El loco precio del barril de crudo

Surtidor de gasolina
Image caption La actual recesión terminó con el espiral ascendente del precio del barril.

El mercado del petróleo se caracteriza por su volatilidad, pero el último año ha sido extraordinario.

En 2008 el precio del barril de crudo se acercó a los US$150. A ese costo, incluso los productores pensaban que el petróleo estaba por encima de su valor real.

En ese momento, algunos analistas pronosticaban que el barril llegaría a los US$200, antes de que los productores fueran presionados políticamente para hacer algo.

Estos últimos, sin embargo, tenían poca capacidad de maniobra, aunque el mismo rey Abdullah de Arabia Saudita, el mayor productor del mundo, convocó una reunión en junio de 2008 para discutir el tema

Pero entonces la actual recesión hundió la demanda de energía y el precio del crudo cayó hasta los US$40.

El impacto del petróleo

Los costos del petróleo han sido un factor muy importante en diversas recesiones a lo largo de los años.

Pero, ¿fue el petróleo el motivo de la actual recesión?

Mientras el precio del crudo estaba por las nubes, su alta cotización se sumaba a los costos tradicionales de los negocios y dejaba a los consumidores con menos que gastar en otros productos, como tal vez el pago de sus hipotecas. Quizás por eso el costo del petróleo puede haber contribuido a la crisis financiera, o al menos a agravarla.

Image caption Habitualmente los países de la OPEP tienen la tentación de producir más para obtener ingresos extra.

La recuperación parcial del precio en las últimas semanas es el reflejo de varios acontecimientos.

Informaciones recientes señalan que la situación económica parece haberse estabilizado (o al menos se está deteriorando más lentamente), lo que sugiere que la demanda de crudo puede aumentar.

Inflación

En los últimos meses, la decisión de los bancos centrales de aumentar el flujo monetario y el enorme endeudamiento público han incrementado la preocupación por una futura inflación.

La compra de crudo y otras materias primas puede dar protección a ciertos inversores contra eso.

Mientras, la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP), ha decretado recientemente recortes en la producción, que inusualmente han sido implementados por sus estados miembro.

Habitualmente los países de la OPEP tienen la tentación de producir más para obtener ingresos extra.

Pero el hecho de que hayan implementado los recortes decretados por la organización probablemente refleja el temor que han sentido con la pronunciada bajada de los precios.

Image caption ¿Pagar la gasolina o pagar la hipoteca? ¿Fue ese el dilema?

"Es increíble lo que una buena dosis de miedo puede hacer", señala Julian Lee, del Centro de Estudios de Energía Global.

La razón

Algunos creen que el cambio vertiginoso en los precios se debe a la especulación en los mercados de las materias primas, lo que suele ser una queja permanente de la OPEP.

Puede que se trate de una táctica con la que intentan desviar la atención de la organización cuando los precios están subiendo.

Pero no se trata tan sólo de la OPEP. Algunos sostienen que los rápidos cambios en el precio son una característica intrínseca del mercado.

Sin embargo, es evidente que hay especulación en el mercado del petróleo. ¿Pero explica eso realmente los vertiginosos cambios en el costo? La opinión está dividida.

¿Que pasará?

El secretario general de la OPEP dijo recientemente que el precio de US$70 por barril no daña la economía, al tiempo que permite a los miembros de ese cartel invertir y recibir unos ingresos razonables.

Pero muchos analistas creen que varios países necesitan un precio mas alto -por encima de los US$80- para soportar el gasto gubernamental que quieren llevar a cabo.

También existe la duda de si un precio más bajo proporciona un incentivo suficiente para que se invierta en la exploración y explotación de nuevos campos petrolíferos.

En cualquier caso, prever el precio del petróleo es un negocio arriesgado.

Pero no es muy arriesgado decir que uno de los factores clave será el momento y la manera en que se produce la recuperación de la economía global. Las decisiones de la OPEP también serán importantes.

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