Alibaba vs.Tencent: lucha de gigantes por el dominio de internet en China

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Image caption Jack Ma (izquierda) y Huateng "Pony" Ma fundaron Alibaba y Tencent, respectivamente, con pocos meses de diferencia.

Se la ha llamado "la competencia más cara de la historia de internet", pero quizás usted nunca oyó hablar de ella.

Hace más de 15 años se inauguraron dos empresas en China con pocos meses de diferencia, con la idea de aprovechar el creciente número de usuarios de internet en el país.

Alibaba, fundada a principios de 1999 por el exmaestro de escuela Jack Ma, nació como una plataforma para ayudar a las empresas a venderse productos entre sí.

Rápidamente se convirtió en un mercado en el que no sólo las empresas hacían negocios, sino también los consumidores.

En 2003 Alibaba lanzó Taobao, esencialmente el eBay chino. Esto fue seguido un año después por Alipay, un clon de Paypal.

Pero internet, por supuesto, no se trata sólo de vender cosas, se trata de personas que se conectan entre sí a través de los medios de comunicación social.

Huateng Ma -conocido como "Pony"- fundó Tencent sólo unos meses antes de Alibaba en 1998 como un lugar para conectar el creciente número de jóvenes usuarios de la web.

QQ -la plataforma de mensajería instantánea de la compañía- se convirtió rápidamente en la mayor del mundo, con más de mil millones de cuentas. Así fue que la empresa lanzó una variedad de plataformas sociales antes de cotizar en la bolsa en 2004, y rápidamente se convirtió en la quinta mayor empresa de internet en el mundo, con un valor actual de más de US$140.000 millones.

Hasta ahora, todo bien.

Pero a medida que el uso de internet en China crece -el país tiene 618 millones de clientes de internet– también se expanden las dos empresas.

Y ahora, como dicen las películas del Lejano Oeste, esta ciudad -o este país- no es lo suficientemente grande para las dos.

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Image caption Alibaba lanzó Laiwang, un competidor de WeChat de Tencent y WhatsApp de Facebook, en el año 2013.

No hay rivales

"Alibaba es la mayor empresa de comercio electrónico en China, ha sido el líder del mercado en los últimos 10 años y nadie ha sido capaz de disputarle esa posición", explica Bryan Wang, de la consultora Forrester Research.

Alibaba es básicamente Amazon, eBay y PayPal en una sola empresa. Tuvo un estimado de 1.100 millones de yuanes (US$178.000 millones) en ventas en 2012, más que eBay y Amazon juntas, y representa el 60% de todos los paquetes que se entregan a domicilio en China.

La firma acaba de anunciar planes para una flotación inicial en EE.UU., que muchos analistas consideran podría ser la mayor de la historia para una empresa de internet.

Pero hace poco, algo cambió. De los 618 millones de usuarios de internet en China, más de 500 millones acceden a internet a través de su teléfono móvil, de acuerdo con el Centro de Información de Redes de Internet de China, una agencia del gobierno chino.

"Alrededor del 85% de los chinos ahora están interesados en la compra de bienes y servicios a través de su teléfono móvil. Hace tres o cuatro años, esto era solo el 30%", dice Andrew Pitcher, vicepresidente de SAP Asia Pacífico Japón, una empresa de software.

"Esto está cambiando muy rápidamente".

Sorpresa

Ese cambio rápido al móvil benefició más que nada a Tencent, la empresa de internet más grande de China.

Eso es porque WeChat Tencent -un servicio de mensajería móvil cuyo valor se calcula en US$64.000 millones, tres veces el precio que Facebook pagó por WhatsApp, un producto similar- cuenta con más de 270 millones de usuarios que utilizan la plataforma para hacer de todo, desde reservar una mesa en un restaurante a pedir un taxi.

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Image caption Lucha de gigantes: Weibo (el Twitter chino), de Alibaba, y WeChat -equivalente a WhatsApp- de Tencent.

Y lo que es crucial es que los usuarios vinculan sus perfiles a sus tarjetas de débito y crédito, así como a sus cuentas bancarias, para hacer estas operaciones.

Este año, cuando Tencent lanzó un servicio de pago por móvil durante el Año Nuevo chino para permitirles a los usuarios enviar y recibir los tradicionales "paquetes rojos" de dinero que se suelen regalar en esas fechas, más de 200 millones de usuarios se inscribieron en el servicio en 15 días.

"Eso fue más de lo que Alibaba ha podido hacer y fue una clara señal de que Tencent tiene una buena base en la cantidad de usuarios, por lo que es realmente capaz de disputarle el liderazgo a Alibaba en China", dice Wang.

Agrega que en China es importante poder ver lo que otros han adquirido, en esencia, una mezcla de lo social y el comercio electrónico.

"A menudo los compradores de China les piden consejo a sus amigos y compañeros. En ese sentido, Tencent tiene una ventaja", explica.

"Parece desesperado"

Huelga decir que el ascenso de Tencent no ha sido una buena noticia para los planes de venta de acciones de Alibaba.

En un esfuerzo por evitar la competencia, Alibaba lanzó nuevos productos, incluyendo Laiwang -competidor de WeChat- en 2013, y compró empresas, entre ellas una participación del 18% de Sina Weibo -el Twitter de China- que recientemente anunció una oferta pública inicial de flotación propia.

"Creo que Alibaba está asustado, están a punto de salida a bolsa y esto es realmente perjudicial para ellos", dice Shaun Rein, director general del Grupo de Investigación de Mercado de China.

"Jack Ma parece desesperado en este momento".

Los grandes gastos de Alibaba no han intimidado a Tencent, que tiene los bolsillos llenos.

La firma acaba de comprar una gran participación de JD.com, el segundo sitio de ventas online de más grande de China detrás de Alibaba, por US$215 millones.

Tmall, empresa de Alibaba, permite a las empresas venderles productos a los consumidores y tiene una participación del 50% del mercado, seguida por JD.com con el 19%, y la propia plataforma de Tencent con un 7%, según la firma de investigación Analysys.

"Los dos gigantes están compitiendo entre sí, haciendo adquisiciones en áreas muy similares: viajes, sitios web de estilo de vida, compras, es competencia cabeza a cabeza", dice Wang.

"Creo que va a ser una de las competencias más caras de la historia de internet".

Y la competencia recién empieza a calentarse. "En los próximos seis a 10 meses vamos a ver una gran consolidación de las empresas nuevas (startups) del espacio móvil ", dice Rein.

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