¿Hasta cuándo las cenizas bloquearán el espacio aéreo?

Ceniza volcánica
Image caption Los científicos no se ponen de acuerdo acerca de cuánto puede durar el efecto.

A medida que los aeropuertos europeos extienden la cancelación de sus vuelos, los científicos debaten si la erupción del volcán continuará durante días, semanas o, incluso, meses.

Sin embargo, como un científico especializado en cuestiones de la Tierra le contó a la BBC, no ha sido la erupción lo que ha causado el problema.

"Es el hecho de que los vientos imperantes empujan la columna de ceniza hacia Europa", explicó Jon Davidson, catedrático de la Universidad de Durham.

Científicos islandeses informaron el pasado viernes que el volcán continúaba generando una gran columna de ceniza, alimentando a la gran nube que ya se había acumulado en la zona alta de la atmósfera por encima del Reino Unido.

Esta gran nube de cenizas volcánicas ha bloqueado el espacio aéreo europeo desde el pasado jueves, cancelando más de 18.000 vuelos en la peor interrupción aérea después del 11-S.

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Suficientemente explosiva

La nube que ha amarrado a tierra todos los vuelos en Europa continúa creciendo. Y los investigadores afirman que podría continuar durante varios días.

Sin embargo hay quien discrepa. El profesor David Rothery, un vulcanólogo de la Universidad Abierta del Reino Unido (Open University) dice que, aunque esto podría ocurrir, es improbable.

"Lo más normal es que una erupción explosiva como ésta sea más intensa justo en su comienzo y que gradualmente vaya remitiendo", le dijo a la BBC.

Lo que tratan de averiguar los científicos ahora, explicó, es si la continua erupción es lo suficientemente explosiva como para crear una gran columna de cenizas que siga alimentando a la gran nube.

La explosión empujó inicialmente las cenizas hacia arriba, ya que el gas expansivo de la erupción genera una gran fuerza. Desde allí, la nube de polvo y cenizas sube porque es más caliente que el aire que la rodea.

Si la erupción continua siendo intensa y explosiva, dando a las cenizas el empujón hacia arriba, la columna que ha sido enviada por los vientos sobre el espacio aéreo europeo continuará creciendo.

Volcán impredecible

Sin embargo, según informes de la oficina meteorológica británica, la Met Office, y el servicio metereológico de Islandia, las cenizas son liberadas en cadencias descontinuas más que en forma de una columna continua.

Pero no hay forma de predecir de manera certera como el volcán Eyjafjallajokull se va a comportar, según explica Davidson.

Image caption Las imágenes del satélite Eumentsat muestran con las flechas rojas dónde se encuentra el volcán y las azules las últimas columnas de cenizas

"La erupción comenzó el 20 de marzo, así que de alguna forma ya lleva activa casi un mes", explicó.

"Observaremos la actividad sísmica porque con esos datos podremos predecir los cambios de comportamiento del volcán que nos indicarán un ascenso o descenso de su actividad", continua.

Al parecer hay menos actividad sísmica en Islandia que hace unos días, lo que podría significar que lo peor ya terminó.

Pero investigadores islandeses, que han analizado las primeras muestras de cenizas producidas por el volcán, han encontrado que su composición podría contribuir a nuevas explosiones en el futuro.

Más rico en silicio que en basalto

"El magma es mucho más rico en silicio que en basalto que era lo que estaba eructando en las etapas iniciales", explica el doctor Mike Burton, volcanólogo superior del Insituto Nacional Italiano de Geofísica y Volcanología.

"Esto tiene dos implicaciones importantes. Primero, las cenizas que se producen serán más finas, con pequeñas partículas en comparación al basalto".

Las cenizas más finas ascenderán más fácilmente.

"Segundo, la actividad puede ser incluso más explosiva debido a la mayor viscosidad del magma. Cuanto más viscosa es el magma más dificultades tienen los gases para atravesarla. Por tanto es más fácil que la presión se acumule, llevando a explosiones más violentas".

En los últimos días, el volcán ha continuado alimentado la gran nube de ceniza que se ha ido desplazando hacia el este y que alcanza una altura de entre 6000 y 11000 metros.

Las autoridades civiles de la aviación no pueden restablecer los vuelos con esta gran nube en la atmósfera, ya que la ceniza podría penetrar en los motores de los aviones y estropearlos.

Jim Haywood, de la oficina meteorológica del Reino Unido afirma que se están formulando predicciones acerca de cuanto durará en colaboración con colegas islandeses y teniendo en cuenta la información actualizada sobre la intensidad y altura de la erupción.

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