Chile / mineros: la economía crea más riesgos en la minería

Mina San José en Chile
Image caption La situación del mercado genera incentivos para proyectos mineros más arriesgados.

La pesadilla de los 33 mineros chilenos atrapados a 700 metros de profundidad refleja, entre otras cosas, las grandes dificultades que enfrenta la minería mundial para suplir la demanda de metales de cada vez más difícil acceso.

En diferentes partes del planeta, las compañías están excavando a niveles cada vez más profundos en su lucha por suplir el voraz apetito de economías emergentes como China e India.

"Está siendo cada vez más difícil encontrar los mejores depósitos y las empresas mineras en todo el mundo tienen que cavar más y más profundo", señalan Jack Farchy y Javier Blas, especialistas en el tema del diario británico Financial Times en un extenso análisis sobre el tema.

Caroline Bain, economista jefe a cargo de commodities de la unidad de investigación de la revista The Economist dijo a BBC Mundo que esto es particularmente cierto en el caso de Chile. "Las minas están envejeciendo y hay un afán por extender su vida útil porque es cada vez más difícil obtener suficiente cobre para suplir la demanda y es técnicamente más complicado".

Bain señala, incluso, que en el sector minero hay cierto paralelo con lo que está sucediendo con la industria petrolera, cuya inversión se está dirigiendo a áreas más riesgosas, como la explotación en alta mar, o a zonas geográficas de difícil acceso a fin de satisfacer la demanda en crecimiento.

En el caso de las empresas mineras, no sólo se está cavando a mayor profundidad, sino también extendiendo sus inversiones a lugares de mayor riesgo como Afganistán, La República Democrática del Congo y otras zonas en África, según explicó Caroline Bain.

El apetito de China

El principal responsable de esta carrera para suplir la demanda en ascenso es China, que se ha convertido en el principal mercado para todo tipo de metales.

Según Jack Farchy y Javier Blas, especialistas del diario británico Financial Times, su consumo de cobre se ha cuadruplicado y su participación en la demanda global pasó de 10% a 40%.

Debido a eso, los precios de los metales están alcanzando sus niveles más altos en los últimos años. El cobre se cotiza ahora a casi US$9.000 la tonelada y algunos analistas predicen que su nivel alcanzará a US$12.000 en enero próximo.

El estaño alcanzó hace poco un récord histórico de US$25.000 la tonelada métrica.

"Con la excepción del aluminio, la oferta del sector minero no da abasto para la demanda", señalan Farchy y Blas. "Alrededor del mundo, los mineros tienen que remover más y más tierra para encontrar la misma cantidad de metales".

Caroline Bain señaló a BBC Mundo que en algunos lugares la pequeña minería está incluso pasando por alto algunas regulaciones a fin de explotar los recursos mineros, aunque aclara que en la mayor parte de los casos son las grandes compañías las que están a cargo de la explotación minera y en este caso sí se cumplen los requerimientos.

La minería del futuro

Image caption Se calcula que en el futuro no muy lejano la explotación de cobre se hará a unos 1.500 metros de profundidad.

En esta carrera, las grandes empresas están empeñadas en desarrollar tecnologías que le permitan cavar a mayor profundidad. Nuevamente, esto es similar a lo que está pasando en la industria petrolera.

La semana pasada, la empresa minera Rio Tinto anunció que en 2012 pondrá a prueba tres sistemas dirigidos a lograr este propósito, manteniendo al mismo tiempo los estándares de seguridad.

Fred Delabbio, alto funcionario de la empresa, recordó que "la minería del futuro se realizará a mayor profundidad a fin de obtener suficiente mineral para abastecer la demanda".

Señaló que en el caso del cobre, se espera que los depósitos estén en el rango de los 1.500 ó 2.000 metros de profundidad.

Caroline Bain señaló que hay incluso cierta preocupación por el tema de la seguridad en la medida en que la minería comienza a desarrollarse a mayor profundidad, aunque no tanto como en el caso de la industria petrolera.

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