La "colisión catastrófica" que dejó al planeta Urano torcido y helado

Dos imágenes de Urano Derechos de autor de la imagen NASA Lawrence Sromovsky (Univ. Wisconsin-Madison)
Image caption Dos imágenes de Urano que muestran la inclinación de su eje. Urano es el séptimo planeta desde el Sol y el tercero más grande.

Un choque masivo en su juventud lo marcó para siempre.

Urano tiene características desconcertantes que lo distinguen de otros planetas del Sistema Solar.

Está inclinado y su atmósfera exterior es extremadamente fría, con temperaturas de 216 grados bajo cero.

¿Cómo se explican estas peculiaridades?

Un equipo internacional de científicos liderado por la Universidad de Durham en Inglaterra asegura que una gigantesca colisión marcó la evolución del planeta.

"Urano gira de lado, con su eje apuntado casi perpendicularmente al resto de los planetas del Sistema Solar", explicó Jacob Kegerreis, investigador del departamento de Cosmología Computacional de la Universidad de Durham y autor principal del estudio.

"Esto fue causado, casi con toda seguridad, por un impacto gigantesco".

"Colisión catastrófica"

Kegerreis y sus colegas hicieron decenas de simulaciones por computadora, las primeras en alta resolución de posibles colisiones masivas con el gigante helado.

Derechos de autor de la imagen Jacob Kegerreis/Durham University
Image caption La colisión entre Urano y un objeto masivo en una simulación de alta resolución con más de 10 millones de partículas.

Los resultados "confirman que el resultado más probable fue que el joven Urano se vio afectado por una colisión catastrófica con un objeto que tenía dos veces la masa de la Tierra, o incluso mayor, y lo puso de lado y desencadenó los sucesos que ayudaron a crear el planeta que vemos hoy", afirmó Kegerreis.

El estudio, publicado en la revista The Astrophysical Journal, confirma una investigación previa según la cual la inclinación de Urano fue causada por un choque con un objeto masivo durante la formación del Sistema Solar hace 4.000 millones de años.

Gélido

Las simulaciones sobre Urano realizadas por los científicos de la Universidad de Durham también ofrecen una explicación para las temperaturas extremas del planeta.

Derechos de autor de la imagen NASA Astrogeology Team (USGS) The Voyager Project
Image caption Oberón es una de las lunas de Urano, que tiene 27 lunas conocidas. Todas estas lunas tienen nombres inspirados en las obras de William Shakespeare y Alexander Pope.

Restos de la colisión habrían formado una cáscara fina cerca del borde de la capa de hielo, atrapando el calor que emana del núcleo de Urano.

Esa captura de calor interno permite explicar al menos en parte la razón de las temperaturas de 216 grados bajos cero.

Las simulaciones también ayudan a explicar cómo se formaron los anillos y las lunas de Urano, a partir de hielo y rocas lanzados tras la colisión que acabaron orbitando el planeta.

Urano es parecido al tipo más común de exoplanetas, y Kegerreis y sus colegas esperan que sus descubrimientos ayuden a explicar la evolución y composición de esos planetas exteriores al Sistema Solar.

Siete cosas que quizás no sabías sobre Urano

Derechos de autor de la imagen NASA/JPL-Caltech
Image caption "Si la Tierra fuera una manzana grande, Urano sería una pelota de básquetbol", señala la NASA en su sitio. La imagen fue captada por Voyager 2, la única sonda que voló cerca del planeta.
  1. La línea ecuatorial de Urano está a un ángulo casi recto con su órbita.
  2. Es el primer planeta que fue descubierto con un telescopio, el 13 de marzo de 1781, por William Herschel.
  3. Está 19 veces más lejos del Sol que la Tierra.
  4. Un día en Urano dura 17 horas terrestres y un año en Urano equivale a 84 años en la Tierra.
  5. Su atmósfera contiene hidrógeno, helio y metano. El metano en la atmósfera más alta de Urano absorbe la luz roja del Sol pero refleja la luz azul. Esto explica porqué Urano aparece azul.
  6. Su diámetro es cuatro veces más grande que el terrestre.
  7. Urano es un gigante helado. Gran parte de su masa es un fluido denso de agua, metano y amoníaco sobre un centro rocoso.

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