patas robustas, que es algo que no esperábamos".

"No tenemos ejemplos vivos, en el Nuevo Mundo, de monos que tengan patas fuertes como en este caso."

El doctor Rosenberger cree que la criatura se extinguió, en términos relativos, recientemente.

Y afirma que debe haberse comportado más o menos como un koala, colgándose de los troncos de los árboles en vez saltar de rama en rama.

"Se trata de una analogía muy general", dice.

"Pero hay algo muy interesante respecto al hábitat en que se desenvolvía.

Image caption Los restos fosilizados fueron hallados en una caverna bajo el agua.

El fósil agrega más evidencia a la teoría de que hubo varias líneas de primates en el Caribe, en vez de un solo ancestro que llegó a la región millones de años atrás, del cual descienden todas las especies modernas.

La tesis de Rosenberger es que existen altas probabilidades de que varias especies viajaran "sobre el agua" para llegar a habitar la isla Española.

"Y aunque estos fósiles puedan ser relativamente jóvenes, estamos casi seguros de que la llegada de estos animales tuvo lugar hace más de diez millones de años.

"Esa parte de la historia es asombrosa. Si usted compara los restos dentales de nuestro primate con otros fósiles que conocemos, se observan fuertes similitudes con fósiles patagónicos que tienen unos 15 millones de años."

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