Las urracas reconocen rostros humanos

Urraca Foto A. Parkinson/NPL Derechos de autor de la imagen BBC World Service
Image caption Las urracas o picarazas, muy comunes en Europa, pertenecen a la familia de los córvidos. Es la tercera especie de ave en la que se comprueba la habilidad de reconocer rostros humanos. Foto: A. Parkinson/NPL

Las urracas pueden reconocer rostros e incluso "regañar" a quienes vean como una amenaza para sus nidos, asegura un nuevo estudio.

El descubrimiento de las habilidades de estas aves también conocidas como picarazas (Pica pica) fue realizado por científicos en Corea del Sur.

Al monitorear las aves, los investigadores percibieron que las urracas reconocían a un individuo que había subido previamente hasta su nido.

Cuando esa persona, en particular, se acercaba al sitio de nidificación, las urracas comenzaban a emitir sonidos de alerta y a perseguirlo.

El descubrimiento fue totalmente "accidental", explicó uno de los científicos, Sang-im Lee, de la Universidad de Seúl.

"Estábamos llevando a cabo un estudio rutinario de los nidos, y mi colega, Won Young Lee, era el encargado de contar los huevos y tomar muestras sanguíneas de las crías", explicó el investigador.

"Cuando Won Young luego pasó cerca de un nido que había examinado, las urracas adultas se comportaron muy agresivamente".

Difíciles de enagañar

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Image caption Won Young Lee subió a los nidos para contar los huevos y extraer muestras sanguíneas de las crías. (Foto: S. Lee)

Para verificar si las aves eran capaces efectivamente de reconocer al científico, el equipo de investigadores diseñó varios experimentos.

"Si otra persona se acercaba al nido la reacción era diferente. Y cuando Won Young volvió al nido junto a un colega, las aves reaccionaron contra ambos, pero sólo persiguieron a Won Young".

Los investigadores intentaron incluso engañar a las urracas, dándole el sombrero de Won Young a otro científico, pero aún así las aves sólo persiguieron a Won Young.

Los investigadores hicieron la prueba con once pares de urracas, y más de la mitad lograron reconocer al investigador que había examinado los nidos.

Supervivencia urbana

Las urracas son la tercer especie de ave en la que se comprueba la habilidad de reconocer seres humanos.

El año pasado, experimentos similares determinaron esa capacidad en cuervos y una especie de ruiseñor.

"Sospechamos que de alguna forma distinguen rasgos del rostro, pero no hemos logrado comprobar esta hipótesis", asegura Sang-im Lee.

Los investigadores creen que las urracas pueden haber desarrollado esta habilidad como una estrategia de supervivencia en ambientes urbanos.

El estudio fue realizado en colaboración con la Universidad Ewha Womans, de Seúl, y la Academia de Ciencias de Polonia.

Los resultados fueron publicados en la revista Animal Cognition.

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