Nigeria, el país que cerró todas sus fronteras terrestres a causa del arroz (y cómo afecta al comercio de su región)

Un niño posa cerca de un abastecimiento de arroz en un mercado cerca de Lagos. Derechos de autor de la imagen AFP
Image caption El arroz es un alimento básico en la dieta nigeriana.

Nigeria, una de las superpotencias del continente africano, cerró todas sus fronteras terrestres para combatir el contrabando.

Así lleva dos meses, adoptando una medida sin precedentes que está afectando al comercio de toda la región.

En las bulliciosas fronteras de Nigeria el comercio se ha estancado. Y los alimentos se pudren en las largas esperas que los camiones protagonizan en los puntos de control con la esperanza de que vuelvan a abrirse.

El cierre de las fronteras terrestres se impuso sin previo aviso y los países vecinos de Nigeria están furiosos.

¿Qué ha originado este hecho?

Sobre todo, el arroz. Parece que Nigeria se ha hartado del incumplimiento de su prohibición de importar arroz al país desde otros territorios fronterizos.

Los contrabandistas que traían arroz desde Benín estaban rompiendo los planes del gobierno de incentivar la producción local de este grano.

La mayor ruta de contrabando se situaba entre Cotonou, la mayor ciudad de Benín; y el mayor polo comercial nigeriano, la ciudad de Lagos. Ambas ciudades se encuentran a solo unas horas de distancia.

Derechos de autor de la imagen Getty Images
Image caption El apetito de los nigerianos por el arroz es insaciable, especialmente por la receta "jollof".

De acuerdo al Banco Mundial, la economía de Benín depende directamente de las exportaciones informales y regulares con Nigeria, representando el 20% de sus ingresos nacionales.

Y por otro lado, el 80% de las importaciones a Benín se destinan luego a Nigeria, según los datos del banco.

Nigeria vetó la importación de arroz desde Benín en el año 2006 y con procedencia de cualquiera de sus países vecinos en 2016. Pero dichas regulaciones no detuvieron el mercadeo ilegal.

¿Por qué el arroz es tan lucrativo?

Nigeria sí permite la entrada de arroz extranjero en sus puertos marítimos, con una tasa del 70% sobre el producto impuesta en 2013.

Dicha medida no solo aspira a incrementar los beneficios, sino también a promover la producción local de este cereal.

Pero los contrabandistas se aprovecharon de la situación, dado que es más barato importar el arroz desde los países vecinos de Nigeria.

De acuerdo al sitio web marítimo de Nigeria Ships and Ports, Benín redujo sus aranceles sobre la importación del arroz en 2014 del 35% al 7%. Camerún, cuyas tasas eran del 10%, las eliminó por completo.

Al adoptar dicha estrategia, Benín registró un incremento astronómico en la importación de arroz desde Tailandia, el segundo mayor productor del mundo.

En su apogeo, cada uno de los 11,5 millones de benineses habría tenido que consumir al menos 150 kg de arroz traído desde Tailandia.

Parece bastante claro que el arroz se estaba introduciendo en Nigeria para responder así al déficit en la producción local de un país con 200 millones de habitantes.

Y es que el apetito de los nigerianos por este grano es insaciable. Allí, el arroz es un alimento básico.

Hubo un tiempo en que se le consideraba una comida elitista y solo se consumía los domingos. Pero ahora su bajo precio, unido al amor por la receta del arroz Jollof, lo ha convertido en plato nacional.

No solo el arroz

Pero la drástica medida de cerrar las fronteras no se debe exclusivamente al arroz. Benín también introduce coches de segunda mano en Nigeria, donde está prohibido importar automóviles de más de 15 años de antigüedad.

Derechos de autor de la imagen AFP
Image caption El petróleo de Nigeria es barato y subsidiado, por lo que suele ser introducido de contrabando en Benín para venderse allí.

No es fácil obtener datos oficiales, pero la compañía de envíos BIM radicada en Luxemburgo dice que un promedio de 10.000 autos entran cada mes desde Europa por el puerto beninés de Cotonou.

Y según los servicios aduaneros de Nigeria, muchos son introducidos de forma ilegal alrededor de la frontera.

Las autoridades nigerianas quieren taponar el contrabando también en la otra dirección. Son muchos los que venden el petróleo que reciben en Nigeria, subsidiado y barato, a residentes de los países vecinos.

El pasado mes de julio, el jefe de la compañía nacional de petróleo en Nigeria , Maikanti Baru, reveló que los contrabandistas estaban sacando cerca de 10 millones de litros de petróleo fuera del país diariamente.

¿Cómo afecta esto al oeste africano?

Muchos productos llegan al puerto de Lagos y después son transportados en cientos de miles de camiones que circulan por las carreteras de la región.

Los vecinos inmediatos de Nigeria (Benín Níger, Chad y Camerún) han sido golpeados por la crisis, que también ha dejado secuelas en Ghana y Togo.

La ministra de Interior de Ghana, Shirley Botchwey, dijo que los comerciantes del país estaban sufriendo grandes pérdidas tras permanecer detenidos durante semanas en la frontera entre Nigeria y Benín.

Por esta razón, aconsejó al gobierno nigeriano que "encuentre formas de aislar estos problemas y a los países con los que tiene conflictos, de modo que las exportaciones de Ghana entren al mercado nigeriano sin ser perjudicado por estos problemas emergentes".

