Qué se sabe sobre el coronavirus detectado en China y otros países que ya ha afectado a cientos de personas

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Image caption La nueva cepa de coronavirus, que causa un tipo de neumonía, puede pasar de persona a persona, confirmó China.

El número de personas ya infectadas por el misterioso virus que emergió en China es mucho mayor de lo que sugieren las cifras oficiales, según declararon científicos a la BBC.

Ya hay más de 200 casos confirmados del nuevo coronavirus, pero los expertos británicos calculan que la cifra podría ser de unos 1.700.

Se sabe que tres personas murieron por enfermedades respiratorias en la ciudad de Wuhan, en el centro de China, en diciembre.

Los nuevos casos reconocidos por las autoridades chinas se identificaron en las ciudades de Wuhan, Pekín y Shenzhen.

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Image caption La mayoría de los casos de este nuevo coronavirus se detectaron en la ciudad de Wuhan, en China central.

"Estoy considerablemente más preocupado que hace una semana", le dijo a la BBC Neil Ferguson, un científico especializado en brotes epidémicos.

La investigación fue desarrollada por el Centro MRC para el Análisis Global de Enfermedades Infecciosas del Imperial College de Londres, Reino Unido, que asesora a organismos como el gobierno británico o la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Singapur y Hong Kong han estado revisando pasajeros aéreos desde Wuhan, y las autoridades estadounidenses anunciaron medidas similares en tres aeropuertos: San Francisco, Los Ángeles y Nueva York.

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Image caption Antes de este último descubrimiento en China, se conocía de seis coronavirus que podían infectar al ser humano.

¿Qué es lo último?

Autoridades de la ciudad central de Wuhan dijeron que se confirmaron 136 nuevos casos durante este fin de semana y que una tercera persona murió por el virus.

Así, a última hora del domingo, funcionarios dijeron que 170 personas estaban siendo tratadas en el hospital, nueve de ellas en estado grave.

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Los temores sobre la expansión del nuevo coronavirus en China

Funcionarios de salud del distrito Daxing en Pekín declararon que dos personas que viajaron a Wuhan fueron tratadas de una neumonía asociada al virus.

En Shenzhen, las autoridades dijeron que un hombre de 66 años mostró síntomas del virus después de un viaje también a Wuhan.

Según la agencia estatal de noticias Xinhua, la Comisión Nacional de Salud de China confirmó este lunes que dos casos en China se debieron a transmisión de persona a persona.

Esto contradice lo dicho anteriormente por la comisión, desde donde se aseguró que no había habido tales casos. En cambio, se dijo que el virus había cruzado la barrera de las especies y provenía de animales infectados en un mercado de mariscos y vida silvestre en Wuhan.

¿Cómo calcularon las cifras?

La clave de la magnitud del problema radica en los casos detectados en otros países.

Si bien el brote surge sobre todo en Wuhan, ha habido dos casos más en Tailandia, uno en Japón y otro en Corea del Sur, todos ellos relacionados con personas de Wuhan o que han visitado la ciudad.

"Eso me preocupó", explicó Ferguson.

"Que Wuhan haya exportado casos a otros países implicaría que habría muchos más casos de los que se han informado".

Es imposible obtener el número exacto, pero los modelos del desarrollo de brotes —que se basan en el virus, la población local y los datos de vuelo— pueden dar una idea.

El aeropuerto internacional de Wuhan atiende a una población de 19 millones de personas, pero solo 3.400 al día toman vuelos internacionales.

Los cálculos detallados, que se mostraron en internet antes de su publicación en una revista científica, arrojaron una cifra de 1.700 casos.

¿Qué significa eso?

Ferguson dijo que es "demasiado pronto para ser alarmista", pero que está "considerablemente más preocupado" que hace una semana.

"La gente debería considerar la posibilidad de una transmisión sustancial de persona a persona con más seriedad que hasta ahora", declaró Ferguson.

Comprender cómo se está propagando un nuevo virus es una parte crucial para evaluar hasta qué punto supone una amenaza.

"Imagino que sería poco probable, dado lo que sabemos sobre los coronavirus, que la exposición a los animales sea la causa principal de tantas infecciones humanas", añadió Ferguson.

La oficina de la OMS en China dijo que el análisis era útil y que ayudaría a los funcionarios a planificar la respuesta al brote.

"Queda mucho por entender sobre el nuevo coronavirus", dijo el organismo.

"No se sabe lo suficiente como para sacar conclusiones definitivas sobre cómo se transmite, las características clínicas de la enfermedad, el grado de propagación o su origen, que sigue siendo desconocido".

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Image caption El brote ocurrió en la ciudad de Wuhan, al sur de Pekín.

¿Qué es este virus?

Tras tomar muestras virales de pacientes y analizarlas en el laboratorio, funcionarios de China y la OMS concluyeron que la infección es un coronavirus.

Los coronavirus son una amplia familia de virus, pero se sabe que solo seis (el nuevo sería el séptimo) infectan a las personas.

En su forma más leve, causan un resfriado común, pero el síndrome respiratorio agudo severo (SARS, por sus siglas en inglés) es un coronavirus que mató a 774 de las 8.098 personas infectadas en un brote que se dio en China en 2002.

El análisis del código genético del nuevo virus muestra que está más estrechamente relacionado con SARS que con cualquier otro coronavirus humano.

El virus ha causado neumonía a algunos pacientes y ha sido mortal para dos de ellos.

¿Qué dicen otros expertos?

Jeremy Farrar, director de la organización benéfica de investigación médica Wellcome, dijo a la BBC: "Hay más cosas que están por venir sobre esta epidemia".

"La incertidumbre y las brechas persisten, pero está claro que existe cierto nivel de transmisión de persona a persona".

"Estamos comenzando a escuchar más casos en China y en otros países y es probable, como muestra este modelo, que vaya a haber muchos más en varios países".

Jonathan Ball, de la Universidad de Nottingham, dijo: "Lo realmente importante es que, hasta que haya pruebas de laboratorio generalizadas, sea muy difícil establecer un número real de casos".

"Sin embargo, esta es una cifra que deberíamos tomarnos en serio hasta que sepamos lo contrario".

"Probablemente haya más infecciones subyacentes de las que se han detectado hasta ahora".

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