Coronavirus: qué significan los términos que usamos con más frecuencia al hablar de la pandemia de covid-19

Un grupo de personas con mascarillas mirando sus celulares Derechos de autor de la imagen Getty Images
Image caption ¿Covid-19 se refiere al virus, a la enfermedad o a ambos?

Todo el mundo está hablando o escribiendo desde hace casi tres meses acerca del nuevo coronavirus, sobre la enfermedad que produce y sobre las estrategias para combatirlo. Y no es para menos.

El patógeno se detectó en Wuhan, China, el pasado diciembre y hasta este 20 de marzo, la Organización Mundial de la Salud (OMS) contabilizaba más de 209.000 casos de personas enfermas a causa del virus y más de 8.700 muertes.

Mientras el brote se multiplica de esta manera, cambia la vida de millones de personas en el planeta, que de un momento a otro deben quedarse varios días en casa, y también se producen distintos equívocos.

Uno de ellos, aunque parezca irrelevante, es usar el mismo nombre para el virus y para la enfermedad que este produce, cuando cada uno tiene una denominación propia. Así que aquí te dejamos un glosario de términos para navegar mejor esta crisis y aclarar el panorama.

1. Coronavirus

Esta palabra se refiere a toda una familia de virus, la de los coronavirus, que se llaman así porque sus membranas tienen puntas en forma de corona.

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Image caption Los coronavirus se caracterizan por tener unas puntas en forma de corona.

Se trata de una familia de virus muy antigua.

El estudio "Un caso para el origen antiguo de los coronavirus", publicado en 2013 en el Journal of Virology, dice que el ancestro común más reciente de estos virus tiene unos 10.000 años, pero que es probable que las primeras versiones de los coronavirus hayan existido durante millones de años.

Los coronavirus, que suelen vivir en murciélagos y pájaros, son innumerables, pero solo siete de ellos -hasta el año 2020- pueden causar enfermedades en humanos.

Son los denominados HCovs (Human coronavirus). Cuatro de ellos (HCoV-229E, HCoV-NL63, HCoV-HKU1, y HCoV-OC43) suelen causar un resfriado común, pero pueden ser graves en personas inmunodeprimidas.

Los otros tres tipos de coronavirus que han causado brotes de enfermedades graves en humanos son el SARS-CoV-1 (2002-2003), MERS-CoV (2012-actualidad) y ahora el SARS-CoV-2, que se desconoce hasta cuándo estará presente.

2. SARS-CoV-2

Este es el nombre oficial que el Comité Internacional de Taxonomía de Virus (ICTV) le dio en febrero al último miembro de la vieja familia de los coronavirus y que está causando temor en el mundo entero.

La denominación viene de "coronavirus 2" (CoV-2) y de las siglas en inglés de Síndrome Respiratorio Agudo y Grave (SARS).

El ICTV escogió este nombre debido al parecido genético entre el SARS-CoV-2 y el SARS-CoV-1, el virus que causó el brote de SARS en 2003, enfermedad que infectó a más de 8.000 personas y mató a cerca de 800.