En Benín, el fotógrafo Yanock Folley mostró las imágenes de cestas de tomates podridos a causa de la espera en la frontera.

Derechos de autor de la imagen Getty Images
Image caption A causa de las esperas, muchos productos agrícolas se pudren en las fronteras de Nigeria.

El ministro de Agricultura de Benín, Gaston Dossouhoui describió como "inquietante" lo que vio durante su visita al pueblo de Grand Popo.

"Es muy duro para nuestros productores. Es un desastre", según declaraciones recogidas por la agencia de noticias AFP.

En un esfuerzo para calmar a su poderoso vecino, Níger impuso su propio veto a la exportación de arroz desde su país a Nigeria.

Pero los que realmente están sufriendo son las comunidades fronterizas, donde sus comerciantes se entrecruzan en los días de mercado.

La periodista de la BBC en Níger Tchima Illa Issoufou dijo que los dos pueblos fronterizos que visitó no podían realizar negocios porque la mayoría no podían cruzar la frontera.

Y una larga fila de camiones, la mayoría cargados de productos, espera en Maradi, cerca de la frontera con Nigeria.

¿Es legal la medida de Nigeria?

El cierre fronterizo va en contra del acuerdo que garantiza la libertad de movimiento entre los 15 países miembros del bloque de la Comunidad Económica de Estados de África Occidental (ECOWAS, por sus siglas en inglés).

Derechos de autor de la imagen Getty Images
Image caption La frontera de Benín es popular porque allí acuden los nigerianos a comprar coches de segunda mano.

Sin embargo, se considera legal que un estado miembro de ECOWAS restrinja la importación de algunos alimentos y productos agrícolas. En 2004, por ejemplo, Benín y Nigeria acordaron prohibir que 29 productos extranjeros se importaran a Nigeria.

Pero las últimas acciones de Nigeria provocó que muchos cuestionen su compromiso con el histórico Tratado de Libre Comercio Africano (AfCFTA por sus siglas en inglés) firmado en julio, que sienta las bases para la creación de la mayor área de libre comercio del mundo y está destinado a impulsar el comercio entre países africanos.

De hecho, algunos describen la actitud proteccionista del presidente nigeriano Muhammadu Buhari como "trumpianas", en referencia a algunas de las políticas comerciales del presidente de Estados Unidos, Donald Trump.

Pero Kalu Aja, analista financiero residente en Lagos, cree que el hecho de que Buhari haya firmado el AfCFTA es prueba de que es diferente a su homólogo estadounidense.

"Buhari no está siendo proteccionista, solo busca proteger las ganancias de la agricultura local, especialmente del arroz", dijo a la BBC.

"Hay que tener en cuenta que las fronteras marítimas siguen abiertas y los aranceles no han subido. Trump eliminó impuestos, luego regulaciones y después impuso aranceles a China, Canadá, etc", argumenta Aja.

¿Cómo afectó a Nigeria?

En el estado sureño de Rivers, algunos comerciantes en la sección de depósito de arroz del mercado Mile 1 en Port Harcourt empacaron y se fueron a casa. Argumentan que el drástico cierre de las fronteras no les dio tiempo para abastecerse del producto.

Image caption El mercado de Port Harcourt era popular por los vendedores de arroz.

Ahora, además, los precios han subido. El arroz extranjero se vende en un 60% más, mientras que el arroz producido localmente aumentó en casi un 100%.

Sin embargo, también ha tenido un lado positivo.

El jefe de aduanas de Nigeria, Hameed Ali, dijo recientemente a los parlamentarios que los ingresos fiscales habían aumentado debido a que la carga destinada a Benín ahora llegaba a los puertos nigerianos.

En septiembre, se alcanzó un récord de 9.200 millones de nairas (US$25 millones) en un solo día, algo que "nunca antes había sucedido", dijo.

"Después del cierre de la frontera y desde entonces, hemos mantenido un promedio de aproximadamente 4.700 millones de nairas (US$13 millones) a 5.800 millones de nairas (US$16 millones) diariamente, que es mucho más de lo que solíamos recolectar".

¿Qué puede pasar ahora?

Nadie sabe. Nigeria no ha aclarado por cuánto tiempo mantendrá sus límites territoriales cerrados al tráfico comercial.

Derechos de autor de la imagen Getty Images
Image caption El presidente de Nigeria Muhammadu Buhari (izquieda) y su homólogo en Benín Patrice Talon no han conseguido resolver el cierre de las fronteras.

En agosto, el presidente de Benín, Patrice Talon, rogó a Buhari durante una cumbre en Japón que reabriera las fronteras asegurando que su "gente estaba sufriendo".

Pero el jefe de aduanas de Nigeria ha dicho que las fronteras continuarán cerradas, culpando a los países vecinos de no hacer más por erradicar el contrabando.

Algunas apuntan a que existe corrupción en los puntos de control de la frontera, lo cual implica a funcionarios nigerianos y de los países vecinos.

Sin embargo, mientras las exportaciones de petróleo en crudo no se vean afectadas, las fronteras de Nigeria podrían continuar cerradas durante un largo tiempo.

Ahora puedes recibir notificaciones de BBC News Mundo. Descarga nuestra app y actívalas para no perderte nuestro mejor contenido.

Contenido relacionado