El proyecto con el que se quiere acabar con los suicidios en el Golden Gate

Hombre frente al puente Golden Gate de San Francisco

Una lancha de la guardia costera que patrulla por la Bahía de San Francisco, en California, se aproxima a las aguas situadas bajo el puente Golden Gate.

Esta vez no llevan sus uniformes habituales sino que van vestidos con trajes protectores blancos, como los que utiliza la policía cuando investiga la escena de un crimen.

Se trata de una operación de rutina. Van a recuperar el cuerpo de la última persona que decidió quitarse la vida saltando desde el que probablemente es el puente más famoso del mundo.

Esta escena lleva décadas repitiéndose.

Desde que el Golden Gate se inauguró hace 78 años se calcula que alrededor de 1.600 personas se han suicidado precipitándose desde esta icónica estructura.

Esa cifra no incluye a los que lograron su cometido sin ser vistos o cuyos cuerpos acabaron en las profundidades del océano.

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Image caption Cada día más de 100.000 vehículos pasan por el puente, que es la atracción turística más importante de la ciudad de San Francisco.

Unas 30 personas al año se suicidan en este lugar y decenas más lo intentan.

Tan sólo en agosto de 2013 se registraron diez muertes, lo que, según la prensa local, supone el récord absoluto en un solo mes desde que el puente entró en funcionamiento el 27 de mayo de 1937.

Estas cifras no sólo convierten al Golden Gate en uno de los puentes más usados en el mundo para suicidarse, sino que han hecho que desde hace años exista un movimiento en el que se han involucrado tanto los familiares de los fallecidos como especialistas en salud mental, que busca presionar a las autoridades para que instalen una barrera que evite que la gente siga saltando.

A lo largo de las décadas se han presentado diferentes proyectos para colocar un sistema de protección que disuada a los suicidas, que ahora tan sólo han superar una barandilla de apenas 1,20 metros de altura.

Hace algo más de un año las autoridades dieron el visto bueno a un proyecto que, con un presupuesto de unos US$76 millones, prevé la instalación de una red metálica a ambos lados del puente.

Esta semana se dio la luz verde para que las empresas interesadas en llevar a cabo el proyecto presenten sus propuestas.

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Barrera efectiva

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Image caption Cada año alrededor del 70% de los suicidas desisten en su empeño.

Muchos de los que saltan desde el puente mueren de forma instantánea, aunque algunos quedan inconscientes y acaban falleciendo ahogados.

Otros sufren graves heridas en la cabeza y el torso. El 2% sobrevivive y muchos sufren las secuelas de la caída el resto de su vida.

Aunque existe la creencia extendida de que incluso si se instalara una barrera protectora en el puente, los suicidas encontrarían otra manera de morir, los estudios sobre este asunto apuntan a lo contrario.

En 1978 la Universidad de California-Berkeley realizó una investigación en la que se examinaron los casos de 515 personas que entre 1937 y 1971 intentaron sin éxito saltar desde el Golden Gate.

Cuando se llevó a cabo el estudio, el 94% de ellas seguían vivas o habían muerto por causas naturales. Estas cifras coinciden con las de otros estudios que indican que más de un 90% de las personas que sobreviven a un suicidio no vuelven a intentarlo.

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Image caption Los orígenes del Golden Gate se remontan a la década posterior a la Primera Guerra Mundial

"Numerosas investigaciones señalan que las barreras contra los suicidios funcionan, reduciendo el número de muertes que se producen en estructuras como el Golden Gate", le explicó a BBC Mundo el psicólogo estadounidense John Grohol.

"En muchas ocasiones, quienes se quieren tirar desde un puente no buscan un método alternativo para quitarse la vida, así que si, por ejemplo, hay instalada una red protectora, en muchos casos desistirán de sus intenciones", señaló el experto.

Según Grohol, "el Golden Gate es todo un ícono entre los suicidas".

"No es lo mismo saltar desde el puente de una autopista que hacerlo desde uno de los puentes más famosos del mundo".

"Gracias a internet ahora sabemos que el Golden Gate está en la mente de muchos suicidas. Existen comunidades en la red en las que gente que quiere suicidarse intercambia ideas y muchos mencionan este puente", aseguró Grohol.

"Muchas veces los que elijen lugares como el Golden Gate para suicidarse tienen la esperanza de que alguien los convencerá de que no lo hagan. Cada año los trabajadores del puente y los agentes que lo patrullan, así como los peatones y conductores que pasan por él, evitan cerca del 70% de los suicidios. Tan sólo en 2011 rescataron a 100 personas", explicó el experto.

