¿Cómo se lucha contra un derrame de petróleo?

Guardia Costera frente a las costas de Luisiana
Image caption Unos 5.000 barriles de crudo se vierten diariamente en el Golfo de México.

Un desastre ambiental y económico se cierne sobre la costa sur de Estados Unidos luego de la explosión y posterior hundimientode una plataforma petrolera en el Golfo de México.

Unos 5.000 barriles de crudo -cinco veces más de lo que se pensaba- se vierten diariamente tras el desastre de la plataforma de extracción petrolera Deepwater Horizon, operada por British Petroleum (BP).

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Los esfuerzos para detener ese flujo se han complicado por la profundidad de la fuga en el pozo, que se encuentra a unos 1.525 metros bajo la superficie.

¿Cuáles son los métodos utilizados para combatir un derrame de este tipo?

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Incendio controlado

Se quema el crudo que se acumula en la superficie del mar, a partir de la utilización de barreras especiales de confinamiento.

Es una opción simple que puede ayudar a remover grandes cantidades de petróleo.

Sin embargo, el humo que genera es tóxico. Los expertos advierten que esta técnica debe utilizarse cuando el clima está calmo y la mancha se encuentra alejada de la costa.

El miércoles empezaron a aplicar esta técnica.

Redes

Largas mallas flotan sobre la superficie y cuelgan por debajo del mar para intentar contener la marea negra y evitar la propagación.

BP aseguró que 25km de redes ya fueron desplegadas y que otros 95km están disponibles para ser utilizadas.

Al estar parte del crudo contenido por las redes, puede ser succionado hacia tanques de contención. También se emplean barcazas y remolcadores.

"Dispersantes"

Aeronaves sobrevuelan la mancha de petróleo y lanzan sustancias químicas con el objetivo de acelerar el proceso de dispersión natural. Ya se utilizaron 288.000 litros y aún quedan unos 337.000 disponibles.

Un tercio del inventario de estos productos se encuentra en el área del Golfo, según informa el diario británico Financial Times. Y agrega que la compañía BP ya pidió que se incrementara la producción.

Otras sustancias químicas pueden hacer que el crudo se torne menos viscoso para no afectar tanto a las playas y las plumas de pájaros, por ejemplo.

Pozo aliviadero

Perforar un pozo aliviadero podría cortar el derrame de forma permanente, pero especialistas de BP dicen que esa operación podría demorar de dos a tres meses.

El doctor Clifford Jones, experto en la industria del gas y petróleo de la Universidad de Aberdeen (Escocia), le dijo a la BBC que una perforación podría permitir la salida del gas que empuja el petróleo hacia la superficie.

Se trabajó con robots sumergibles dirigidos a control remoto para sellar las fugas. Pero su uso podría tomar meses.

Domo

Un grupo de ingenieros comenzó la construcción de una bóveda gigante, con el objetivo de colocarla sobre la tubería averiada.

"Es un domo que será colocado sobre el oleoducto afectado para que el petróleo, en lugar de fugarse a la columna de agua, se derrame dentro de la estructura", explicó Prentice Danner, portavoz de la Guardia Costera.

Se estima que la construcción de la cúpula tardará de entre dos y cuatro semanas.

Sería un diseño original, ya que sería la primera vez que se crea algo así.

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