Estados Unidos, más cerca de un misil hipersónico

Trayecto de un misil / Foto de archivo Derechos de autor de la imagen Reuters
Image caption Debido a la sensibilidad del proyecto, el Pentágono no publicó imágenes del AHW.

El Pentágono anunció la prueba exitosa de un vehículo que viaja cinco veces más rápido que el sonido -lo que se conoce como Mach 5- y es capaz de transportar un misil hasta el otro lado del mundo, un progreso tecnológico "significativo" en el campo del armamento aeroespacial, según los expertos.

La Advanced Hypersonic Weapon (AHW), que supera los 6.000 km/h y y dará al Pentágono la posibilidad de atacar cualquier objetivo en el mundo en menos de una hora, fue lanzada el jueves desde la Base Naval estadounidense para pruebas Antimisiles del Pacífico, en Kauai, a las 11.30 GMT, y destruyó su objetivo como estaba previsto en el atolón Kwajalein, en las islas Marshall, en menos de media hora, dijeron fuentes oficiales.

El objetivo del ensayo era -más que probar el misil- estudiar el comportamiento del vehículo que lo transporta.

"Ahora estamos ciertamente mucho más cerca de desarrollar plenamente el arma hipersónica", explicó Douglas Barrie, asociado especialista en defensa aeroespacial del Centro de Estudios Internacionales Estratégicos (IISS, por su sigla en inglés).

Como explicó a BBC Mundo Barrie "existen misiles balísiticos que sí alcanzan este tipo de velocidades", pero las pruebas llevadas a cabo en la isla del Pacífico muestran progresos en el diseño de "un vehículo maniobrable, cuyo rumbo puede ser dirigido en la atmósfera para atacar un objetivo de forma muy precisa".

"Las pruebas de esta semana muestran avances en el desarrollo de elementos fundamentales que eventualmente podrían convertirse en un arma utilizable", explicó.

Pero en cuanto a la posibilidad de que la noticia del Pentágono desencadene una escalada armamentista, Barrie se mostró bastante escéptico: "Los países interesados en esta tecnología ya la están desarrollando", dijo.

El atractivo de un arma hipersónica

Derechos de autor de la imagen CSIS
Image caption En agosto, las pruebas del Falcon 2, otro vehículo hipersónico, resultaron fallidas.

Las pruebas de este jueves, calificadas como "exitosas", son resultado de la superación de un gran cúmulo de desafíos.

"Los requisitos de los Mach 5 dirigibles son bastante complejos. Para un vehículo aéreo, es un espacio muy hostil: son velocidades y altas y en consecuencia, temperaturas muy altas las que deben soportar; y la fuerza ejercida sobre la estructura es considerable", apuntó Barrie.

Para llegar a la AHW, el ejército estadounidense ha recorrido un largo camino. "Este programa se basa en las investigaciones realizadas a finales de los '70 y principios de los '80 para el desarrollo de un misil que finalmente no entró en funcionamiento", explicó Barrie.

Pero ¿cuáles son las ventajas de un arma de esta clase?

Barrie explicó a BBC Mundo que con ellas "puedes atacar a una distancia considerable, con un tiempo de traslado mínimo desde el despegue hasta el objetivo. Obviamente, viajando a Mach 5 llegas desde A hasta B bastante rápido".

"Además, permite llegar a una clase de objetivos calificados como 'críticos', que son los objetivos móviles (como un convoy) o que pueden dispararse contra ti (como un misil químico o nuclear)".

Estados Unidos no es el único seducido por semejantes atributos. "Desde hace años, varios países, entre ellos la Unión Soviética o Rusia, y definitivamente China, tienen la ambición de desarrollar la tecnología fundamental de este tipo de vehículos supersónicos".

Un 'juguete' exclusivo

Las complejidades del desarrollo de un arma como la AHW son múltiples no sólo desde el punto de vista técnico. Hacen falta los fondos para financiar este tipo de investigación.

Por ahora, Estados Unidos, el país que más invierte en defensa, es el más avanzado en el campo. Además del AHW que desarrolla el Ejército, avanzan en el diseño del Falcon 2, un proyecto de la DARPA, la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa.

"Nadie (más) cuenta todavía con este tipo de armas. Los países que probablemente han seguido investigando en el campo de la alta velocidad son Rusia y China, y quizá India", dijo Barrie.

Ciertamente, América Latina está lejos de las armas hipersónicas. Barrie dijo que la región "no está particularmente interesada en esto" aún, pero señaló que "sí ha habido una mayor inversión en Defensa en los últimos años, sobre todo para sustituir antiguos arsenales y actualizar inventarios".

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