"Con la barrera protectora se salvará la vida de ese 30% que sí salta".

¿Una cuestión estética?

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Image caption En agosto de 2013 se registraron diez muertes en el puente, lo que, según la prensa local, supone el récord absoluto en un solo mes.

Las primeras propuestas para instalar una barrera en el Golden Gate datan los años 50.

A lo largo de las décadas el consejo de administración de la autoridad responsable del puente -el Golden Gate Bridge, Highway and Transportation District- se ha negado aprobar los planes presentados, principalmente por razones estéticas.

El Golden Gate es un ícono de la arquitectura Art Deco elegible para el Registro Nacional de Monumentos de Estados Unidos, por lo que consideran que la instalación de una barrera no sólo impediría que los que pasean por él disfruten de las impresionantes vistas que ofrece sobre la bahía de San Francisco y el océano Pacífico, sino que también arruinaría su aspecto.

En 2008, en una decisión histórica, el consejo de administración del Golden Gate District dio luz verde a un proyecto que consiste en una red flexible que se situaría unos metros por debajo de la calzada del puente, lo que evitaría que la estética de la infraestructura se viera alterada.

Gracias a fondos federales y estatales, el proyecto será una realidad en unos cuatro años.

Pese al poco interés de las autoridades y a las dificultades de financiación, grupos como The Bridge Rail Foundation -entre cuyos miembros hay muchos familiares de personas que se han suicidado en el puente- no han dejado de presionar para que se haga algo.

Su causa recibió un espaldarazo en 2012, cuando el presidente de EE.UU., Barack Obama, firmó una ley de transporte que permite la asignación de fondos federales para el proyecto de la red protectora.

Una malla flexible

Image caption El puente cuenta con teléfonos de emergencia para aquellos que están considerando quitarse la vida.

Según la prensa local, en unos meses se empezará a instalar una malla de acero inoxidable situada unos pocos metros por debajo de la calzada del puente y que, en caso de que alguien salte, se hundirá lo suficiente como para evitar que la persona pueda salir de ella.

Las autoridades contarán con un camión con un brazo extensible para sacar a los suicidas de la red, aunque se espera que este no llegue a utilizarse, ya que la propia red les disuadirá de que salten.

Se acaba de abrir el proceso para que las empresas interesadas pujen para hacerse con el proyecto de construcción de la red, que debe empezar en 2016 y tiene un presupuesto de US$76 millones.

Este artículo se publicó por primera vez en BBC Mundo en enero de 2014 y fue actualizado.--------------------------------------------------------------------------------------------------------

El puente Golden Gate

Los orígenes del Golden Gate se remontan a la década posterior a la Primera Guerra Mundial, cuando el tráfico rodado en San Francisco se multiplicó por siete, lo que hizo que los transbordadores que cruzaban la bahía transportando los automóviles no dieran abasto.

Su construcción se autorizó en 1928, aunque con el crack del 29 las obras no pudieron iniciarse. Empezarían finalmente en 1933 con el ingeniero Joseph Strauss a la cabeza del proyecto. El puente fue inaugurado el 27 de mayo de 1937 y costó más de US$35 millones.

Dos torres de 227 metros de altura aguantan con dos cables subdivididos en 27.000 cables individuales las más de 800.000 toneladas de peso de la estructura, que mide 2,737 metros. Cada día más de 100.000 vehículos pasan por el puente, que es la atracción turística más importante de la ciudad de San Francisco.

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El perfil de los suicidas

Los doctores Mel Baulstein y Anne Fleming analizaron datos de Oficina Forense del Condado de Marin sobre los suicidios que se registraron en el Golden Gate entre 1995 y 2005.

En ese periodo de tiempo se recuperaron 225 cuerpos. La mayoría eran hombres (74%) de raza blanca (82%). Sus edades iban de los 14 a los 85 años, siendo la edad media 40 años. El 55% del total nunca habían contraído matrimonio, el 23% eran divorciados y el 21% estaban casados.

Entre 2005 y 2008 Mel Baulstein entrevistó a 63 personas que habían amenazado con saltar desde el puente, de las que 49 eran hombres con una edad media de 38 años.

Las principales razones que dieron para elegir el Golden Gate fueron, por este orden, accesibilidad, romanticismo, método indoloro y otros motivos.

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