Posible control biológico del hongo que diezma a los anfibios

¿Podría un organismo microscópico ser la respuesta a la terrible enfermedad que está devastando a los anfibios en el mundo?

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Image caption Más de 200 especies de anfibios han desaparecido y un tercio de las especies conocidas están en riesgo de extinción. ©www.proaves.org

Zoólogos en la Universidad Estatal de Oregon, en Estados Unidos, descubrieron que una especie de zooplancton es capaz de consumir al hongo responsable de la pérdida masiva de anfibios en varios puntos del planeta. La enfermedad sigue avanzando en forma implacable en Panamá y Costa Rica.

El zooplancton, Daphnia magna, podría proveer una herramienta para el control biológico del hongo, si se confirma su eficacia en hábitats naturales, más allá de las pruebas de laboratorio.

El patógeno responsable de la muerte de anfibios es un hongo quitridio, Batrachochytrium dendrobatidis, a veces denominado simplemente Bd.

Provoca una enfermedad de la piel conocida como Chytridiomycosis, causante de lo que algunos investigadores describen como "la pérdida más espectacular de biodiversidad en vertebrados en la historia reciente".

Especies nuevas están desapareciendo incluso antes de tener un nombre científico.

Control biológico

"Ya había pruebas de que el zooplancton puede consumir diferentes tipos de hongos, así que buscamos determinar si Daphnia podía eliminar al B. dendrobatidi", dijo Julia Buck, autora principal del estudio.

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Image caption Este zoopláncton podría permitir el control biológico del hongo letal. Foto: gentileza Universidad Estatal de Oregon

"Nuestros experimentos de laboratorio y los análisis de ADN confirmaron que sí consume ese hongo en la etapa de zoosporas, esporas mótiles provistas de flagelos para su locomoción", agregó Buck.

"Hasta ahora, los esfuerzos para controlar al patógeno no han dado resultados, pero nadie había intentado el control biológico. Creemos que es la mejor opción para combatir esta enfermedad y ahora tenemos un buen candidato".

El hongo Batrachochytrium dendrobatidis recién fue identificado en 1998.

"Las zoosporas de este hongo invaden la piel de los anfibios. Éstas se mueven en el agua y superficies mojadas", explicó a BBC Mundo el Dr. Roberto Ibáñez, del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales en Panamá y uno de los directores del Proyecto de Rescate y Conservación de Anfibios en el país centroamericano.

Lea "Panamá: lucha sin cuartel para salvar a los anfibios de un hongo letal".

La iniciativa dirigida por Ibáñez incluye la recolección de individuos, que se colocan incluso en cuarentena, además de un programa de reproducción en cautiverio con miras a la repoblación de especies en caso de extinción.

Declive catastrófico

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Image caption Anfibios enfermos o débiles alimentados a mano en el Proyecto de Rescate de Panamá. Foto: gentileza Rhett A. Butler

Los anfibios tienen una piel altamente permeable y por eso funcionan como verdaderos indicadores de la salud de un ecosistema.

Son uno de los grandes sobrevivientes en la historia terrestre, evolucionando a lo largo de 400 millones de años hasta el presente.

Pero en las últimas décadas, el declive ha alcanzado proporciones catastróficas.

Se estima que más de 200 especies han desaparecido y un tercio de las más de 6.500 especies conocidas a nivel global están en riesgo de extinción.

Los resultados de la investigación fueron publicados en la revista Biodiversity and Conservation.

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